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Human impact on nature 'dates back millions of years' (BBC)

Early human ancestors could have stolen food from other animals. Mauricio Antón

By Helen Briggs BBC News

20 January 2020

The impact of humans on nature has been far greater and longer-lasting than we could ever imagine, according to scientists.

Early human ancestors living millions of years ago may have triggered extinctions, even before our species evolved, a study suggests.

A decline in large mammals seen in Eastern Africa may have been due to early humans, researchers propose.

Extinction rates started to increase from around four million years ago.

This coincides with the period when ancient human populations were living in the area, as judged by fossil evidence.

“We are now negatively impacting the world and the species that live in it more than ever before. But this does not mean that we used to live in true harmony with nature in the past,” said study researcher, Dr Søren Faurby of the University of Gothenburg.

“We are extremely successful in monopolising resources today, and our results show that this may have also been the case with our ancestors.”

Getty Images. A lion feasts on the carcass of a rhinoceros in Kenya

The researchers looked at extinction rates of large and small carnivores and how this correlated with environmental changes such as rainfall and temperature.

They also looked at changes in the brain size of human ancestors such as Australopithecus and Ardipithecus.

They found that extinction rates in large carnivores correlated with increased brain size of human ancestors and with vegetation changes, but not with precipitation or temperature changes.

They found the best explanation for carnivore extinction in East Africa was that these animals were in direct competition for food with our ancestors.

They think human ancestors may have stolen freshly-killed prey from the likes of sabre-toothed cats, depriving them of food.

“Our results suggest that substantial anthropogenic influence on biodiversity started millions of years earlier than currently assumed,” the researchers reported in the journal Ecology Letters.

Co-researcher Alexandre Antonelli of the Royal Botanic Gardens, Kew, said the view that our ancestors had little impact on the animals around them is incorrect, as “the impact of our lineage on nature has been far greater and longer-lasting than we ever could ever imagine”.

A landmark report last year warned that as many as one million species of animals and plants are threatened with extinction in the coming decades.

A more recent study found that the growth of cities, the clearing of forests for farming and the soaring demand for fish had significantly altered nearly three-quarters of the land and more than two-thirds of the oceans.

An ancient aquatic system older than the pyramids has been revealed by the Australian bushfires (CNN)

By Eric Cheung, CNN

Updated 0638 GMT (1438 HKT) January 21, 2020 The Budj Bim aquatic system, located in southeastern Australia, was built over 6,000 years ago - older than Egypt's pyramids.The Budj Bim aquatic system, located in southeastern Australia, was built over 6,000 years ago – older than Egypt’s pyramids.

(CNN)Extensive water channels built by indigenous Australians thousands of years ago to trap and harvest eels for food have been revealed after wildfires burned away thick vegetation in the state of Victoria.

The Budj Bim Cultural Landscape, consisting of channels, weirs and dams built from volcanic rocks, is one of the world’s most extensive and oldest aquaculture systems, according to UNESCO. Constructed by the Gunditjmara people more than 6,600 years ago, it is older than Egypt’s pyramids.

While the aquatic system was known to archaeologists — it was added to UNESCO’s World Heritage List last July — additional sections were revealed by the fires that have ripped through the state in December.

Gunditjmara representative Denis Rose, project manager at non-profit group Gunditj Mirring Traditional Owners Aboriginal Corporation, told CNN that the system was significantly bigger than what was previously recorded.

“When we returned to the area, we found a channel hidden in the grass and other vegetation. It was about 25 meters (82 feet) in length, which was a fairly substantial size,” Rose said.

He said other new structures resembling channels and ponds were now visible in the burnt landscape. “It was a surprise continually finding new ones that the fires revealed,” he added.

According to the Aboriginal Corporation’s website, the aquaculture system — which is part of the Budj Bim National Park — it was built by the indigenous population using the abundant volcanic rocks from a now-dormant volcano in the area.

UNESCO said Gunditjmara people used the system to redirect and modify waterways to maximize aquaculture yield.”

The Budj Bim Cultural Landscape bears an exceptional testimony to the cultural traditions, knowledge, practices and ingenuity of the Gunditjmara,” it said.

The fire near the national park was caused by a lightning strike in late December, which eventually spread to some 790 hectares (3 square miles) in size, said Mark Mellington, district manager for Forest Fire Management Victoria.

In order to protect the world heritage, firefighters worked with local groups to identify culturally important sites, and used “low impact techniques” to replace heavy machinery when putting out the fires, he said.”

These actions prevented the fire spreading beyond containment lines even on an extreme fire day and protected the cultural sites from damage,” he added.

The Gunditjmara was one of several groups of indigenous people that used to reside in the southern parts of the present-day Victoria state before the European settlement, according to the Victorian government. Its population was believed to be in the thousands before the 1800s, but dwindled significantly after the Europeans arrived.

Rose said that he was relieved that the fires did not cause too much damage to the region compared to other parts of Australia, and hoped it would provide a good opportunity to further explore the ancient aquaculture system.”

Over the next few weeks, we are hoping to conduct a comprehensive cultural heritage survey to check areas that were not previously recorded,” he said. “It’s important because it provided a rich, sustainable life for the traditional people, and has continued to be an important part of our cultural life.”

Savages, savages, barely even human (Idiot Joy Showland Blog)

Original article

by Sam Kriss

It is worth noting that tribal peoples tend to feel that it is they who depict and we who symbolise.
Thomas McEvilley, Doctor, Lawyer, Indian Chief

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What does capitalism actually look like?

There’s a standard leftist answer to this question, from the great repertoire of standard leftist answers: we can’t know. Capitalism has us by the throat and wraps itself around our brain stem; we were interpellated as capitalist subjects before we were born, and from within the structure there’s no way to perceive it as a totality. The only way to proceed is dialectically and immanently, working through the internal contradictions until we end up somewhere else. But not everyone has always lived under capitalism; not everyone lives under capitalism today. History is full of these moments of encounter, when industrial modernity collided with something else. And they still take place. In 2007, Channel 4 engineered one of these encounters: in a TV show called Meet the Natives, a group of Melanasian villagers from the island of Tanna in Vanatu were brought to the UK, to see what they made of this haphazard world we’ve built. (It’s almost impossible to imagine anyone trying the same stunt now, just twelve years on. The whole thing is just somehow inappropriate: not racist or colonial, exactly, but potentially condescending, othering, problematic.) Reactions were mixed.

They liked ready meals, real ale, and the witchy animistic landscapes of the Hebrides. They were upset by street homelessness, confused by drag queens in Manchester’s Gay Quarter, and wryly amused by attempts at equal division in household labour. They understood that they were in a society of exchange-values and economic relations, rather than use-values and sociality. ‘There is something back-to-front in English culture. English people care a lot about their pets, but they don’t care about people’s lives.’ But there was only one thing about our society that actually appalled them, that felt viscerally wrong. On a Norfolk pig farm, they watched sows being artificially inseminated with a plastic syringe. This shocked them. They told their hosts to stop doing it, that it would have profound negative consequences. ‘I am not happy to see the artificial insemination. Animals and human beings are the same thing. This activity should be done in private.’

I was reminded of this episode quite recently, when reading, in an ‘indigenous critique of the Green New Deal‘ published in the Pacific Standard, that ‘colonists were warned by word and weapon that a system of individual land ownership would lead to ecological apocalypse, and here we are. What more could you ask from a system of truth and analysis than to alert you to a phenomenon like climate change before it occurs, with enough time to prevent it? That is significantly more than colonial science has offered.’

It’s not that the substance of this claim is entirely untrue (although it should be noted that many indigenous nations did have systems of private land ownership; land wasn’t denatured, fungible, and commodified, as it is in today’s capitalism, but then the same holds for European aristocracies, or the Nazis for that matter). Non-capitalist societies have persistently recognised that there’s an incredible potential for disaster in industrial modernity. Deleuze and Guattari develop an interesting idea here: capitalism isn’t really foreign to primitive society; it’s the nightmare they have of the world, the possibility of decoding and deterritorialisation that lurks somewhere in the dark thickets around the village. ‘Capitalism has haunted all forms of society, it is the dread they feel of a flow that would elude their codes.’ Accordingly, the development of capitalism in early modern Europe wasn’t an achievement, but a failure to put up effective defences against this kind of social collapse. You can see something similar in the response of the Tanna islanders to artificial insemination. What’s so horrifying about it? Plausibly, it’s that it denies social and bodily relations between animals, and social and bodily relations between animals and people. The animal is no longer a living thing among living things (even if it’s one that, as the islanders tell a rabbit hunter, was ‘made to be killed’), but an abstract and deployable quantity. It’s the recasting of the mysteries of fecund nature as a procedure. It’s the introduction of what Szerszynski calls the ‘vertical axis,’ the transcendence from reality in which the world itself ‘comes to be seen as profane.’ It’s the breakdown of the fragile ties that hold back the instrumental potential of the world. When people are living like this, how could it result in anything other than disaster?

This seems to be the general shape of impressions of peoples living under capitalism by those who do not. These strangers are immensely powerful; they are gods or culture heroes, outside of the world. (The people of Tanna revere Prince Philip as a divinity.) At the same time, they’re often weak, palsied, wretched, and helpless; they are outside of the world, and lost. In 1641, a French missionary recorded the response of an Algonquian chief to incoming modernity. One the one hand, he describes Europeans as prisoners, trapped in immobile houses that they don’t even own themselves, fixed in place by rent and labour. ‘We can always say, more truly than thou, that we are at home everywhere, because we set up our wigwams with ease wheresoever we go, and without asking permission of anybody […] We believe that you are incomparably poorer than we, and that you are only simple journeymen, valets, servants, and slaves.’ At the same time, the French are untethered, deracinated, endlessly mobile. The Algonquians territorialise; everywhere they go becomes a home. The Europeans are not even at home in their static houses. They have fallen off the world. ‘Why abandon wives, children, relatives, and friends? Why risk thy life and thy property every year, and why venture thyself with such risk, in any season whatsoever, to the storms and tempests of the sea?’ And this constant circulation is a profound danger. ‘Before the arrival of the French in these parts, did not the Gaspesians live much longer than now?’

There’s something genuinely fascinating in these encounters. Whenever members of non-capitalist societies encounter modernity, they see something essential in what’s facing them. (For instance, Michael Taussig has explored how folk beliefs about the Devil in Colombia encode sophisticated understandings of the value-form.) But it seems to me to be deeply condescending to claim that this constitutes an explicit warning about climate change, that the methods of ‘indigenous knowledge systems’ are the same as the physical sciences, and to complain that ‘Western science has a lot of nerve showing up just as we’re on the precipice of a biospheric death spiral to brandish some graphs.’ The argument that the transcendent vertical axis estranges human beings from the cycles of biological life, with potentially dangerous results, is simply not the same as the argument that increased quantities of atmospheric carbon dioxide will give rise to a greenhouse effect. It’s not that there’s nothing to learn from indigenous histories, quite the opposite. (I’ve written elsewhere on how the Aztecs – definitely not the romanticised vision of an indigenous society, but indigenous nonetheless – prefigured our contemporary notion of the Anthropocene.) But the claims in this essay set a predictive standard which ‘indigenous knowledge systems’ will inevitably fail; it refuses to acknowledge their actual insight and utility, and instead deploys them in a grudge match against contemporary political enemies.

Most fundamentally, the essay doesn’t consider this encounter as an encounter between modes of production, but an encounter between races. In the red corner, white people: brutally colonising the earth, wiping out all biological life, talking over BIPOC in seminars, etc, etc. In the blue corner, indigenous folk, who live in balance with the cycles of life, who feel the suffering of the earth because they are part of it, who intuitively understand climate atmospheric sciences because they’re plugged in to the Na’vi terrestrial hivemind, who are on the side of blind nature, rather than culture. This is not a new characterisation. The Algonquian chief complains that the French believe he and his people are ‘like the beasts in our woods and our forests;’ the Pacific Standard seems to agree.

This shouldn’t need to be said, but indigenous peoples are human, and their societies are as artificial and potentially destructive as any other. Being human means – Marx saw this very clearly – an essential disjuncture with essence and a natural discontinuity with nature. Ancient Amerindian beekeeping techniques are as foundationally artificial as McDonald’s or nuclear weapons. When humans first settled the Americas, they wiped out nearly a hundred genera of megafauna; the essay is entirely correct that ‘indigenous peoples have witnessed continual ecosystem and species collapse.’ Indigenous beliefs about the interconnectedness of life and social relations between humans and nonhumans are the mode of expression of their social forms in agrarian or nomadic communities. (Although some American societies were highly urbanised, with monumental earthworks, stratified class societies, and systemic religious practices. All of this is, of course, flattened under the steamroller of pacific indigeneity.) They are not transcendently true. They can not simply be transplanted onto industrial capitalism to mitigate its devastations.

The ‘indigenous critique’ suggests that, rather than some form of class-based mass programme to restructure our own mode of production, the solution to climate catastrophe is to ‘start giving back the land.’ (Here it’s following a fairly widespread form of reactionary identitarian discourse on indigineity.) Give it back to whom? To the present-day indigenous peoples of North America, who for the most part have cars and jobs and Social Security numbers, who have academic posts and social media, who do not confront capitalism from beyond a foundational ontological divide, but are as helplessly within it as any of the rest of us? (And meanwhile, what about Europe or China? Where are our magic noble savages?) Is ancestry or identity an expertise? Is living in a non-capitalist society now a hereditary condition?

Some indigenous beliefs about the interconnectedness of life and so on persist, long after the modes of production that gave rise to them have vanished. As we all know, the tradition of all dead generations weighs like a nightmare on the brains of the living. But they’re also an artefact of modernity, which ceaselessly produces notions of wholesome authentic mystical nature in tandem with its production of consumer goods, ecological collapse, and death. Unless this relation is established, beliefs are all we get. ‘Real solutions require a rethinking of our global relationship to the land, water, and to each other.’ Think differently, see things differently, make all the right saintly gestures, defer to the most marginalised, and change nothing.

This racialisation is particularly obscene when you consider who else has made dire warnings about the environmental effects of private ownership in land. The encounter between capitalist and non-capitalist society didn’t only take place spatially, in the colonial world, but temporally, during the transition from feudalism. And the same critiques made by the Ni-Vanatu, and the Algonquians, and many more besides, were also expressed by insurrectionaries within Europe. Take just one instance: The Crying Sin of England, of not Caring for the Poor, the preacher John Moore’s 1653 polemic against primitive accumulation and the enclosure of common land: this would, he promised, lead to catastrophe, the impoverishment of the earth, the fury of God, the dissolution of the social ties that keep us human, the loss of sense and reason, the decoding of all codes. The ruling classes, ‘by their inclosure, would have no poore to live with them, nor by them, but delight to converse with Beasts; and to this purpose turn Corne in Grasse, and men into Beasts.’ He, too, saw things as they were. And he was right. Here we are, in a world in which the ruling classes have disarticulated themselves from society in general, in which cornfields are swallowed up by the desert, in which people pretend to be like animals in order to be taken seriously. The solution is obvious. Find the descendants of John Moore, and give back Norfolk.

The Aztecs foresaw the end of the world (The Outline)

Original article

But then it didn’t happen.

Sam Kriss May—08—2017 03:12PM EST

The world was supposed to have ended in 2012, as foretold by a Mayan prophecy that, in the end, only prophesied that the Mayans would need to buy a new calendar. As the prediction went, our solar system would align with the black hole at the center of the galaxy. The magnetic poles would sweep and switch and falter, leaving the atmosphere to be stripped away by a devastating solar wind; the enigmatic shadow planet Nibiru would collide into ours and turn solid ground into a spray of magma drifting through space.

It didn’t happen. But the prophecies will come back, before long. Isn’t every generation convinced it’ll be the last? People seem to enjoy imagining that they’ll live to see the curtains close on history, but it’s more than just enjoyment; a sense of finality seems to be built into our experience of the whole strange, senseless show that surrounds us. Either you die in the world, another speck to be mourned and then forgotten, or the world dies around you. Unknown planets or rising sea levels, whatever helps you imagine an ending.

Before the Mayan apocalypse, it was the year 2000 that was supposed to kill us all. Aside from the Y2K computer bug that failed to destroy all our soaring dial-up technology, mass-media preachers like Ed Dobson, Jerry Falwell, and Left Behind authors Tim LaHaye and Jerry B. Jenkins confidently expected the final judgement of God to arrive in time for the new year’s celebrations. In turn they were drawing on a legacy of bimillennial fascination that includes medieval Catholic theologians, Marian apparitions, invented Nostradamuses, the Kabbalistic calculations of Isaac Newton, and cultists scattered across the centuries.

Jehovah’s Witnesses have separately predicted that the world would end in 1914, 1915, 1918, 1920, 1925, 1941, 1975, 1994, and 1997. Various preachers in Britain and America spent most of the 19th century convincing their small bands of followers that the world was shortly to cease existence, extrapolating their figures from the dimensions of Noah’s Ark or the tent of the Tabernacle, watching the skies for comets, waiting for the ocean to boil, reading the newspapers to see when the Antichrist would reveal himself. And it never happened, not even once.

Quetzalcoatl, the feathered serpent and the god of wind and learning.

Quetzalcoatl, the feathered serpent and the god of wind and learning. Werner Forman / Universal Images Group / Getty Images

But aren’t the oceans boiling? As the air fills with carbon dioxide, the seas are turning to acid mire, a soup of plastic particles and dead coral, where the fish are all dying and only the tentacled things survive. Revelation, chapter eight: “A great mountain burning with fire was cast into the sea: and the third part of the sea became blood; and the third part of the creatures which were in the sea, and had life, died.” Doesn’t Donald Trump, a leering Antichrist in bronzer and self-regard, glower from the front page of every paper? And as warships surround a North Korea bristling with missiles, could the sky not soon be full of dazzling, falling stars, and then empty forever? Isn’t the end of the world really, actually, genuinely nigh? Aren’t we watching it happen, broadcast from our TV screens, right now?

For its critics, this sense of a looming end is an expression of the same spirit that made all those bloated celebrity prophets predict the Second Coming around the year 2000. Panicked jeremiads about climate change are just another form of religious nonsense — so, for some, is Marxism, with its deterministic charts of universal history. The philosopher Tom Whyman, for instance, wrote earlier this year that “we’ve successfully secularized the End Times.” It’s all a kind of wishful thinking, he argues; everyone wants to think that the end of the world is imminent, because it means that all the messy contingencies of life will finally become settled, and this desire is given form and propulsion by a still-dominant Judeo-Christian-Islamic conception of linear time. Once we expected to hear trumpets and angels; now it’s just the wandering honk of a puffed-up president announcing to the world that he’s pushing the button. But it’s the same thing.

Isn’t the end of the world really, actually, genuinely nigh? Whyman considers the end of everything to be a kind of universal blankness, an abstract negation, a “Great Nothing” that blankets all existence without distinction. I disagree. When people imagine that the world is about to end, it’s their particular world that’s doomed, and the nature of that end will always in some way reflect what’s being destroyed. People who live in the desert would not live in fear of a global flood. And the End Times aren’t a unique product of Christianity; some kind of eschatology is present nearly everywhere. Nearly. The pre-Islamic Turkic peoples of Central Asia, for instance, don’t seem to have had any myths about the destruction of the world, and why would they? They lived on an open steppe far from the ocean, where everything is flat and endless. Why would it ever end? Societies that believe in the Apocalypse tend to be those in which the seeds of the apocalypse that’s really happening are already planted. Cultures that have big cities, forms of writing, a discourse of history, and centralized power. Cultures like the old eastern Mediterranean that gave us the Biblical prophets and the Book of Revelation. Or cultures like the Aztecs.

Chalchiuhtlicue symbolized the purity and preciousness of spring, river, and lake water that was used to irrigate the fields.

Chalchiuhtlicue symbolized the purity and preciousness of spring, river, and lake water that was used to irrigate the fields. The Metropolitan Museum of Art

The Aztec apocalypse is nothing like the Christian one. It comes out of an unimaginably different history and society to the world of Greece and Rome. But it’s a lot like ours. The collision with Nibiru or devastating magnetic pole shift might have a distinctly monotheistic tang, but it’s possible that the Aztecs might see in our worries over anthropogenic climate change, economic collapse, and senseless nuclear war something strangely familiar. Instead of considering apocalypses through their literary and conceptual lineages, we could think about them instead in terms of what kind of society gave birth to them. How much do modern Westerners really have in common with prophets of the Old and New Testaments like Ezekiel or John of Patmos? Might we be more like Itzcoatl or Huitzilihuitl, even if we’re less likely to know who they are?Our capitalist modernity isn’t a Mediterranean modernity, but a Mesoamerican one. The Aztecs, those strange and heartless people with their stepped pyramids and their vast urban civilization that never came out of the Stone Age or invented the wheel, are our contemporaries.

Original Aztec sources are patchy — most of their beautiful codices were destroyed during the Spanish conquests in the early 16th century — and tend to contradict each other, but what makes the Aztec apocalypse so different to that of any other mythology, and so similar to the one we face now, is that they believed it had already happened.

This world is not the first. There were four that came before it and were destroyed in turn, all in the usual fashion — usual, that is, for end-of-the-world stories. Each was made by and contested over by the two gods, Tezcatlipoca and Quetzalcoatl, as a series of staging-grounds for their constant battles, two cosmic children bickering over a toy. In the first, Tezcatlipoca turned himself into the sun, and a jealous Quetzalcoatl knocked him out of the sky with his club; in revenge, Tezcatlipoca set jaguars loose to wipe out all its people. Together the gods built a new race of humans, but they stopped worshipping their creators, so Tezcatlipoca turned them all into monkeys, and Quetzalcoatl, who had loved them for all their sins, destroyed them in a fit of spite with a hurricane. Tezcatlipoca connived the gods Tlaloc and Chalchiuhtlicue into destroying the next two with fire and with floods. The fifth one, ours, will be destroyed by earthquakes. But in every other respect it’s entirely different from the ones that came before.

Urn depicting Tlaloc, the rain god.

Urn depicting Tlaloc, the rain god. DEA / G. Dagli Orti / Getty Images

After the creation and destruction of four worlds, the universe had exhausted itself. We live in the shadow of those real words; their echo, their chalk outline. In each of the four previous worlds, humanity was newly created by the gods. Present-day humans were not: we are the living dead. After the destruction of the fourth world, it lay in darkness for fifty years, until Quetzalcoatl journeyed into Mictlan, the Aztec hell, and reanimated the bones of the dead. In the four previous worlds, the sun was a living god. In ours, it’s a dead one. To build a new sun for this worn-out earth required a blood sacrifice: The gods gathered in the eternal darkness and built a fire, and their weakest deity, Nanahuatzin, a crippled god covered in sores, leapt into the center of the flames, and the sun was born.

But it was a weak sun, and it wouldn’t move. All the other gods, one after another, immolated themselves in the fire to bring the dawn, but it’s still not enough. The sun needs more sacrifices; it needs ours. This is why the Aztec priests slaughtered people by the hundreds, cutting out their hearts and throwing their corpses down the temple steps. This blood and murder was the only thing that kept the sun rising each morning; if they stopped even for a day, it would go black and wither to nothing in the sky, and without its light the earth would harden and crack and fall apart. And some day, this will happen: it’s earthquakes that will destroy us all, and when it crumbles there will be nothing left.

The fourth world was the last; we’re living in something else. A half-world, a mockery, a reality sustained only through death and suffering. The first four worlds were created by the gods and destroyed according to their wills or because of their squabbles, just like the four Yugas of Hinduism, or the creation of the Abrahamic God, whose Judgement Day will come whenever He sees fit. Our world is being kept alive only through human activity; it’s a world into which we have been abandoned. The Aztecs were stone-age existentialists, trembling before their misbegotten freedom. This is a theology for the anthropocene — our present era, in which biological and geological processes are subordinated to human activity, in which the earth that preceded us for four billion years is finally, devastatingly in our hands, to choke with toxic emissions or sear with nuclear bombs. But modern society isn’t treading new ground here: the Aztecs came first, five hundred years ago. And their response was to kill.

Most everyone knows about the Aztec sun-sacrifices, the mass daily executions carried out by the priests, but ritual human slaughter was everywhere in their society. Sometimes children were drowned, sometimes women were killed as they danced, sometimes people were burned alive, or shot with arrows, or flayed, or eaten. Hundreds of thousands of people died every year. At the same time, these were the same people whose emperors were all poets, whose young people went out dancing every night, and whose cities were vast gardens filled with flowers, butterflies, and hummingbirds. This might be the reason Aztec human sacrifice is still so horrifying — we’re much more likely to forgive mass killings if we can say for certain why they happened. The Romans killed thousands in their circuses, and in the 21st century we still watch death — real or feigned — for entertainment; it’s extreme but not so different. When the Spanish came to Mexico, they were horrified by the skulls piled up by the temples — but then they killed everyone, and we understand wars of profit and extermination too. But like any mirror, the Aztecs seem to show us everything backwards.

The Aztecs were stone-age existentialists, trembling before their misbegotten freedom.

Still, you can feel traces today. In the neoliberal economic doctrine that’s still dominant across most of the world, something strangely similar is happening. All the welfare institutions that ameliorate capitalism’s tendencies to extreme wealth and extreme poverty have to be destroyed, for the good of the economy. People die from this — in Britain, up to 30,000 people may have died in one year as a result of cuts to health and social care, and that’s in a prosperous Western country. In the United States, a faltering band-aid mechanism like Obamacare has to be wrenched off, with the excuse that it’s being replaced with market pricings, which are natural and proper and, in their own way, fair. But it’s all for nothing. The economics behind neoliberalism are nonsense, but the prophets — these days, drab old thinkers like Friedrich Hayek or Milton Friedman — have warned us that unless they’re followed, we’ll open up the road to serfdom. Ask a liberal economist why millions have to suffer, forced to live in drudgery under late capitalism’s dimming sun, and something horrifying will happen. A weak, indulgent, condescending smile will leak across their face, and they’ll say: that’s just how the market works. An echo of the Aztec priest, dagger held high, kindly telling his victim that his heart has to be pulled out from his chest, because that’s just how the sun works.

But neoliberalism really does work, it just doesn’t do what it’s supposed to. It might not be any good for the population at large, but it has facilitated a massive upward redistribution of wealth; the poor are scrubbed clean of everything, and the rich drink it up. Class power creates both the excess of cruelty and the mythic ideology to justify it. Marxist writers like Eric Wolf have tried to find something similar operating among the Aztecs: Human sacrifice cemented the rule of the aristocratic elites — they were believed to literally gain their powers through eating the sacrificial victims — while keeping the underclasses in line and the conquered peoples in terror. But all contemporaneous societies were class-based and repressive; it doesn’t begin to explain the prescient nihilism of their theology. Something else might.

The Aztecs built an extraordinarily sophisticated state. Their capital, Tenochtitlan, whose ruins still poke haphazardly through Mexico City, might have been the largest city outside China when Europeans first made contact; it was bigger than Paris and Naples combined, and five times bigger than London. Stretching across the Mexican highlands, their empire had, in 150 years, conquered or achieved political dominance over very nearly their entire known world, bounded by impassable mountains to the west and stifling jungle to the east. Without any major enemies left to fight, they found new ways of securing captives for sacrifice: the “flower wars” were a permanent, ritual war against neighboring city-states, in which the armies would meet at an agreed place and fight to capture as many enemy soldiers as possible.

The Roman Empire could never defeat their eternal enemy in Persia, and the dynastic Egyptians were periodically overwhelmed by Semitic tribes to the north, but until the day the Spanish arrived the Aztec monarchs were presumptive kings of absolutely everything under the sun. The only really comparable situation is the one we live under now — the unlimited empire of liberal capitalism, a scurrying hive of private interests held together under an American military power without horizon. We have our own flower wars. The United States and Russia are fighting each other in Syria — never directly, but through their proxies, so that only Syrians suffer, just as they did in Afghanistan, and Latin America, and Vietnam, and Korea. Wars, like Reagan’s attack on Granada or Trump’s on a Syrian airbase, are fought for public consumption. There is a pathology of the end of the world: dominance, ritualization, reification, and massacre.

Tezcatlipoca, the supreme god, and the enemy of Quetzalcoatl.

Tezcatlipoca, the supreme god, and the enemy of Quetzalcoatl. Werner Forman / Universal Images Group / Getty Images

The Aztecs were not capitalists, but their economy has some spooky correspondences with ours. While they had a centralized state, there was also an emerging free market in sacrifices, and a significant degree of social mobility: every Aztec subject was trained for war, and you could rise through society by bringing in captives for slaughter. The Oxford historian Alan Knight describes it as “a gigantic ‘potlatch state,’ a state predicated on the collection, redistribution and conspicuous consumption of a vast quantity of diverse goods. Sacrifice represented a hypertrophied form of potlatch, with humans playing the part elsewhere reserved for pigs.” The potlatch is a custom practiced by indigenous peoples further up in the Pacific Northwest, in which indigenous Americans ceremonially exchange and then spectacularly destroyed vast quantities of goods — blankets, canoes, skins, but most of all food — in a show of wealth and plenitude. In the sophisticated class society of the Aztecs, the grand triumphant waste was in human lives.

We are, after all, assembled from the bones of four dead universes. We were dead to begin with. Perched on the end of history, the Aztecs beheld a dead reality in which life becomes lifeless, to be circulated and exchanged. Four-and-a-half centuries later, Marx saw the same processes in capitalism. He describes it in Wage Labor and Capital: “The putting of labour-power into action — i.e., work — is the active expression of the labourer’s own life. And this life activity he sells to another person […] He does not count the labour itself as a part of his life; it is rather a sacrifice of his life.” (Emphasis mine.) Workers are cut off from their own labour and from themselves by a production process in which they are not ends but means, part of a giant machinery that exists to satisfy the demands not of human life but of “dead labor,” capital. From his 1844 Manuscripts: “It estranges from man his own body, as well as external nature and his spiritual aspect, his human aspect.” His labour-power becomes a commodity; something to be bought and sold in quantifiable amounts, something inert. The worker under capitalism, like the captive walking up the temple steps, is consecrated to death.

We are, after all, assembled from the bones of four dead universes.

The Aztec world ended. When the Spanish came they found an empire of 25 million people; by the time they left only one million remained. Its people were killed with swords, guns, fire, famine, disease, and work. The beautiful garden-city of Tenochtitlan was torn down, a European fort built in its place. Sacrifices were no longer offered to the sun, and somehow it still kept rising every day. You can laugh at their credulity — they really thought the sun would stop rising, and look, everything’s still here! But the end of the Aztec world was dispersed throughout time, until it became isomorphic with the world itself.

Their disaster was not waiting for us in the future, a monumental bookend to history, like the Judgement Day of the people who destroyed them — they lived within it, in the ruins of a real world that died with the gods. This is the cosmology of the great German philosopher Walter Benjamin: to apprehend reality we should make “no reflections on the future of bourgeois society;” rather than a series of events leading towards an uncertain end, his Angel of History stands to face the past and sees only “one single catastrophe, which unceasingly piles rubble on top of rubble and hurls it before his feet.”

We exist in that rubble. The Aztec Empire conquered its world, strip-mined its future, and turned human populations into fungible objects. Contemporary society too has nowhere else to go: capital has saturated the earth, and outer space is a void. Our world, with the monstrous totality of its stability and order, is relentlessly producing its own destruction. In fantasies of black holes and the wrath of God; in the actuality of an atmosphere flooded with carbon dioxide and a biosphere denuded of all life. We missed the apocalypse while we were waiting for it to take place. Baudrillard writes: “Everything has already become nuclear, faraway, vaporized. The explosion has already occurred.” Capitalism built a corpse-world. Its sun keeps rising every morning, whatever we do, but it’s growing hotter in the sky; poisoning the seas, frizzling farmlands to desert, carrying out Tezcatlipoca’s last act of revenge.

Análise: Frustrante, COP termina sem acordo sobre mercado nem ambição contra aquecimento (Estadão)

Artigo original

Giovana Girardi, 15 de dezembro de 2019 | 17h55

7-9 minutes

MADRI – A expectativa sobre a Conferência do Clima da ONU deste ano (COP-25) não era lá muito grande. Mas o clamor que veio das ruas ao longo de 2019 –  impulsionado por dois novos relatórios científicos do Painel Intergovernamental sobre Mudanças Climáticas (IPCC) que reforçaram a necessidade urgente de ações para conter o aquecimento global em até 1,5ºC até o final do século – dava uma esperança de que algo melhor poderia ser alcançado.

A COP de Madri, porém, foi um fracasso praticamente sob qualquer aspecto que se olhe. E bateu uma sensação de apatia e de desânimo de que talvez não haja mais vontade política para conter o desastre.

Pôsteres no centro de convenções de Madri onde ocorreu a COP pedem ação imediata contra as mudanças climáticas. Crédito: Giovana Girardi / Estadão

O clima – na falta de palavra melhor – nos corredores da Feria de Madrid ao longo dos últimos 14 dias era completamente oposto ao que se viu há quatro anos em Paris, quando 195 países se mobilizaram de modo inédito para fechar o Acordo de Paris.

Na época, os maiores poluidores do planeta, Estados Unidos e China, estavam na mesma página. O Brasil atuava como um facilitador para minimizar conflitos históricos entre países desenvolvidos e em desenvolvimento. União Europeia tinha cacife para pedir mais ambição.

Em Paris todos toparam se esforçar para conter o aquecimento a planeta a bem menos do que 2ºC até 2100, e se possível deixá-lo em 1,5ºC – limite da tragédia principalmente para os países mais vulneráveis às mudanças sofridas pelo planeta.

Todo mundo ali sabia, no entanto, que as metas que cada nação estava voluntariamente oferecendo (as chamadas NDCs – contribuições nacionalmente determinadas) para ajudar o esforço global não seriam suficientes para isso. Elas ainda colocavam o mundo no rumo de aquecer 3ºC, o que pode ser trágico até mesmo para os países ricos e mais bem estruturados. Era preciso evoluir rapidamente. O Acordo de Paris, então, trouxe uma cláusula: de que em 2020 seria feita uma nova rodada para atualizar e melhorar as metas.

De lá pra cá, as condições pioraram. As emissões mundiais não estão caindo – chegaram a subir nos últimos dois anos –, e as concentrações de gases de efeito estufa na atmosfera estão cada vez maiores. De acordo com cálculos do Programa da ONU para o Meio Ambiente (Pnuma), as emissões precisariam cair 7,6% ao ano para colocar o planeta nos trilhos do 1,5ºC. Queimadas em tudo quanto é canto, ondas de calor e tufões são alguns dos eventos críticos que ocorreram neste ano  atribuídos ao aquecimento global que mostram que este é um problema atual, não para o futuro.

O apelo, desse modo, era pra ter sinalizações mais concretas desse aumento de ambição já em 2019, na COP que era para ser na América Latina. Que era do Brasil, foi pro Chile após desistência do presidente Jair Bolsonaro, e foi pra Espanha após as convulsões sociais entre os chilenos. Faltaram rédeas curtas para a presidência chilena, mas, acima de tudo, faltou o espírito de Paris nesta COP. Ela terminou com um mera reafirmação do Acordo de Paris, sem acrescentar quase nada.

Nações mais pobres ou menores, que pouco contribuíram para a quantidade de gases de efeito estufa que sufocam hoje a Terra, foram as mais ativas. Se comprometeram a aumentar suas metas de redução de emissões, mas, juntas, elas não respondem nem por 10% das emissões do planeta. A União Europeia também se comprometeu com neutralidade de carbono até 2050, mas pode ser tarde demais.

Os Estados Unidos, que chegaram a Madri após apresentarem oficialmente sua “carta de demissão” do Acordo de Paris, abandonaram qualquer bom senso, assim como a Austrália, apesar de o país ter literalmente pegado fogo neste ano, e, para surpresa dos demais negociadores, o Brasil. O País, com forte tradição ambiental e diplomática, que em geral atuava destravando as negociações, adotou uma postura bem pouco construtiva.

O ministro do Meio Ambiente, Ricardo Salles, que chefiou a delegação brasileira, esteve na conferência do primeiro ao último dia, e passou boa parte do tempo cobrando seus pares a pagarem o Brasil por feitos do passado. Por emissões que o País reduziu quando cortou o desmatamento, nos governos Lula e Dilma, e por créditos emitidos no regime anterior, o Protocolo de Kyoto, que nunca foram pagos. Não se manifestou sobre as condições ruins que carregava nas costas – a alta de 29,5% no desmatamento neste ano.

Outros países chegaram a relatar constrangimento com a postura e houve críticas de que o Brasil estava dificultando o estabelecimento de um acordo, especialmente sobre o artigo 6 do Acordo de Paris, que estabelece mecanismos de mercado. Esse era um dos objetivos da COP de Madri – definir as regras para esses mercados, mas mesmo depois de a COP se prorrogar até este domingo – deveria ter fechado na sexta, 13 – não foi possível chegar a um acordo.

Brasil ganha “fóssil do ano’ por aumento no desmatamento, mortes de indígenas e por não ajudar na COP do Clima em Madri. Crédito: Giovana Girardi / Estadão

Justiça seja feita, não foi só o Brasil. Cada país queria uma coisa para esses mecanismos. E Salles disse à imprensa brasileira, no seu único posicionamento coletivo aos jornalistas nacionais, que queria um acordo sobre mercado de qualquer jeito. Mas ele pedia regras consideradas bem pouco razoáveis, que poderiam resultar na chamada dupla contagem de redução de emissões para cumprimento de metas de dois países, comprometendo a integridade do Acordo de Paris.

O Brasil chegou a ser chamado de pária ambiental e, por isso, foi por três vezes “homenageado” por ONGs internacionais como um problema para as negociações. Pela primeira vez na história das COPs, recebeu o prêmio “fóssil do ano“.

Nada deu certo. A decisão sobre mercado de carbono e sobre ambição ficou para a COP seguinte, em Glasgow, na Escócia. Parece cada vez mais impossível ficar em 1,5ºC.

Para compensar nossas emissões na COP, um almoço veggie! pic.twitter.com/NUtLvYLn9m

— Ricardo Salles MMA (@rsallesmma) December 15, 2019

Salles optou por fazer troça ao final da COP. Depois de postar um vídeo no seu twitter dizendo que a “COP-25 não deu em nada”, apesar “de todos os esforços do Brasil”, algumas horas publicou em suas redes sociais uma foto de um prato enorme de carne dizendo: “Para compensar nossas emissões na COP, um almoço veggie!”. A pecuária e sua expansão sobre a Floresta Amazônica são o setor responsável pelo maior fatia das emissões de gases de efeito estufa do País.

* A repórter viajou a convite do Instituto Clima e Sociedade (iCS)

Conspiracy theories: how belief is rooted in evolution – not ignorance (The Conversation)

December 13, 2019 9.33am EST – original article

Mikael Klintman PhD, Professor, Lund University

Despite creative efforts to tackle it, belief in conspiracy theories, alternative facts and fake news show no sign of abating. This is clearly a huge problem, as seen when it comes to climate change, vaccines and expertise in general – with anti-scientific attitudes increasingly influencing politics.

So why can’t we stop such views from spreading? My opinion is that we have failed to understand their root causes, often assuming it is down to ignorance. But new research, published in my book, Knowledge Resistance: How We Avoid Insight from Others, shows that the capacity to ignore valid facts has most likely had adaptive value throughout human evolution. Therefore, this capacity is in our genes today. Ultimately, realising this is our best bet to tackle the problem.

So far, public intellectuals have roughly made two core arguments about our post-truth world. The physician Hans Rosling and the psychologist Steven Pinker argue it has come about due to deficits in facts and reasoned thinking – and can therefore be sufficiently tackled with education.

Meanwhile, Nobel Prize winner Richard Thaler and other behavioural economists have shown how the mere provision of more and better facts often lead already polarised groups to become even more polarised in their beliefs.

Tyler Merbler/Flickr, CC BY-SA

The conclusion of Thaler is that humans are deeply irrational, operating with harmful biases. The best way to tackle it is therefore nudging – tricking our irrational brains – for instance by changing measles vaccination from an opt-in to a less burdensome opt-out choice.

Such arguments have often resonated well with frustrated climate scientists, public health experts and agri-scientists (complaining about GMO-opposers). Still, their solutions clearly remain insufficient for dealing with a fact-resisting, polarised society.

Evolutionary pressures

In my comprehensive study, I interviewed numerous eminent academics at the University of Oxford, London School of Economics and King’s College London, about their views. They were experts on social, economic and evolutionary sciences. I analysed their comments in the context of the latest findings on topics raging from the origin of humanity, climate change and vaccination to religion and gender differences.

It became evident that much of knowledge resistance is better understood as a manifestation of social rationality. Essentially, humans are social animals; fitting into a group is what’s most important to us. Often, objective knowledge-seeking can help strengthen group bonding – such as when you prepare a well-researched action plan for your colleagues at work.

But when knowledge and group bonding don’t converge, we often prioritise fitting in over pursuing the most valid knowledge. In one large experiment, it turned out that both liberals and conservatives actively avoided having conversations with people of the other side on issues of drug policy, death penalty and gun ownership. This was the case even when they were offered a chance of winning money if they discussed with the other group. Avoiding the insights from opposing groups helped people dodge having to criticise the view of their own community.

Similarly, if your community strongly opposes what an overwhelming part of science concludes about vaccination or climate change, you often unconsciously prioritise avoiding getting into conflicts about it.

This is further backed up by research showing that the climate deniers who score the highest on scientific literacy tests are more confident than the average in that group that climate change isn’t happening – despite the evidence showing this is the case. And those among the climate concerned who score the highest on the same tests are more confident than the average in that group that climate change is happening.

This logic of prioritising the means that get us accepted and secured in a group we respect is deep. Those among the earliest humans who weren’t prepared to share the beliefs of their community ran the risk of being distrusted and even excluded.

And social exclusion was an enormous increased threat against survival – making them vulnerable to being killed by other groups, animals or by having no one to cooperate with. These early humans therefore had much lower chances of reproducing. It therefore seems fair to conclude that being prepared to resist knowledge and facts is an evolutionary, genetic adaptation of humans to the socially challenging life in hunter-gatherer societies.

Today, we are part of many groups and internet networks, to be sure, and can in some sense “shop around” for new alliances if our old groups don’t like us. Still, humanity today shares the same binary mindset and strong drive to avoid being socially excluded as our ancestors who only knew about a few groups. The groups we are part of also help shape our identity, which can make it hard to change groups. Individuals who change groups and opinions constantly may also be less trusted, even among their new peers.

In my research, I show how this matters when it comes to dealing with fact resistance. Ultimately, we need to take social aspects into account when communicating facts and arguments with various groups. This could be through using role models, new ways of framing problems, new rules and routines in our organisations and new types of scientific narratives that resonate with the intuitions and interests of more groups than our own.

There are no quick fixes, of course. But if climate change were reframed from the liberal/leftist moral perspective of the need for global fairness to conservative perspectives of respect for the authority of the father land, the sacredness of God’s creation and the individual’s right not to have their life project jeopardised by climate change, this might resonate better with conservatives.

If we take social factors into account, this would help us create new and more powerful ways to fight belief in conspiracy theories and fake news. I hope my approach will stimulate joint efforts of moving beyond disputes disguised as controversies over facts and into conversations about what often matters more deeply to us as social beings.

A deriva medieval da Internet (Outras Palavras/New York Magazine)

Senhores a quem entregamos a riqueza de nossos dados. Programas e objetos “encantados” que comandam nossas vidas. O conhecimento comum controlado, como na Inquisição. “Novas” tecnologias ameaçam conjurar vasto retrocesso

OutrasPalavras Tecnologia em Disputa

por Max Read

Publicado 09/12/2019 às 19:29 – Atualizado 09/12/2019 às 19:57

Por Max Read, na New York Magazine | Tradução: Antonio Martins | Imagem: Camponeses pagando tributos a seus senhores, xilogravura do século XV

No final de agosto, um barco de velas pretas apareceu no porto, carregando uma visionária de 16 anos, uma garota que navegara do norte distante através de um grande oceano. Uma multidão de moradores e viajantes, encantados por suas profecias, reuniu-se para lhe dar boas vindas. Ela viera para falar às nações da Terra, para advertir-nos de nossas vaidades e da catástrofe que se aproxima. “Havia quatro gerações saudando-a e dizendo, em cânticos, que a amavam”, observou o escritor Dean Kissick. “Quando ela pisou em terra, pareceu algo messiânico”.

Não posso ter sido a única pessoa a sentir que estava vivendo, estranhamente, nas páginas de um épico fantástico, no momento em que Greta Thunberg desceu em Nova York. Durante a maior parte de minha vida, o paradigma para imaginar o futuro foi a ficção científica distópica. Em cada foto de uma cidade reluzente de neon, em cada história de ciberguerra sem regras e limites, refletiam-se as visões ultramodernas e hipercapitalistas de escritores cyberpunk como Wiliam Gibson, cujo trabalho foi tão influente que moldou a forma como os primeiros arquitetos da internet compreenderam sua criação. Mas onde se encaixaria, no futuro noir e high-tech que me ensinaram a esperar, uma menina profetisa navegando do norte gelado para confrontar os reis e rainhas do planeta? Que conto de ciber intriga corporativa incluiria uma visionária liderando um exército de crianças em marchas pelo globo?

Refletindo depois, percebi que a história lembra menos o futuro cyberpunk de Gibson que o passado fantástico de J.R.R. Tolkien; menos tecnologia e cibernética que mágica e apocalipse. A internet não parece estar nos transformando em sofisticados ciborgues, e sim em camponeses medievais rudes, extasiados por um sempre presente reino de espíritos e cativos de senhores autocráticos e distantes. E se não estivermos sendo impulsionados rumo a um futuro cyberpunk, e sim atirados em algum passado pré-moderno fantástico?

Em minha própria vida quotidiana, eu já me relaciono constantemente com forças mágicas ao mesmo tempo sinistras e benevolentes. Observo de longe, através do cristal, os movimentos de meus inimigos. (Ou seja, eu odeio-e-sigo pessoas no Instagram ou Facebook). Leio histórias sobre símbolos amaldiçoados tão poderosos que tornam incomunicativo qualquer um que os contemple (Ou seja, glifos Unicode que paralisam seu iPhone). Recuso-me a escrever os nomes de inimigos míticos por temer trazê-los a minha presença, assim como os membros de tribos proto-germânicas usavam o termo eufemístico marrom, em vem de urso, para não invocar um deles. (Ou seja, intencionalmente altero palavras como Gamergate quando as escrevo)1. Realizo rituais supersticiosos para obter a aprovação dos demônios (Ou seja, daemons, os programas autônomos de retaguarda sobre os quais a computação moderna se desenvolve).

Esta estranha dança de rituais e superstições irá se tornar ainda mais intensa na próxima década. Graças a smartphones ubíquos e ao cellular data, a internet tornou-se uma espécie de camada sobrenatural instalada no topo de vida quotidiana, um reino facilmente acessível de poder temível, visões febris e batalhas espirituais apocalípticas. O medievalista Richard Wunderli descreveu o mundo dos camponeses do século XV como algo “encantado” – “limitado apenas por uma barreira translúcida e porosa, que levava ao reino mais poderoso dos espíritos, demônios, anjos e santos”. Não soa tão diferente de um mundo em que barreiras literalmente translúcidas separam-nos dos trolls, demônios e ícones pop-star a cujas menções no Twitter, e comentários no Instagram, eu deveria fazer uma peregrinação quase religiosa.

A estrutura da internet aponta para um arranjo que Bruce Schneider, um especialista em cibersegurança, chama de “feudalismo digital”. Por meio dele, os grandes proprietários – plataformas como o Google e o Facebook – estão se tornando nossos senhores feudais, e estamos nos reduzindo a seus vassalos. “Nós vamos abastecê-los com o dados que emanam de nossa navegação, em troca de vaga proteção contra saqueadores que buscam brechas de segurança”. O senso de impotência que podemos sentir diante da justiça algorítmica opaca das megaplataformas – e o senso de mistério que tais mecanismos deveriam engendrar – não teriam parecido estranhos para um camponês medieval. (Uma vez que você tenha explicado, é claro, o que significa um algoritmo).

E à medida em que a internet enfeitice cada vez mais objetos – “smart” TVs, “smart” fornos, “smart” alto-falantes, “smart” vibradores – sua lógica feudal abarcará também o mundo material. Você não possui mais o programa de seu telefone, assim como um camponês não possuía seu lote de terra. E quando seu carro ou fechadura de casa forem igualmente encantados, um senhor distante poderá expulsá-lo fácil e arbitrariamente. Os robôs de assistência ao consumidor aos quais você entregou seu caso serão tão impiedosos e incapazes de perdão como um xerife medieval. Izabella Kaminska sugere, no Financial Times, que no âmbito do controle quase feudal do capitalismo de compartilhamento por seus contratantes, há “potencial para o retorno da estrutura de guildas”. Motoristas de aplicativos, por exemplo, podem, em algum momento, criar um corpo independente credenciador, para garantir a portabilidade dos dados e da reputação entre as “fronteiras” dos “senhores” (ou seja, Uber, 99 ou Lyft), assim como os artesãos usavam o pertencimento a uma guilda como credenciais, no início do milênio passado.

Para onde esta camada de mágica, carregada espiritualmente e organizada à moda feudal, levaria nossa política e cultura? Poderíamos olhar para governantes como Donald Trump, que manejam o poder como um rei absolutista ou um papa caviloso e que fala, como diversos observadores notaram, como um herói grego ou um senhor de guerra anglo-saxão. Ou seja, no estilo fanfarrão e altamente repetitivo da poesia época, característica das culturas orais.

Paradoxalmente, o caráter efêmero e a densidade rala dos textos nas mídias sociais estão recriando as circunstâncias de uma sociedade pré-letrada: um mundo em que a informação é rapidamente esquecida e nada pode ser facilmente consultado. (Como os monges medievais copiando Aristótoles, o Google e o Facebook coletarão e ordenarão o conhecimento do mundo; como a igreja católica medieval, controlarão rigorosamente sua apresentação e acessibilidade). Sob tais condições, a memorabilidade e a concisão – as mesmas qualidades que podem fazer alguém hábil no Twitter – serão mais valorizadas que a força do argumento; e líderes políticos bem-sucedidos, para os quais a verdade factual é menos importante que a perpétua repetição de um mito duradouro, focarão no auto-engrandecimento repetitivo,

Tudo isso, é claro, ocorrerá diante de um pano de fundo de desastre: um mundo natural volátil, em ruínas, estranho e imprevisível em sua força e violência. Está ficando cada vez mais difícil prever o tempo, e os efeitos da mudança climática atiraram no território das dúvidas o vasto conhecimento que tornava o mundo familiar e governável. A natureza aparece para nós como tempestades aniquiladoras, incêndios furiosos, enchentes épicas, uma manifestação literal de nossos pecados terrestres. Presos numa cena pré-letramento, governados por ilusionistas e nepotistas, cativos de senhores feudais, circundados por ritual e magia – é de surpreender que nos voltemos a uma garota visionária, para nos salvar do apocalipse que se aproxima?

1Alusão intraduzível: refere-se a polêmica antifeminista ocorrida nos EUA – ver Wikipedia (Nota de Outras Palavras)

Neopentecostais armados atormentam minorias religiosas brasileiras (Folha)

www1.folha.uol.com.br

Terrence McCoy – 12 dez 2019


Ele ouviu batidas fortes na porta. Estranho, pensou o sacerdote –ele não estava esperando ninguém.

Marcos Figueiredo foi até a entrada do terreiro e abriu a porta.

Armas. Três delas. Todas apontadas para ele.

O “Bonde de Jesus” havia chegado. Eram três membros de uma quadrilha de cristãos evangélicos extremistas que assumiu o controle do bairro pobre de Parque Paulista, em Duque de Caxias.

Primeiro a quadrilha montou barreiras nas ruas para impedir a entrada da polícia e criar um refúgio seguro para o tráfico a uma hora de carro do Rio de Janeiro. Agora, estava atacando qualquer pessoa cuja religião não se alinhasse com a sua. Isso incluía impor o fechamento de templos de religiões de matriz africana, como o terreiro de candomblé de Marcos Figueiredo.

“Ninguém aqui quer saber de macumba”, disse um dos agressores a Figueiredo, segundo o depoimento que ele deu às autoridades. “Você tem uma semana para acabar com isso daqui tudo.”

Eles foram embora dando tiros no ar e deixando Figueiredo com uma escolha impossível: sua fé ou sua vida.

É uma decisão que mais brasileiros estão sendo forçados a tomar. À medida que o cristianismo evangélico reconfigura o mapa espiritual do maior país da América Latina, atraindo dezenas de milhões de fiéis, conquistando poder político e ameaçando a hegemonia histórica da Igreja Católica, seus fiéis mais radicais, em muitos casos filiados a gangues criminosas, vêm atacando com frequência crescente membros de minorias religiosas não cristãs no Brasil.

Sacerdotes foram mortos. Crianças foram apedrejadas. Uma idosa foi gravemente ferida. Provocações e ameaças de morte são comuns. As quadrilhas hasteiam a bandeira de Israel, país visto por alguns evangélicos como necessário para assegurar o retorno de Cristo à terra.

Como a santeria e o vodu, o candomblé tem suas raízes nas crenças trazidas para a América Latina por escravos vindos da África ocidental. E está desaparecendo de comunidades inteiras.

“Alguns deles se dizem ‘traficantes de Jesus’, criando uma identidade singular”, disse Gilbert Stivanello, comandante da unidade de crimes de intolerância da polícia do Rio de Janeiro. “Eles portam armas e vendem drogas, mas se sentem no direito de proibir as religiões de matriz africana, dizendo que estão ligadas ao demônio.”

A violência crescente deixa os evangélicos tradicionais chocados. “Quando vejo esses terreiros, rezo contra eles, porque há uma influência demoníaca em ação ali”, comentou o missionário americano David Bledsoe, que vive no Brasil há duas décadas. “Mas eu condenaria esses atos.”

O Rio de Janeiro, que durante muito tempo abrigou um conjunto diverso de religiões afro-brasileiras, hoje também é o centro do neopentecostalismo brasileiro, uma vertente acirrada do movimento evangélico que é mais frequentemente vinculada à intolerância.

Frequentemente defendidas pelos pastores pentecostalistas brasileiros, ideias como essas agora ecoam nas favelas cariocas. 

As denúncias de ataques contra adeptos das religiões afro-brasileiras aumentaram de 14 em 2016 para 123 nos dez primeiros meses deste ano no estado do Rio de Janeiro. As autoridades estaduais dizem que essas cifras são inferiores ao número real; muitas vítimas teriam medo de abrir a boca.

Mais de 200 terreiros foram fechados neste ano em função de ameaças, segundo a Comissão de Combate à Intolerância Religiosa (CCIR), sediada no Rio. É o dobro do número do ano passado. Milhares de pessoas foram privadas de seus locais de culto.

Marcos Figueiredo não tinha dinheiro para se mudar para outro lugar. Não podia fundar uma congregação nova. Tinha que fazer uma opção.

Resistir? Ou fechar seu terreiro?

Ele tinha uma semana para decidir.

REVOLUÇÃO ESPIRITUAL

Em uma geração o Brasil passou por uma transformação espiritual como a de poucos outros lugares no planeta. Ainda em 1980, cerca de nove em cada dez brasileiros se identificavam como católicos. Mas essa parcela caiu vertiginosamente, para 50%, e em pouco tempo será superada pela dos evangélicos, que hoje formam um terço da população.

O televangelismo corre solto na TV. A indústria de música evangélica movimenta cerca de US$1 bilhão. Políticos evangélicos puxaram o país para a direita nas questões sociais. E o sistema carcerário, há anos o maior centro de recrutamento das quadrilhas criminosas, virou o campo de uma conversão.

Pesquisas revelam que 81 das cem organizações religiosas que trabalham com questões sociais dentro dos presídios são evangélicas. A IURD diz que despachou um exército de 14 mil fiéis voluntários para converter os detentos.

A professora de sociologia Cristina Vital da Cunha, da Universidade Federal Fluminense, estuda há décadas o evangelismo nas favelas cariocas. Ela disse: “Alguns pastores e denominações fizeram uma aposta estratégica na conversão dos traficantes nos locais privilegiados na hierarquia do crime”.

Jorge Duarte, 63, era sacerdote do terreiro de candomblé mais antigo do Parque Paulista. Ele se recorda de quando o Terceiro Comando Puro tomou o poder, por volta de 2012.

O Terceiro Comando Puro controlava a programação dos terreiros, decretando um toque de recolher, permitindo as celebrações religiosas apenas em dias determinados e limitando o número de fiéis que podiam ir aos terreiros. Carros desconhecidos que entrassem na comunidade eram barrados por homens armados. O uso de roupas brancas, tradicionais no candomblé, foi proibido em público.

Começaram a chegar a Parque Paulista histórias de perseguição religiosa em outras partes da cidade: disseram a uma menina de 11 anos que ela ia arder no inferno e depois lhe deram uma pedrada na cabeça. Uma mulher de 65 anos foi apedrejada. Imagens de seu rosto ferido se espalharam pela televisão em toda a cidade.

Uma sacerdotisa de candomblé foi forçada sob a mira de armas a destruir todos os artefatos em seu terreiro, enquanto bandidos a atormentavam.

“Todo o mal precisa ser desfeito em nome de Jesus!”, disse um homem em um vídeo da agressão. “Sou a favor da honra e glória de Jesus!”, acrescentou outro. “Quebre tudo, porque você é o diabo!”, outro comandou.

Faz dois anos que Carmen Flores foi forçada a destruir seus artefatos –seus vasos de cerâmica e estatuetas de orixás. Mas ela ainda ouve as provocações em sua cabeça.

“Tenho medo de alguém vir para cá e nos massacrar”, disse Flores, 68. “Tenho medo de sair para a rua. Tenho medo de pegar o ônibus. E não sou só eu.”

TERROR RELIGIOSO

Pouco depois da visita que fizeram a Marcos Figueiredo, os homens do Bonde de Jesus foram ao terreiro mais antigo do Parque Paulista. Quatro membros da quadrilha bateram à porta, apontaram uma arma para a sacerdotisa de 86 anos e mandaram que ela destruísse todos os objetos religiosos da casa e ateasse fogo a ela.

“É tortura psicológica”, disse sua neta, Vivian Lessa. “Você tem uma coisa como sagrada e é forçada a quebrar essa coisa, enquanto eles ficam dizendo ‘ninguém vem te salvar’.”

Isso mostrou a Figueiredo tudo o que ele precisava saber. Se a quadrilha estava disposta a fazer isso com uma senhora de 86 anos, o que não faria com ele? 

Ele não resistiria. Fecharia o terreiro.

Em agosto, a polícia anunciou a prisão do Bonde de Jesus, formado por oito membros do Terceiro Comando Puro. Segundo as autoridades, no prazo de algumas semanas seus integrantes haviam  destruído ou forçado o fechamento de um terreiro depois de outro. Um dos homens era o líder do Terceiro Comando no Parque Paulista. Além de suas responsabilidades na quadrilha, trabalhava como pastor evangélico.

Figueiredo viu os relatos da imprensa mas não viu os rostos de seus agressores entre os detidos. Eles ainda estavam lá fora e retornariam. E quando o fizessem, como ele poderia confiar que outros moradores o ajudassem, sendo que não haviam ajudado antes? Como poderia confiar que o governo ajudaria, quando tantos políticos são evangélicos?

Seria mais seguro fechar o terreiro. Em pouco tempo, todos os terreiros que ele conhecia no Parque Paulista tinham desaparecido.

“Este daqui fechou”, disse Figueiredo, percorrendo o bairro de carro e apontando para uma casa abandonada.

“Fechado, também”, falou, vendo outra. “Lá na frente havia outro terreiro, mas fechou as portas.”

Olhando para o bairro, onde sua religião foi proibida, Figueiredo enxergou o futuro.

“A teocracia”, disse.

Com reportagem de Heloísa Traiano

Tradução de Clara Allain 

With little training, machine-learning algorithms can uncover hidden scientific knowledge (Science Daily)

Date: July 3, 2019 Source: DOE/Lawrence Berkeley National Laboratory

Summary: Researchers have shown that an algorithm with no training in materials science can scan the text of millions of papers and uncover new scientific knowledge. They collected 3.3 million abstracts of published materials science papers and fed them into an algorithm called Word2vec. By analyzing relationships between words the algorithm was able to predict discoveries of new thermoelectric materials years in advance and suggest as-yet unknown materials as candidates for thermoelectric materials.


Sure, computers can be used to play grandmaster-level chess (chess_computer), but can they make scientific discoveries? Researchers at the U.S. Department of Energy’s Lawrence Berkeley National Laboratory (Berkeley Lab) have shown that an algorithm with no training in materials science can scan the text of millions of papers and uncover new scientific knowledge.

A team led by Anubhav Jain, a scientist in Berkeley Lab’s Energy Storage & Distributed Resources Division, collected 3.3 million abstracts of published materials science papers and fed them into an algorithm called Word2vec. By analyzing relationships between words the algorithm was able to predict discoveries of new thermoelectric materials years in advance and suggest as-yet unknown materials as candidates for thermoelectric materials.

“Without telling it anything about materials science, it learned concepts like the periodic table and the crystal structure of metals,” said Jain. “That hinted at the potential of the technique. But probably the most interesting thing we figured out is, you can use this algorithm to address gaps in materials research, things that people should study but haven’t studied so far.”

The findings were published July 3 in the journal Nature. The lead author of the study, “Unsupervised Word Embeddings Capture Latent Knowledge from Materials Science Literature,” is Vahe Tshitoyan, a Berkeley Lab postdoctoral fellow now working at Google. Along with Jain, Berkeley Lab scientists Kristin Persson and Gerbrand Ceder helped lead the study.

“The paper establishes that text mining of scientific literature can uncover hidden knowledge, and that pure text-based extraction can establish basic scientific knowledge,” said Ceder, who also has an appointment at UC Berkeley’s Department of Materials Science and Engineering.

Tshitoyan said the project was motivated by the difficulty making sense of the overwhelming amount of published studies. “In every research field there’s 100 years of past research literature, and every week dozens more studies come out,” he said. “A researcher can access only fraction of that. We thought, can machine learning do something to make use of all this collective knowledge in an unsupervised manner — without needing guidance from human researchers?”

‘King — queen + man = ?’

The team collected the 3.3 million abstracts from papers published in more than 1,000 journals between 1922 and 2018. Word2vec took each of the approximately 500,000 distinct words in those abstracts and turned each into a 200-dimensional vector, or an array of 200 numbers.

“What’s important is not each number, but using the numbers to see how words are related to one another,” said Jain, who leads a group working on discovery and design of new materials for energy applications using a mix of theory, computation, and data mining. “For example you can subtract vectors using standard vector math. Other researchers have shown that if you train the algorithm on nonscientific text sources and take the vector that results from ‘king minus queen,’ you get the same result as ‘man minus woman.’ It figures out the relationship without you telling it anything.”

Similarly, when trained on materials science text, the algorithm was able to learn the meaning of scientific terms and concepts such as the crystal structure of metals based simply on the positions of the words in the abstracts and their co-occurrence with other words. For example, just as it could solve the equation “king — queen + man,” it could figure out that for the equation “ferromagnetic — NiFe + IrMn” the answer would be “antiferromagnetic.”

Word2vec was even able to learn the relationships between elements on the periodic table when the vector for each chemical element was projected onto two dimensions.

Predicting discoveries years in advance

So if Word2vec is so smart, could it predict novel thermoelectric materials? A good thermoelectric material can efficiently convert heat to electricity and is made of materials that are safe, abundant and easy to produce.

The Berkeley Lab team took the top thermoelectric candidates suggested by the algorithm, which ranked each compound by the similarity of its word vector to that of the word “thermoelectric.” Then they ran calculations to verify the algorithm’s predictions.

Of the top 10 predictions, they found all had computed power factors slightly higher than the average of known thermoelectrics; the top three candidates had power factors at above the 95th percentile of known thermoelectrics.

Next they tested if the algorithm could perform experiments “in the past” by giving it abstracts only up to, say, the year 2000. Again, of the top predictions, a significant number turned up in later studies — four times more than if materials had just been chosen at random. For example, three of the top five predictions trained using data up to the year 2008 have since been discovered and the remaining two contain rare or toxic elements.

The results were surprising. “I honestly didn’t expect the algorithm to be so predictive of future results,” Jain said. “I had thought maybe the algorithm could be descriptive of what people had done before but not come up with these different connections. I was pretty surprised when I saw not only the predictions but also the reasoning behind the predictions, things like the half-Heusler structure, which is a really hot crystal structure for thermoelectrics these days.”

He added: “This study shows that if this algorithm were in place earlier, some materials could have conceivably been discovered years in advance.” Along with the study the researchers are releasing the top 50 thermoelectric materials predicted by the algorithm. They’ll also be releasing the word embeddings needed for people to make their own applications if they want to search on, say, a better topological insulator material.

Up next, Jain said the team is working on a smarter, more powerful search engine, allowing researchers to search abstracts in a more useful way.

The study was funded by Toyota Research Institute. Other study co-authors are Berkeley Lab researchers John Dagdelen, Leigh Weston, Alexander Dunn, and Ziqin Rong, and UC Berkeley researcher Olga Kononova.


Story Source:

Materials provided by DOE/Lawrence Berkeley National Laboratory. Note: Content may be edited for style and length.


Journal Reference:

  1. Vahe Tshitoyan, John Dagdelen, Leigh Weston, Alexander Dunn, Ziqin Rong, Olga Kononova, Kristin A. Persson, Gerbrand Ceder, Anubhav Jain. Unsupervised word embeddings capture latent knowledge from materials science literature. Nature, 2019; 571 (7763): 95 DOI: 10.1038/s41586-019-1335-8

Projeto Rios Voadores

https://riosvoadores.com.br/


Fenômeno dos rios voadores

Os rios voadores são “cursos de água atmosféricos”,  formados por massas de ar carregadas de vapor de água, muitas vezes acompanhados por nuvens, e são propelidos pelos ventos. Essas correntes de ar invisíveis passam em cima das nossas cabeças carregando umidade da Bacia Amazônica para o Centro-Oeste, Sudeste e Sul do Brasil.

Essa umidade, nas condições meteorológicas propícias como uma frente fria vinda do sul, por exemplo, se transforma em chuva. É essa ação de transporte de enormes quantidades de vapor de água pelas correntes aéreas que recebe o nome de rios voadores – um termo que descreve perfeitamente, mas em termos poéticos, um fenômeno real que tem um impacto significante em nossas vidas.

A floresta amazônica funciona como uma bomba d’água. Ela puxa para dentro do continente a umidade evaporada pelo oceano Atlântico e carregada pelos ventos alíseos. Ao seguir terra adentro, a umidade cai como chuva sobre a floresta. Pela ação da evapotranspiração da árvores sob o sol tropical, a floresta devolve a água da chuva para a atmosfera na forma de vapor de água. Dessa forma, o ar é sempre recarregado com mais umidade, que continua sendo transportada rumo ao oeste para cair novamente como chuva mais adiante.

Propelidos em direção ao oeste, os rios voadores (massas de ar) recarregados de umidade – boa parte dela proveniente da evapotranspiração da floresta – encontram a barreira natural formada pela Cordilheira dos Andes. Eles se precipitam parcialmente nas encostas leste da cadeia de montanhas, formando as cabeceiras dos rios amazônicos. Porém, barrados pelo paredão de 4.000 metros de altura, os rios voadores, ainda transportando vapor de água, fazem a curva e partem em direção ao sul, rumo às regiões do Centro-Oeste, Sudeste e Sul do Brasil e aos países vizinhos.

É assim que o regime de chuva e o clima do Brasil se deve muito a um acidente geográfico localizado fora do país! A chuva, claro, é de suma importância para nossa vida, nosso bem-estar e para a economia do país. Ela irriga as lavouras, enche os rios terrestres e as represas que fornecem nossa energia.

diagrama

O caminho dos rios voadores. Fonte: Projeto Rios Voadores

O diagrama ao lado mostra os caminhos dos rios voadores. Clique na imagem para abrir em tamanho maior, para melhor visualização.

Na página dos Vídeos e das Animações Didáticas, há outros recursos que explicam os processos de formação dos rios voadores.

Por incrível que pareça, a quantidade de vapor de água evaporada pelas árvores da floresta amazônica pode ter a mesma ordem de grandeza, ou mais, que a vazão do rio Amazonas (200.000 m3/s), tudo isso graças aos serviços prestados da floresta.

Estudos promovidos pelo INPA já mostraram que uma árvore com copa de 10 metros de diâmetro é capaz de bombear para a atmosfera mais de 300 litros de água, em forma de vapor, em um único dia – ou seja, mais que o dobro da água que um brasileiro usa diariamente! Uma árvore maior, com copa de 20 metros de diâmetro, por exemplo, pode evapotranspirar bem mais de 1.000 litros por dia. Estima-se que haja 600 bilhões de árvores na Amazônia: imagine então quanta água a floresta toda está bombeando a cada 24 horas!

Todas as previsões indicam alterações importantes no clima da América do Sul em decorrência da substituição de florestas por agricultura ou pastos. Ao avançar cada vez mais por dentro da floresta, o agronegócio pode dar um tiro no próprio pé com a eventual perda de chuva imprescindível para as plantações.

O Brasil tem uma posição privilegiada no que diz respeito aos recursos hídricos. Porém, com o aquecimento global e as mudanças climáticas que ameaçam alterar regimes de chuva em escala mundial, é hora de analisarmos melhor os serviços ambientais prestados pela floresta amazônica antes que seja tarde demais.

Obs. O termo “rios voadores” foi popularizada pelo prof. José Marengo do CPTEC.

Links de sites relacionados ao tema.
CPTEC – Centro de Previsão de Tempo e Estudos Climáticos: www.cptec.inpe.br
INPE – Instituto Nacional de Pesquisas Espaciais: www.inpe.br
INPA – Instituto Nacional de Pesquisas da Amazônia: www.inpa.gov.br
LBA – Programa de Grande Escala da Biosfera-Atmosfera na Amazônia : lba.inpa.gov.br/lba/
IMAZON – Instituto do Homem e Meio Ambiente da Amazônia: www.imazon.org.br

Reservas legais preservam o poder da floresta de fazer chover (O Globo)

Ana Lucia Azevedo

02/05/2019 – 04:30

Projeto de lei que revoga unidades de conservação pode provocar impactos em setores como agricultura, geração de energia e turismo

Para especialistas, projeto de lei que revoga obrigatoriedade de reservas legais em propriedades rurais coloca em risco equilíbrio e a proteção da floresta Foto: CARL DE SOUZA/AFP/22-9-2017
Para especialistas, projeto de lei que revoga obrigatoriedade de reservas legais em propriedades rurais coloca em risco equilíbrio e a proteção da floresta Foto: CARL DE SOUZA/AFP/22-9-2017

RIO — Um dos ditados populares da Amazônia diz que “a floresta faz chover”. E faz, não só na Região Norte, mas muito distante, no Sul do Brasil e até em partes da Argentina e do Uruguai, com impacto sobre a agricultura, a geração de energia e o turismo.

A discussão sobre as consequências do projeto de lei 2.362/2019, dos senadores Flávio Bolsonaro (PSL-RJ) e Márcio Bittar (MDB-AC), que revoga a obrigatoriedade de se manter a chamada reserva legal nas propriedades rurais, acabou por destacar a relevância da Floresta Amazônica para o clima do Brasil. É na Amazônia que nascem os rios voadores que distribuem chuvas no país.

A expressão rios voadores foi criada há quase duas décadas pelo meteorologista José Marengo, coordenador geral de Pesquisa e Desenvolvimento do Centro Nacional de Monitoramento e Alertas de Desastres Naturais (Cemaden). Ela se refere aos jatos de ar carregados de umidade que se originam sobre a floresta e atravessam o Brasil, a cerca de 3 mil metros de altitude.

Um de seus efeitos bem estabelecidos é permitir a existência das florestas do oeste do Paraná, como as das cataratas do Parque Nacional do Iguaçu e as que protegem a Usina de Itaipu.

O climatologista Carlos Nobre, um dos mais respeitados especialistas do mundo em mudanças climáticas, explica que está comprovado que, quando uma seca castiga a Amazônia, chove menos em toda a vasta região que vai do oeste do Paraná, onde estão as florestas de Iguaçu, Santa Catarina, Rio Grande do Sul, e chega até o centro-leste da Argentina, Uruguai e Paraguai.

Impacto na agricultura

Só existe floresta no Paraná porque chove no inverno por lá, e chove porque os rios voadores levam a umidade da Amazônia.

— Se não fosse a umidade da Amazônia, toda essa região seria uma savana — afirma Nobre.

Chove menos em Foz do Iguaçu, por exemplo, do que em Brasília. Enquanto nesta caem de 1.600 a 1700 milímetros de chuva por ano, em Foz a média é de 1.300 mm. Porém, Brasília tem uma estiagem de meio ano e vegetação de Cerrado. Já em Foz e em toda a área coberta pelos rios voadores, a chuva é distribuída ao longo do ano, graças a eles.

Os rios voadores são canais de umidade que transportam vapor d’água e fazem com que chova durante todo o ano, inclusive no inverno, normalmente seco no Centro-sul. Sem chuva ao longo de todo o ano, não há condições para existir uma floresta, observa Nobre.

As reservas legais protegem 80% das florestas de uma propriedade rural e são essenciais para deter o desmatamento e, assim, preservar a Amazônia e os rios voadores que ela gera. Mas, para Nobre, a maior importância das reservas legais está na proteção da própria Amazônia.

As florestas prestam serviços, como redução da temperatura — são até 3 graus Celsius menos quentes que plantações e pastagens —, produção de água, prevenção de erosão e polinização de culturas comerciais.

— O maior impacto do desmatamento das reservas legais será para a agricultura da região, que já enfrenta um clima hostil e um solo pobre — salienta.

Professor titular do Instituto de Física da USP e reconhecido como o maior especialista do mundo em química da atmosfera da Amazônia, Paulo Artaxo vê ameaça concreta de perdas para os investidores nos setores agrícola e de energia, que dependem da disponibilidade de água e da regularidade climática.

— O desmatamento afeta o fluxo de umidade na atmosfera e traz desequilíbrio. A destruição de reservas legais trará incerteza para o Brasil. Para quem investe, é um fator de risco.

POVOS DA MEGADIVERSIDADE (Piauí)

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O que mudou na política indigenista no último meio século

MANUELA CARNEIRO DA CUNHA

Em 1967, o ministro do Interior, general Afonso Augusto de Albuquerque Lima, ordenou a realização de uma comissão de inquérito administrativo para apurar os delitos praticados pelo Serviço de Proteção aos Índios (spi). Queria punir funcionários e moralizar o órgão. Nomeou para presidir a comissão o procurador federal Jáder de Figueiredo Correia. A iniciativa havia tardado quatro anos e derivava das graves denúncias de desmandos administrativos e financeiros no relatório de uma Comissão Parlamentar de Inquérito (cpi), de 1963. Jader de Figueiredo Correia fez valer que a cpi havia apenas examinado os anos de 1962 e 1963 e ainda assim só três inspetorias do spi, uma no Amazonas e duas no Mato Grosso. O ministro foi levado a estender o âmbito do inquérito a todo o Brasil.

A Comissão Figueiredo percorreu uns cem postos indígenas dos cerca de 130 existentes, em cinco inspetorias regionais do spi e apresentou um relatório de quase 7mil páginas datilografadas. Incluía uma síntese em que descrevia muito mais do que problemas administrativos e os corriqueiros desvios financeiros. Denunciava com indignação crimes e violações de direitos humanos contra os indígenas. Dava nomes, detalhes e provas. Havia conluio de funcionários do spi com fazendeiros, políticos locais, arrendatários, mineradoras; havia corrupção e desvio de dinheiro, apropriação de recursos, usurpação do trabalho dos índios; dilapidação do patrimônio dos índios, com venda de gado, de madeira, de castanha e outros produtos extrativistas, exploração de minérios, doação criminosa de terras; havia trabalho obrigatório ou escravo, venda de crianças, maus-tratos, espancamentos, prostituição, cárcere privado, seviciamento, torturas, suplício no tronco que esmagava os tornozelos, mortes por deixar faltar remédios, assassinatos, em suma um vasto rol de “crimes contra a pessoa e o patrimônio do índio”. Em termos estatísticos, os crimes por ganância eram os mais comuns, mas os crimes contra a pessoa mais hediondos.

Jáder Figueiredo salientou também a omissão na assistência devida pelo spi aos índios, “a mais eficiente maneira de praticar o assassinato”. E por fim explicitamente mencionou a omissão institucional do spi diante de massacres de extermínio. Citou o massacre por fazendeiros no Maranhão de toda uma “nação” indígena sem que o spi se interessasse. Mencionou denúncias, nunca apuradas pelo spi, de inoculação de vírus da varíola que provocou a “extinção da tribo localizada em Itabuna na Bahia, para que se pudesse distribuir suas terras entre figurões do governo”. Falou do que passou a ser chamado de “Massacre do Paralelo 11”, quando os cintas-largas em Mato Grosso, atacados por dinamite jogada de avião, foram envenenados por açúcar com estricnina, abatidos por metralhadora e pendurados e cortados ao meio, de cima a baixo com um facão, sem que se ninguém incomodasse os perpetradores do crime.

 Esse relatório foi divulgado oficialmente em 1968. O próprio ministro Albuquerque Lima, diga-se em sua honra, deu uma entrevista coletiva para a imprensa em 20 de março e consta que o Diário Oficial publicou o relatório conclusivo em setembro de 1968.[1] O ministro do Interior continuou a divulgar massacres dos craôs, dos canelas, dos maxacalis, dos nhambiquaras, dos tapaiunas. Em dezembro de 1968, com o Ato Institucional nº 5, a situação mudou e aparentemente os documentos foram arquivados. O paradeiro do Relatório Figueiredo ficou ignorado durante mais de quatro décadas e só reapareceu em 2012, graças ao pesquisador Marcelo Zelic, que o identificou no Museu do Índio, no Rio de Janeiro. Tornou-se imediatamente uma fonte essencial para o capítulo sobre os povos indígenas na Comissão da Verdade que investigou crimes do Estado contra os índios de 1946 a 1988.

O Relatório Figueiredo levou à criação e funcionamento efêmero de uma nova cpi do Índio em 1968, encerrada por ocasião do ai-5, com a cassação de alguns de seus membros; e ensejou a extinção do spi e a criação da Funai (Fundação Nacional do Índio) para substituí-lo.

O spi havia sido fundado em 1910,em decorrência de outra acusação de chacinas de índios nos estados do Paraná e Santa Catarina para dar lugar nas terras aos imigrantes europeus. A denúncia foi feita no16º Congresso Internacional de Americanistas, em Viena, em 1908, e provocou no Brasil forte reação de cunho nacionalista. Acabou desaguando, com a participação de Cândido Mariano da Silva Rondon e do movimento positivista, na criação do Serviço de Proteção ao Índio e Localização de Trabalhadores Nacionais. No intuito de proteger negocialmente os índios, o Código Civil de 1916 passou a classificá-los como “incapazes relativamente a certos atos ou à maneira de os exercer”, o mesmo status que tinham as mulheres casadas (essa situação perdurou até 1962) e os jovens entre 16 e 21 anos. Assim enquadrados no Código Civil, os índios passaram a merecer a proteção de um tutor, papel que foi atribuído ao Estado e que este delegou ao spi e ao órgão que o substituiu em 1967, a Funai.

O Relatório Figueiredo causou grande indignação na opinião pública e repercutiu amplamente na imprensa do país e do exterior. Chegou a ser assunto da primeira página do New York Times no dia seguinte à sua divulgação. Assinado por Paul L. Montgomery e usando excertos do Relatório Figueiredo, mencionava um escândalo de assassinatos, estupros e roubos cometidos contra os índios no Brasil nos últimos vinte anos.

A palavra “genocídio” foi criada em 1944 para designar a política nazista de extermínio de judeus e ciganos. Uma Convenção para a Prevenção e a Repressão do Crime de Genocídio, organizada pela onu em 1948, caracterizou o crime e definiu as punições a ele. Desde então,“genocídio” foi o termo empregado para caracterizar o que os turcos praticaram contra os armênios, em 1915, ou os hutus aos tutsis, em Ruanda, em 1994.

A lei brasileira no 2889, de 1o de outubro de 1956, seguindo a formulação da onu, definiu como genocídio o crime praticado com a intenção de destruir, no todo ou em parte, um grupo nacional, étnico, racial ou religioso. São eles: “a) matar membros do grupo; b) causar lesão grave à integridade física ou mental de membros do grupo; c) submeter intencionalmente o grupo a condições de existência capazes de ocasionar-lhe a destruição física total ou parcial; d) adotar medidas destinadas a impedir os nascimentos no seio do grupo; e) efetuar a transferência forçada de crianças do grupo para outro grupo.”

Embora as denúncias da comissão de inquérito presidida por Figueiredo se encaixassem na definição acima, a palavra “genocídio” não constava no relatório final do procurador-geral. Diante do risco de o tema entrar na pauta da primeira Conferência Internacional sobre Direitos Humanos, em Teerã, e pressionado pelo Itamaraty, o Ministério do Interior tentou minimizar a situação declarando: “Os pretensos crimes de genocídio praticados contra índios brasileiros não passam de conflitos muito mais violentos na história de outros povos entre a cobiça da civilização sem humanismo e a propriedade do silvícola, desequipado mental e materialmente para defendê-la.” (Jornal do Brasil, 10 de abril de 1968)

A longa reportagem que a Piauí publica da página 38 à 50 insere-se nesse contexto. Foi escrita por um celebrado jornalista do século xx, o inglês Norman Lewis (1908-2003), que o diário The Sunday Times enviou ao Brasil em 1968, acompanhado de um importante fotógrafo de guerra, Don McCullin. Lewis era um escritor prolífico e muito respeitado – ficaria famoso por seus livros de viagem e suas reportagens internacionais, a respeito de povos tribais da Índia, de conflitos na Indonésia, da guerra francesa na Indochina e de um clássico do jornalismo sobre a Segunda Guerra Mundial, o livro Nápoles 1944. Sua matéria, que estampava em letras garrafais o título “Genocide”, foi publicada na Sunday Times Magazine, em 23 de fevereiro de 1969 – e seria posteriormente editada no livro A View of the World: Selected Journalism. A reportagem causou tal impacto na opinião pública britânica e europeia, que motivou a criação da ong inglesa Survival International, dedicada à defesa de povos indígenas no mundo inteiro, ativa até hoje.

O texto de Lewis é autoexplicativo e tenho poucos comentários a fazer sobre ele. O jornalista recua ao século xvi para mostrar que a dizimação dos povos indígenas das Américas não representava novidade na década de 60. Só os métodos haviam mudado. Em sua narrativa, dá muito realce à figura do fazendeiro, à sua cobiça pelas terras dos índios. Pode-se dizer que Lewis e McCullin viajam pelo Brasil numa época em que se encerra uma fase do indigenismo, caracterizada pela iniciativa, digamos, privada do fazendeiro e pela omissão institucional do spi e, portanto, do Estado. Enquanto isso, está entrando em cena a Funai, criada às vésperas do grande projeto dos anos 70 de “integração da Amazônia” para ser a ponta de lança de uma política ativa do próprio Estado, que irá deslocar e varrer os povos indígenas que estariam obstando os projetos de infraestrutura e de ocupação de terras por aliados do regime. Foi sobretudo nessa época que se insistiu na alegação de que os índios representariam um entrave ao desenvolvimento.

O que mudou meio século depois do Relatório Figueiredo? Na prática, pouca coisa. Os índios continuam sendo mortos a bala e resistindo como podem à espoliação de suas terras. Declarações do presidente Jair Bolsonaro estimularam, antes mesmo de sua posse, a violência contra os índios, as populações tradicionais, os funcionários da Funai e os do Instituto Chico Mendes de Conservação da Biodiversidade (icmbio). Os vários povos indígenas que, depois de uma primeira experiência desastrosa com a dita civilização, preferiram se isolar, estão agora reaparecendo, encurralados pelo “desenvolvimento”. São os mais vulneráveis e só terão alguma chance se for mantida a política de não estimular novos contatos.

À falta de mudanças nas velhas práticas, o que mudou, e muito, foi a teoria. A ideia de “integração” deixou de ser sinônimo de assimilação. A missão do Estado não é mais entendida como sendo a de descaracterizar sociedades indígenas para trazê-las ao regaço da civilização, até porque elas só têm a perder nesse regaço. Integrar não é mais tentar eliminar diferenças, e sim articular com justiça as diferenças que existem. Assim, a Constituição de 1988, no caput do artigo 231, declara algo, isso sim, muito novo: “São reconhecidos aos índios sua organização social, costumes, línguas, crenças e tradições…” E no parágrafo 1º do mesmo artigo, ao caracterizar o que são terras indígenas, são incluídas todas aquelas necessárias à reprodução física e cultural dos índios.

A diversidade biológica e social deixou de ser vista como um passivo: é um ativo, como enfatizou recentemente a Sociedade Brasileira para o Progresso da Ciência (sbpc). Foi-se o tempo em que derrubar a mata significava fazer uma benfeitoria, em que massacrar índios era “desinfestar os sertões”. Na era da biomimética e da busca por novos princípios ativos, a floresta em pé e seus melhores conhecedores, que são as populações tradicionais, tornam o Brasil um campo de imenso potencial para a inovação de ponta. E consta que se conhecem até agora apenas uns 10% dos supostos 2 milhões de espécies de fauna, flora e microorganismos da nossa biodiversidade.

Hoje, o Brasil se orgulha internacionalmente de sua megadiversidade socioambiental. No Censo do ibge de 2010, contaram-se 305 etnias e 274 línguas diferentes, inclusive de troncos linguísticos completamente distintos. E pela sua diversidade biológica, o Brasil figura com grande destaque no seleto grupo de dezessete países.

Os conhecimentos e práticas dos povos indígenas têm sido reconhecidos em foros internacionais, como ficou patente no Painel Intergovernamental sobre Mudanças Climáticas (ipcc, na sigla em inglês), criado em 1988, e na Plataforma Intergovernamental sobre Biodiversidade e Serviços Ecossistêmicos (ipbes, na sigla em inglês), de 2012. A arqueologia brasileira tem posto em evidência que o enriquecimento da cobertura e dos solos da floresta – as fertilíssimas “terras pretas” – é fruto das práticas de populações indígenas desde a era pré-colombiana até hoje. E sabe-se agora que na Amazônia foram domesticadas dezenas de plantas, entre as quais a batata-doce, a mandioca, o cará, a abóbora, o amendoim e o cacau. Um artigo publicado recentemente mostra que até mesmo o milho, originário do México, passou por uma segunda domesticação na Amazônia.

Os povos indígenas e comunidades tradicionais são também provedores da diversidade das plantas agrícolas, a chamada agrobiodiversidade, fundamental para a segurança alimentar. A Revolução Verde do pós-guerra, que investiu nas variedades mais produtivas de cada espécie agrícola, teve grande sucesso no volume das colheitas, mas produziu danos colaterais. Um deles foi a perda maciça de variedades agrícolas, como as de arroz na Índia e de milho no México.

Foi a falta de diversidade das variedades cultivadas de batata que levou à Grande Fome da Irlanda, entre 1845 e 1849. Domesticada nos Andes, onde existem até hoje mais de quatro mil variedades com diferentes propriedades e resistência a doenças, a batata se tornou no século xviii a base da alimentação de boa parte da Europa, onde só poucas variedades, entretanto, foram selecionadas. Quando um fungo destruiu por completo e por vários anos seguidos as batatas plantadas na Irlanda, a fome causou a morte de um milhão de pessoas e a emigração de outras tantas.

A consciência do risco criado pela perda da diversidade levou o próprio pai da Revolução Verde, Norman Borlaug, a propor a criação dos chamados bancos de germoplasma pelo mundo afora, para a conservação das variedades de plantas. Mas não basta: as plantas e seus inimigos, como os fungos, encontram-se em uma perpétua escalada armamentista. A cada novo ataque, as plantas desenvolvem novas defesas, num processo de coevolução, que também ocorre devido a mudanças de outra natureza, como as climáticas.

Essa coevolução não se dá em bancos de germoplasma, onde as variedades estão depositadas para se conservarem sem mudanças. Por isso é essencial que elas continuem a ser cultivadas. Órgãos científicos cuidam disso mediante pesados investimentos. Mas povos indígenas e comunidades tradicionais também mantêm por conta própria, por gosto e tradição, as variedades em cultivo e observam as novidades. É por isso que no Alto Rio Negro há mais de 100 variedades de mandioca; nos caiapós, 56 variedades de batata-doce; nos canelas, 52 de favas; nos kawaiwetes, 27 de amendoim; nos wajãpis, 17 de algodão; nos baniuas, 78 de pimenta – sem falar na diversidade de espécies em cada roçado e quintal. Para os caiapós, bonito é um roçado com muita diversidade, pois os povos indígenas são mais do que selecionadores de variedades de uma mesma espécie. Eles são, de fato, colecionadores.

A tragédia irlandesa das batatas se tornou uma história exemplar. Mostrou que se deve dosar a produtividade e a diversidade. É coisa que o mercado financeiro tanto quanto a ecologia ensinam: a homogeneidade é perigo sério. A quem pergunta o que produzem os povos indígenas, pode-se responder que eles são e produzem justamente a diversidade. De graça.

O chamado “interesse nacional” é um coringa muito utilizado, mas pouco analisado. Onde exatamente reside o interesse nacional no caso dos indígenas? Um exemplo interessante é o da mineração em suas terras. A partir da década de 70, o projeto Radam (Radar da Amazônia) começou a fazer o mapeamento aéreo da região e criou grande expectativa para as companhias de mineração. Rapidamente, o mapa da Amazônia ficou coberto de pedidos de pesquisa e de lavra.

Na Constituinte de 1988, as mineradoras, em sua maioria de capital estrangeiro, combateram com afinco as restrições à lavra em terras indígenas. Tinham o apoio do economista Roberto Campos, então senador. Foi a Coordenação Nacional dos Geólogos, a Conage, que defendeu essas restrições. Lembrou que, na exploração mineral, não existe segunda safra, e que era de interesse nacional manter reservas minerais em terras indígenas. Nesse embate, o interesse nacional foi defendido pela Conage contra as mineradoras. O que mudou agora?

O mapa das terras indígenas do Brasil é eloquente: as maiores estão em áreas que até há pouco tempo não interessavam a ninguém, e são extensas justamente por isso. Povos indígenas, como os macuxis, foram levados ou atraídos pelo próprio Estado no século xviii para as fronteiras mais sensíveis do país com o objetivo de lá constituir uma fronteira viva, “uma muralha do sertão”. Hoje, são os ashaninkas do Acre que, por conta própria, rechaçam invasores madeireiros do Peru. Seja como for, foi sábia a Carta de 1988, ao ter mantido a tradição constitucional brasileira de definir as terras indígenas como propriedade da União, embora de posse exclusiva permanente dos índios. O Estado pode e deve estar presente nas fronteiras. Inclusive para defender os índios e para ser defendido por eles quando necessário.

Se continuarmos a olhar o mapa das terras indígenas, veremos que, não por acaso, nas áreas de colonização antiga, as terras indígenas são diminutas. E nas que foram ocupadas por fazendas nos anos 40, durante a “marcha para o oeste” (sul de Mato Grosso e oeste do Paraná), o conflito é permanente. Esses conflitos incessantes são, aliás, um bom motivo para manter a Funai na alçada do Ministério da Justiça, que teria maior agilidade, já que coordena a Polícia Federal, para intervir quando necessário.

Quais são os mais eficientes blocos políticos com que o Brasil poderia se alinhar na defesado interesse nacional? O Ministério do Meio Ambiente publicou que o valor da biodiversidade brasileira é incalculável e que os serviços ambientais que oferece, “enquanto base da indústria de biotecnologia e de atividades agrícolas, pecuárias, pesqueiras e florestais”, são estimados em trilhões de dólares anuais. Dada a importante atuação do Brasil no bloco dos países megadiversos, é favorável ao interesse nacional abandonar esse grupo?

Perguntaram-me há alguns dias o que eu esperava da política do novo governo. Minha resposta é esta: espero que cumpra a Constituição de 1988.


[1] Baseio-me aqui na primorosa pesquisa de mestrado em memória social de Elena Guimarães, defendido em 2015 na Universidade Federal do Estado do Rio de Janeiro (uni-Rio) com orientação de José R. Bessa Freire, intitulada “Relatório Figueiredo: entre tempos, narrativas e memórias”.

“Eu não sou pró-Bolsonaro, eu sou é anti-PT. Jurei pra mim mesmo que nunca mais votaria no PT”: sobre o votar com o estômago, e não com o cérebro

Renzo Taddei

8 de outubro de 2018

Nessa eleição, a maioria das pessoas está votando com o estômago, e não com o cérebro. Hoje chegou até mim uma convocatória de passeata anti-PT (sem qualquer menção ao Bolsonaro) com os dizeres: “não iremos virar uma Venezuela”. Eu tentei encontrar qualquer semelhança entre o histórico político do Haddad e a Venezuela, e não fui capaz de encontrar nada (apenas as declarações de solidariedade por parte do PT frente a ameaças veladas, e talvez imaginárias, de invasão norteamericana do país vizinho). Redução de velocidade do trânsito, aumento de fiscalização, expansão das ciclofaixas, cotas para negros e pessoas de baixa renda, bolsa família: nada disso vem da Venezuela. Vem dos Estados Unidos, da Inglaterra e da Alemanha. O que há na Venezuela é a herança de um militar populista com baixo apreço à ordem democrática que foi eleito e depois tomou o poder, instaurou uma ditadura e mandou o país pro buraco. A revista The Economist, bíblia de gente como o Amoedo e dos economistas liberais que certamente estarão na equipe econômica do Bolsonaro (e do Haddad também, dado que o PT tem sido muito mais liberal do que a esquerda real do Brasil aprova), publicou no dia 20 de setembro um artigo intitulado “Jair Bolsonaro, a mais recente ameaça na América Latina – ele seria um presidente desastroso”. Há na Europa hoje dois presidentes que tem exatamente o mesmo perfil do Bolsonaro, o da Hungria e o da Polônia. No dia 12 de setembro, o NY Times publicou um artigo reportando que o Parlamento Europeu considera que a democracia na Hungria está em perigo. O portal Business Insider, outra fonte de notícias para os liberais de direita, publicou no dia 21 de dezembro do ano passado a notícia que o Parlamento Europeu puniu a Polônia por ações que põe a democracia em risco. Tá tudo publicado e bem documentado. A União Européia considera Polônia e Hungria muito mais perigosas à estabilidade do bloco econômico do que a saída da Inglaterra. O perigo em nosso país é que não temos uma instância política superior que coloque tiranos na linha, nem instituições tão robustas que possas suportar uma gestão catastrófica.

Quando digo que os antipetistas “votam com o estômago” quis dizer votar “contra”, com base em raiva e ódio, e não com apoio em ideias ligadas ao que constitui uma boa sociedade e uma boa vida pública, e o que deve ser feito pra materializar isso. O Bolsonaro tem uma quantidade imensa de eleitores tomados por um antipetismo que os impede de ver que ele prega coisas que seriam inaceitáveis em outro contexto. Como bem disse o Ciro Gomes, o Bolsonaro é um monstro criado pelo Lula. Mas não faz muito sentido sacrificar a estabilidade democrática e avanços sociais apenas pra “punir o Lula”. É tão inteligente quanto perder o amigo pra não perder a piada, querer acabar com o câncer matando o paciente. Colocar arma na mão de criança de 5 anos e defender o armamento sem critério da população, defender a tortura, dizer que a polícia só funciona se sair na rua pra matar, dizer a uma mulher que ela não “merece” ser estuprada porque é “feia”, defender abertamente que mulheres são inferiores e portanto não há problema em que tenham salário menor, ser assumidamente racista (contra negros e nordestinos – de resto, como grande parte da população do sul e sudeste), homofóbico, xenófobo – são essas as coisas que o Bolsonaro tem feito e dito repetidamente em público, em frente às câmeras, e é impressionante como o antipetismo faz parecer que isso tudo são detalhes menores, sem importância, frente ao que é a “roubalheira” dos petralhas. É tão difícil assim perceber que se um bairro inteiro estiver armado e pensando em fazer justiça com as próprias mãos, sem submeter os suspeitos a julgamento imparcial, o Brasil vai virar um faroeste e a sensação de segurança coletiva vai ser muitíssimo pior do que é agora? Nossos filhos podem ser mortos por engano por tentar pegar a bola que caiu no vizinho? Eu votaria com alegria no Antonio Carlos Magalhães, no Maluf ou no Delfim Neto pra não ter o Bolsonaro com o poder de presidente da república. Só não votaria no Enéas, porque este tinha ideias tão perigosas e militarizadas quanto as do Bolsonaro.

“Ah, mas a The Economist, o New York Times, a Folha, o Estadão e a Globo são todos de esquerda”. Achar que a The Economist é de esquerda é um delírio, e que o New York Times também o é é dizer que o Clinton, a Hillary e o Obama devem ser parte da grande conspiração pornô-marxista-bolivariana representada pelo PT – o mesmo PT que colocou um ex-presidente do Bank of Boston como ministro da fazenda, vejam só. Pra quem está tonto com as alucinações do antipetismo, gostaria de argumentar que, da esquerda, nessas eleições, compareceu apenas o Boulos. Alguém colocou no Facebook que a diferença entre o Ciro e o Haddad era não mais que o lugar que a Katia Abreu iria ocupar: vice-presidente ou ministra da agricultura. Dá pra ser de esquerda com a Katia Abreu no governo? Isso é ridículo. O Haddad é de centro-esquerda, não tem agenda bolivariana alguma, come da mão dos bancos e das grandes empresas como todos os demais (o ministro da fazendo do Bolsonaro é sócio do banco Pactual). O Bolsonaro, no entanto, tem um discurso anti-institucional perigosíssimo: seu discurso a favor das armas deslegitima o judiciário. Nossa sociedade vai melhorar se houver uma reforma no judiciário para que ele funcione melhor, e não fazendo com que ele seja substituído pela justiça de faroeste do olho-por-olho. O Bolsonaro tem um discurso misógino que inferioriza as mulheres – eu não quero que minha filha cresça em um país em que ela não esteja protegida pelo estado. Se tivermos um machista violento encabeçando o estado, o que se pode esperar?

Enfim, o que entristece a boa esquerda brasileira é a total ausência de uma direita minimamente sofisticada e capaz de um debate mais profundo. Quando se vota com o sistema digestivo, sabemos o que sai no final.

El día en que me transformé en indio. La identificación ontológica con el otro como metamorfosis descolonizadora (RUAE)

Revista Uruguaya de Antropología y Etnografía, vol.3 no.1 Montevideo June 2018 http://dx.doi.org/10.29112/ruae.v3.n1.6

Versión corregida y con notas

 

EL DÍA EN QUE ME TRANSFORMÉ EN INDIO – LA IDENTIFICACIÓN ONTOLÓGICA CON EL OTRO COMO METAMORFOSIS DESCOLONIZADORA

Renzo Taddei

Profesor de Antropología en el Instituto del Mar y en el Programa de Pos-graduación en Ciencias Sociales de la Universidad Federal de San Pablo, Brasil  renzo.taddei@unifesp.br.

Versión traducida en español por Andrea Quadrelli

RESUMEN

Este texto reúne reflexiones sobre las dificultades presentes en mi etnografía en la Fundación Cacique Cobra Coral, especialmente con respecto a las transformaciones en la forma como la alteridad fue vivida a lo largo del proceso etnográfico, junto a críticas de antropólogos indígenas a la propia antropología y a sus prácticas, de forma tal que elementos de la investigación etnográfica iluminen, en la medida de lo posible, dimensiones poco comprendidas de las referidas críticas. Por lo tanto, el texto pretende ofrecer algunas reflexiones sobre los impactos del surgimiento de todo un contingente de antropólogos declaradamente “animistas”, dentro de un contexto donde la antropología tácitamente reproduce, en algunas de sus prácticas, el naturalismo materialista de las ciencias llamadas “duras”.

Palabras clave: Animismo; espiritualismo; umbanda; antropología indígena; descolonización de la antropología

THE DAY I BECAME INDIGENOUS – THE ONTOLOGICAL IDENTIFICATION WITH THE OTHER AS DECOLONIZING METAMORPHOSIS

ABSTRACT

This text combines reflections on the challenges encountered by me in my ethnographic work with the Cacique Cobra Coral Foundation, in special in what concerns the transformation in the way alterity was experienced throughout the ethnographic process, with criticisms made by indigenous anthropologists to anthropology and its practices, with the goal of making elements of the ethnographic research illuminate, as much as possible, uncomprehended dimensions of the mentioned criticisms. The text then offers some reflections on the impacts of the appearance of the whole contingent of self-declared “animist” anthropologists, in a context in which anthropology tacitly reproduces, in some of its practices, the materialistic naturalism of the so called “hard” sciences.

Keywords: Animismspiritualism; umbanda; indigenous anthropology; decolonization of anthropology

 

Parte 1

El argumento central de este texto se construye sobre la base de tres elementos. El primero se relaciona con el hecho de que la existencia de la antropología, como disciplina académica multinacional, se fundamenta en la aceptación tácita de los presupuestos ontológicos en boga desde el contexto sociocultural de su creación; a saber, el naturalismo materialista novecentista imperante en el medio académico en países como Inglaterra, Francia, Alemania y Estados Unidos.A pesar del notable desarrollo teórico de la disciplina a lo largo del siglo XX, tales presupuestos ontológicos se mantuvieron intactos. Sin embargo, en las últimas décadas del siglo, el desarrollo de la antropología en países que fueron colonias europeas, junto con el aumento de las oportunidades educativas para las poblaciones autóctonas produjeron, en los Estados Unidos, Canadá, India, Australia, Nueva Zelanda, México, Brasil y en otros países, académicos entrenados en antropología, pero que no coinciden con el naturalismo materialista antes mencionado. Particularmente, en Brasil crece el número de antropólogos indígenas; crece, también, el volumen de acusaciones con respecto a prácticas colonialistas que, según estos últimos, caracterizan a la disciplina.

El segundo elemento se relaciona con el éxito de la teoría del perspectivismo amerindio que dio visibilidad inédita a los temas indígenas, más allá de los dominios de la etnología; su asociación con las filosofías de Bruno Latour, Isabelle Stengers y Patrice Maniglier, además de las alianzas con la antropología melanesia de Marilyn Strathern y Roy Wagner, reposicionó el pensamiento indígena mostrando su centralidad en el contexto de las discusiones de los problemas contemporáneos, dentro y fuera de la academia. Como dice Viveiros de Castro en el prefacio de la edición brasileña del libro A queda do céu (Kopenawa y Albert, 2015), “temos a obrigação de levar absolutamentea sério o que dizem os índios” (Viveiros de Castro, 2015). Lo cual incluye, naturalmente, lo que dicen los antropólogos indígenas sobre las prácticas establecidas en la disciplina.

Y, finalmente, el tercer elemento se refiere a cómo el extrañamiento por parte de los antropólogos indígenas, de la actitud académica que ahueca las prácticas de los pueblos con los cuales trabajan, con la utilización de rótulos como “cultura” y semejantes, abre las puertas para la articulación discursiva de los otros , que se sienten igualmente alienados. Una de las cuestiones centrales – pero no la única – en el conflicto entre antropólogos indígenas y el mainstream académico, se relaciona con las entidades que existen fuera del radar de las ciencias “duras”; ciencias que se atribuyen la autoridad exclusiva en la definición de lo que (no) existe. Un ejemplo evidente son los espíritus xapiri, personajes fundamentales en la existencia del pueblo Yanomami. Sin embargo, sucede que el “animismo”1 (Descola, 2013) yanomami, y del resto de los pueblos indígenas sur-americanos es, en cierto sentido, ontológico, compatible – tal vez sea más preciso alianzable – con otros animismos, como los que encontramos en los candomblés, umbandas, juremas, tambores de minas, en las religiones ayahuasqueras, en las distintas tradiciones de pajelança, kardecismos, sintoísmos, budismos, hinduismos, y en otras varias tradiciones espiritualistas presentes en el país.

El objetivo de este texto es explorar los alcances de las críticas de los antropólogos indígenas a la antropología, e indagar sobre la posibilidad de que tales críticas, justamente por su potencial de capitanear alianzas con otras tradiciones espiritualistas, puedan – si son tomadas en serio – desestabilizar la disciplina. La presentación de las actividades de mi investigación etnográfica con la Fundación Cacique Cobra Coral y los desafíos e impases encontrados serán utilizados como material sobre el cual se construirá el argumento. El género que utilizaré es el autobioetnográfico; el texto tiene una orientación más sintética que analítica.

Parte 2

El trabajo etnográfico de mi doctorado se centró en los conflictos entre poblaciones sertanejas, científicos, políticos y periodistas con relación a las formas de entender y de vivir el clima de Ceará. La etnografía se desarrolló en la agencia meteorológica estatal y también junto a algunos líderes comunitarios sertanejos llamados “profetas de la lluvia”, dada su capacidad de transformar observaciones del ecosistema en previsiones de lluvia.

En mayo de 2007, fui a la Universidad de Miami para al estreno del documental One water, del director de cine Sanjeev Chatterjee, con quien había colaborado. Allí ocurrió algo que considero el momento inaugural de esta investigación. En el coctel que precedió a la proyección de la película, participé en una conversación donde había un hombre vestido como lama tibetano. Se trataba de un asesor personal del Dalai Lama; este último participa en el documental, pero no había podido asistir a su estreno, y por eso envió a su asesor como representante. En determinado momento de la conversación, una funcionaria de la universidad afirmó que, siempre que un huracán se aproximaba a Miami, escribía al lama para pedirle que orase, de modo de alterar su trayectoria. Todos rieron – con excepción de la mujer y del lama, lo que creó un clima incómodo, y las risas pronto terminaron. El lama dijo entonces, con aire benevolente, que no creía tener ese poder; sin embargo, cuando era un aprendiz – afirmó – vio a su maestro subir a una montaña y detener una tempestad.

En ese momento, algo nuevo e interesante se presentó. Desde hacía varios años estudiaba la actividad de prever las condiciones atmosféricas, ya sea de forma científica o a través de los llamados conocimientos tradicionales, pero hasta entonces no me había enfrentado a la cuestión de una alteración intencional de esas condiciones.

Años más tarde, a través de los medios, en Río de Janeiro, conocí la Fundación Cacique Cobra Coral. Se trata de una institución religiosa, vinculada con la tradición umbanda, que trabaja para socios públicos y privados alterando las condiciones atmosféricas. El espíritu del Cacique Cobra Coral es quien realiza las alteraciones atmosféricas; su comunicación con los vivos se realiza a través del médium Adelaide Scritori; y la comunicación de ambos, espíritu y médium, con el mundo se realiza a través del relacionista público de la fundación, Osmar Santos. La sede de la fundación se encuentra en la ciudad de Guarulhos, en San Pablo; si bien, históricamente, la mayoría de los trabajos realizados han sido en Río de Janeiro. Una vez más, me encontraba con una referencia a la alteración intencional de las condiciones atmosféricas. Esta vez, decidí adoptar el asunto como tema de investigación.

Parte 3

Esa investigación todavía está en curso; la cuestión de interés, aquí, es el hecho de que dicha investigación, desde un primer momento, me enfrentó a desafíos existenciales y metodológicos para los cuales no estaba preparado. El relato que sigue describe tales desafíos.

En un texto anterior (Taddei, 2017) presenté el trabajo de la Fundación Cobra Coral con mayores detalles; retomo algunos de los elementos más relevantes para el argumento que aquí se presenta. En los últimos 30 años, la fundación tuvo contratos de prestación de servicios, publicados en el diario oficial, firmados con las intendencias de Río de Janeiro y San Pablo, los gobiernos estatales de Río de Janeiro, Santa Catarina y Río Grande del Sur, y el gobierno del Distrito Federal, y con empresas como Artplan, organizadora del Rock in Río (Neves, 2006). Los contratos comprenden la producción de lluvias y de tiempo seco. Previsiblemente, las actividades de la fundación son motivo de controversias y ataques de todo tipo.

Uno de los colegas meteorólogos con quien trabajé en mi anterior investigación publicó en internet, en cierta ocasión, la acusación de que la fundación era un fraude, porque “todos sabem que há meteorologistas trabalhando para eles”. A través de internet y de otros colegas meteorólogos, descubrí que, efectivamente, la fundación contrata meteorólogos de alto nivel para actuar como consultores en sus operaciones. Más adelante, Osmar Santos confirmó no solamente la relación con los científicos, sino que además me facilitó sus contactos.

Al momento actual, hay dos científicos que colaboran de forma más sistemática con la fundación: un profesor jubilado del Instituto de Astronomía, Geofísica y Ciencias Atmosféricas de la Universidad de San Pablo (IAG/USP); un segundo investigador, más joven, del Centro de Previsión del Tiempo y de Estudios Climáticos del Instituto Nacional de Investigaciones Espaciales (CPTEC/Inpe). Son, nada menos, las dos instituciones meteorológicas más prestigiosas del país. Es innecesario decir que el cuerpo directivo de ambas instituciones no aprueba tales actividades, y por esta razón los meteorólogos solicitan que sus nombres no sean mencionados.

En varias ocasiones entrevisté a ambos meteorólogos. Un aspecto sorprendente de la investigación, más allá de la relación de una institución de la naturaleza de la fundación con personas públicas y jurídicas de gran visibilidad, es la relación con dichos científicos – y en este punto la investigación se relaciona con mis trabajos anteriores. Por este motivo, resolví profundizar en el análisis de esta dimensión del trabajo de la entidad.

Frente al cuestionamiento de por qué la fundación precisa meteorólogos, el relato de Osmar Santos fue idéntico al que obtuve de los científicos. El Cacique Cobra Coral es una entidad espiritual capaz de realizar transformaciones en las condiciones atmosféricas. A través de la médium Adelaide Scritori, el Cacique pone ese poder a disposición de quien lo necesite. El resultado no está nunca garantizado, dice Osmar, porque el bien común está por encima de los intereses personales2, y el reconocimiento del pedido depende de la cuestión del mérito merecido. Sin embargo, personas como el ex intendente de Río de Janeiro, Cesar Maia, por ejemplo, afirman que la eficacia del Cacique está garantizada (Boulting, 2017).

El Cacique solicita a los meteorólogos informes sobre las condiciones atmosféricas sobre la región, en el momento en que el trabajo debe realizarse, y también explicaciones sobre el funcionamiento de los sistemas atmosféricos, incluyendo instrucciones sobre cómo proceder para lograr determinado objetivo. En el primer contacto de Osmar Santos con el profesor de la USP, en los años 1980, el primero preguntó por teléfono al segundo – que en ese entonces también trabajaba como meteorólogo en el periódico O Estado de S. Paulo – qué debería hacerse para evitar que un frente frío proveniente de Argentina ingresara al territorio brasileño. Luego de convencerse de que no se trataba de una broma, el meteorólogo sugirió que, si la presión atmosférica de la región aumentara, tendría el efecto de desarmar la nebulosidad, disolviendo el frente frío. Según el profesor, el hecho de que la presión atmosférica efectivamente aumentara en la región, en los días posteriores, lo motivó para decidirse a continuar el contacto con la fundación, movido por la curiosidad. Más tarde, el científico se transformaría en el director técnico de la institución. A seguir, reproduzco otro ejemplo, más reciente, citado en un texto anterior:

“Eu já vi isso acontecer… eles seguram a frente fria na porta de entrada do Rio de Janeiro. É como no Rock in Rio, foi uma coisa incrível – uma baita frente fria encostando lá, e eles seguraram ela. Eles me perguntaram: como eu faço pra não deixar essa frente fria entrar? Em primeiro lugar eu digo: é preciso reforçar o vento nordeste, contra o deslocamento da frente, pra segurá-la; tem que mudar também o cavado de altitude de oeste, retardando a sua propagação… a meteorologia trabalha em distintas altitudes…” (Taddei, 2016, p. 202).

En la misma entrevista, pregunto cómo, exactamente, el cacique altera las condiciones atmosféricas. “A Adelaide me disse que o mundo espiritual é muito organizado”, afirmó el profesor; “há equipes imensas que cuidam da umidade do ar, outras que cuidam da temperatura, outras que cuidam da pressão, e assim sucessivamente”. En ese momento, sucedió algo inesperado: comenzó a revisar una carpeta con diversas informaciones acerca de la fundación, que había traído para mostrarme, buscando alguna cosa. Luego de algunos minutos, encontró lo que buscaba; me dio algunas hojas de papel, con el sello de la fundación, donde estaban fotocopiadas algunas páginas de El libro de los espíritus, de Allan Kardec. Se trata de uno de los libros considerados fundacionales del espiritismo kardecista, publicado en 1857, en Francia, con preguntas que Kardec formula, a través de médiums, a espíritus. El texto fotocopiado reproducía la sección “Acción de los espíritus en los fenómenos de la naturaleza”. A continuación, reproduzco algunos de los segmentos más significativos:

536. – sabendo que os Espíritos exercem ação sobre a matéria e que são os agentes da vontade de Deus, perguntamos se alguns dentre eles não exercerão certa influência sobre os elementos na Natureza para os agitar, acalmar ou dirigir?

“Mas, evidentemente. Nem poderia ser de outro modo. Deus não exerce ação direta sobre a matéria. Ele encontra agentes dedicados em todos os graus da escala dos mundos. ” […]

539. A produção de certos fenômenos, das tempestades, por exemplo, é obra de um só Espírito, ou muitos se reúnem, formando grandes massas, para produzi-los?

“Reúnem-se em massas inumeráveis. ”

540. Os Espíritos que exercem ação nos fenômenos da Natureza operam com conhecimento de causa, usando do livre-arbítrio, ou por efeito de instintivo ou irrefletido impulso?

“Uns sim, outros não. Estabeleçamos uma comparação. Considera essas miríades de animais que, pouco a pouco, fazem emergir do mar ilhas e arquipélagos. Julgas que não há aí um fim providencial e que essa transformação da superfície do globo não seja necessária à harmonia geral? Entretanto, são animais de ínfima ordem que executam essas obras, provendo às suas necessidades e sem suspeitarem de que são instrumentos de Deus. Pois bem, do mesmo modo, os Espíritos mais atrasados oferecem utilidade ao conjunto. Enquanto se ensaiam para a vida, antes que tenham plena consciência de seus atos e estejam no gozo pleno do livre-arbítrio, atuam em certos fenômenos, de que inconscientemente se constituem os agentes. Primeiramente, executam. Mais tarde, quando suas inteligências já houverem alcançado um certo desenvolvimento, ordenarão e dirigirão as coisas do mundo material. Depois, poderão dirigir as do mundo moral. É assim que tudo serve, que tudo se encadeia na Natureza, desde o átomo primitivo até o arcanjo, que também começou por ser átomo. Admirável lei de harmonia, que o vosso acanhado espírito ainda não pode apreender em seu conjunto!” (Kardec, 2013, p. 262-264).

Se plantean muchas cuestiones interesantes en estos pocos párrafos3, pero no es mi objetivo discutir aquí su contenido, y sí los efectos pragmáticos de la interposición de los textos citados en el flujo de la investigación.

Lo que ocurrió en aquel momento fue un corto-circuito existencial-profesional, una crisis que generó una situación de parálisis metodológica. En aquel momento, yo, investido en la condición y realizando una performance de hombre, blanco, académico, antropólogo – desinteresadamente cosmopolita, por lo tanto, sin marcas lingüísticas – llevando a cabo una investigación sobre una práctica “afro-brasileña” y, por encima de todo, interesantísima en su permanente insistencia en confrontar el orden instituido, con respecto a los papeles tradicionalmente atribuidos a la ciencia y al conocimiento llamado “religioso” cuando el asunto es gobierno y políticas públicas, me di cuenta de que no sería posible seguir esquivando el hecho de que mi universo familiar es todo animista – consanguíneos de primer grado se distribuyen entre kardecistas (grupo del cual hago parte) y sintoístas.

Al igual que en mi investigación anterior, me acerqué a la Fundación Cacique Cobra Coral interesado en las situaciones limítrofes, donde la equivocación es segura – su relación con la política y los medios de comunicación y, más tarde, con la ciencia. Lógicamente imaginé que, como parte de la etnografía, en algún momento presenciaría una actividad mediúnica, pero nunca pensé en hacer de la misma una dimensión importante de la investigación; en otras palabras: responder al mundo académico si el cacique existe y hace lo que la fundación dice que hace. Aquellas fotocopias de las páginas de El libro de los espíritus, sin embargo, desestabilizaron todo mi esquema metodológico – y, por lo tanto, epistemológico y ontológico – que, inconscientemente, había desarrollado en la investigación; y, en consecuencia, desorganizaron mi performance y la identidad profesional que ésta producía.

En ese momento, en el medio de la confusión de conceptos e identidades, sentí que experimentaba una inversión de papeles: me había transformado en indio. No me refiero aquí al concepto de indio en cualquier sentido étnico, obviamente; sino en un sentido estructural, según la fórmula tradicional de la disciplina antropólogo :: nativo. Entonces descubrí que, ontológicamente hablando, el mundo del nativo y el mío habían sido siempre el mismo, mientras que el de la “antropología”, ese sí, era un mundo diferente. Comencé a estudiar el mundo del Cacique Cobra Coral con la esperanza de que la etnografía permitiera algún entendimiento entre ambos, al mismo tiempo que la alteridad conservaría las tensiones necesarias para una creación conceptual teórica. La alteridad es, al mismo tiempo, estratégica y confortable; en el momento en que me reconocí hermanado con el cacique, la etnografía se evaporó y sucedió algo completamente inesperado: comencé a percibir el armazón teórico de la antropología como una amenaza. Metáfora, distinción, embodyment, biopoder, weapons of theweak, neurosis colectiva, disociación, histeria, y cuánta cosa más, pueden aniquilar al cacique4; en realidad, no aniquilan el espíritu, aniquilan el diálogo – la voz nativa es silenciada, y la antropología se convierte en opresora.

No estoy minimizando las muchas divergencias existentes entre umbanda y kardecismo (y otras tradiciones espiritualistas); sin embargo, existe una base ontológica común que fácilmente permite lo que Almeida (Almeida, 2014) definió como acuerdos pragmáticos, inclusive con respecto a las reacciones a la economía de las categorías clasificatorias, como las científicas. Descola (2013) por ejemplo, cuando propuso su famoso esquema cuadripartita de regímenes ontológicos, construyó una equivalencia del tipo “republicana” (Latour, 2009) entre las ontologías; Sahlins (2014, p. 281-290) sugiere, al gusto estructuralista, que el esquema de Descola puede ser reducido a la díada naturalismo-animismo. Umbanda y kardecismo afirman que ambos están equivocados: la ontología naturalista es un subconjunto de la ontología animista; la segunda es mayor que la primera y la contiene. Por esta razón, la colaboración entre científicos y el espíritu del Cacique no es (ontológicamente) problemática.

Parte 4

Mientras intentaba desarrollar alguna estrategia para resolver la situación en la que había derivado la investigación, encontré un texto de Gersem Baniwa (2016) publicado como libro, editado por la Asociación Brasileña de Antropología. En ese texto, Baniwa presenta críticas contundentes a la antropología. A seguir, cito un segmento del referido texto:

“desafios de indígenas antropólogos passam pelos dois sentidos: potencializar as valiosas contribuições da antropologia e dos antropólogos e superar suas imitações ou debilidades, notadamente no campo da tutela e de certo racismo epistêmico. Sobre este último, passo agora a tecer algumas considerações preliminares. Em meu entendimento, o problema da tutela está intrinsecamente relacionado ao etnocentrismo epistemológico dos agentes não indígenas. A visão absolutista da ciência antropológica conduz à prática de tutela cognitiva dos indígenas. Dito de outro modo: os antropólogos não indígenas são excelentes assessores, tutores e aliados políticos, mas mesmo diante de discursos de rupturas não conseguem romper as bases culturais da tutela, do colonialismo e do imperialismo da ciência moderna, na medida em que não são capazes de abrir mão de suas matrizes cosmopolíticas e epistemológicas eurocêntricas” (Ibid., p. 52).

La experiencia con la Fundación Cacique Cobra Coral me permitió cierta identificación con los elementos centrales del argumento de Baniwa. Más tarde, descubrí la existencia de un gran grupo de autores indígenas, en distintas partes del mundo, cuyos argumentos, alineados con los de Baniwa, son parte de un movimiento mayor de descolonización de la antropología. Uno de estos pioneros es Vine Deloria Jr. (1969) intelectual sioux que, en su obra, es todavía más duro con la disciplina. En la reunión anual de la Asociación Americana de Antropología del 2015, un grupo de antropólogos indígenas de distintos continentes organizó una mesa titulada “Emergent Praxis Against Anthropological Deliriums5; otras mesas y grupos de trabajo en la misma línea han sido parte de los eventos de la disciplina en años recientes.

Sin embargo, percibo que entre los grupos más progresistas de etnólogos en Brasil hay una inmensa molestia, como mínimo, frente al discurso de Baniwa y colegas. Esa molestia es resultado de una lectura meramente política, en sentido estricto, lo que hace que se pierda la dimensión ontológica de la cuestión. Es desconcertante el hecho de que esta crítica provenga de antropólogos indígenas y no de liderazgos indígenas más tradicionales – estos últimos aliados a los antropólogos en el campo político, actúan fuera del campo académico, y desde allí se construye la posibilidad de cooperación; los antropólogos indígenas, colegas de la academia, deconstruyen la disciplina a partir de sus propias entrañas, y son vistos por algunos como una amenaza.

Parte 5

Antes de seguir adelante, tal vez sea mejor una pausa: para el lector, la línea argumentativa del texto puede parecer surreal. Al fin de cuentas, es de común consenso que, en la historia de la humanidad, ningún sistema de ideas fue capaz de describir y prever los fenómenos de la naturaleza con el grado de precisión con que lo hace la ciencia; y la ciencia nunca fue capaz de documentar, de forma inequívoca, la existencia de espíritus. Por lo tanto, el hecho de considerar seriamente la existencia y la acción de los espíritus sobre la atmósfera, ¿no sería un acto obscurantista?

Esta pregunta es, obviamente, retórica; pero vale la pena elaborar una respuesta a la misma, a partir del pensamiento propio de las ciencias sociales y humanas de tradición euroamericana.

La idea de que el argumento de este texto es un contrasentido se fundamenta en algunas presuposiciones. La primera es la percepción de que, como los organismos humanos son todos iguales6, es imposible que los indígenas vean y sientan cosas que otros no son capaces de ver y sentir. Los individuos son obviamente diferentes, pero las populaciones no pueden serlo, en grandes escalas demográficas (donde se manifiestan las diferencias llamadas “culturales”); ahí lo que importa es el hecho de ser todos homo sapiens sapiens.

Esta presuposición es, obviamente, pueril; pero aun así se presenta de forma subyacente en gran parte de los argumentos que transforman los fenómenos llamados espirituales en metáforas de alguna otra cosa. En el libro Myth and meaning (Lévi-Strauss, 1979) Lévi-Strauss presenta el caso de indios que eran capaces de ver el planeta Venus durante el día, lo que para él resultaba imposible (no creíble); posteriormente, el antropólogo encontró registros de antiguos marineros europeos que poseían esa misma capacidad. Aquí se encuentran dos cuestiones interesantes: por un lado, la maleabilidad del cuerpo humano trasciende lo que supone el sentido común académico; por otro, es una gran necedad creer que los individuos de las civilizaciones urbanas occidentales sean el pináculo del desarrollo corporal y sensorial humano, en términos de sus capacidades.

Existe otra dimensión, más relevante todavía, descubierta tanto por los estudios sociales de la ciencia y de la tecnología como por la filosofía de la ciencia. De cierta forma, la idea de que la ciencia tiene la autoridad para decidir entre lo que existe y lo que no existe en el mundo, depende de una comprensión del método científico como una “revelación” de lo real. Sin embargo, en realidad, esta idea nunca sobrevivió al escrutinio de muchos de los principales filósofos de la ciencia occidental, comenzando por David Hume, que sugirió en el siglo XVIII que el método inductivo – pilar fundamental del método científico hasta los días actuales – no era capaz de revelar a la mente humana nada nuevo sobre el mundo, dado que su punto de partida es el presupuesto del que el mundo está compuesto por regularidades y necesita de categorías mentales preexistentes para dar sentido a lo que se aprehende (Hume, 1888).

Dos siglos más tarde, Ludwig Wittgenstein (2001) y Paul Feyerabend (1993) argumentaron, de formas distintas, contra la idea de que la trayectoria histórica de la ciencia – como estructura de conceptos y teorías producida – es sólo la materialización de un destino necesario, condicionado por la estructura de la naturaleza; al contrario, por cada decisión tomada por los científicos a lo largo de la historia (no todas de carácter lógico o racional, como demostró Wittgenstein [2005] con el concepto de elegancia en matemática, por ejemplo), innúmeras alternativas fueron abandonadas. La historia de la ciencia occidental es, por este motivo, una entre otras posibles, lo que equivale a decir que está formada por la contingencia más que por una necesidad estructural.

Más recientemente, autores ligados a las Teorías del Actor-Red demostraron que la actividad científica no necesita alcanzar una “verdad objetiva” para producir efectos eficaces en el mundo (Latour, 1994; Stengers, 2010) – la propia noción de verdad objetiva puede ser entendida como una situación donde los niveles de incertidumbre dejan de causar incomodidad cognitiva y funcionan pragmáticamente con respecto a las tareas a ser desarrolladas; entonces, las controversias se estabilizan en niveles administrables.

De todo esto se deriva la noción de que ciertas configuraciones socio-técnicas crean regímenes de percepción; y tales regímenes de percepción retroalimentan, a través de la acción concertada de los miembros de la colectividad – inclusive en la forma en que se evocan y se ponen a funcionar configuraciones maquínales -, los elementos que garantizan el funcionamiento de las mismas redes socio-técnicas. La autopsia de un mamífero, por ejemplo, jamás encontró un alma – no porque el mamífero no la tenga, sino porque la técnica de la autopsia es parte de una forma de organización y de una configuración de la realidad que parte del presupuesto de que el alma no existe. En este pequeño ejemplo reside el elemento fundamental de la cuestión: el hecho de que el mundo occidental moderno funcione bien con su esquema de ideas e instituciones, no dice nada con respecto a los mundos en los que otros pueblos viven, ni tampoco de los fenómenos que producen al vivir en tales mundos. Cuando la ciencia se pone a legislar sobre lo que puede o no puede existir en los mundos no occidentales, está usando autopsias para probar la inexistencia del alma; Stengers llamó a esto la “máquina de guerra de las ciencias” (Stengers, 2010).

Esta actitud de las ciencias occidentales no es mera mala voluntad. El materialismo que las caracteriza se desarrolló en un contexto histórico en el cual, el interés del capitalismo, nacido prácticamente en el mismo lugar y en el mismo momento, era vaciar espiritualmente a la naturaleza7, para poder transformarla en materia prima. El mundo moderno es fruto de configuraciones mutuas entre la ciencia naciente y el capitalismo en desarrollo; configuraciones que fueron constituyendo, lentamente, nuevos regímenes de percepción y nuevas ideas decurrentes de las mismas. Europa fue capaz de transformar su configuración religiosa para invertir en una divinidad deslocalizada que no interrumpe la producción y el comercio, y al mismo tiempo exterminó las tradiciones animistas, con sus entidades espirituales vinculadas a los ríos, los bosques, los animales y las montañas. Si, actualmente, en las tres Américas, movimientos de revitalización de tradiciones animistas son capaces de hacerlo con algún grado de continuidad histórica, no ocurrelo mismo, por ejemplo, en los movimientos Wicca y Druidry en Inglaterra.

El argumento central aquí es que los principales regímenes de percepción, presentes en los laboratorios científicos y auditorios universitarios, son herederos de esta particular combinación histórica, que en este artículo mencionamos rápidamente, entre el modo como los trabajos de los primeros científicos fueron amoldados en las sociedades europeas, con la asociación de la creciente matematización del mundo a las metáforas raíz (Ortner, 1973) de cada época (siendo la “máquina” una de las más importantes en el siglo XVIII); el interés de la producción capitalista por la transformación de los sentimientos con relación a los bosques, ríos y montañas, para poder transformarlos en recursos económicos; y la forma como la espiritualidad asume un bies de transcendencia platónica, de forma tal de mantener estratégicamente la divinidad, al mismo tiempo, moralmente presente y materialmente ausente.

Esta situación es la que define lo que los cuerpos de los científicos, asociados con sus máquinas, estrategias cognitivas, teorías e instituciones, son capaces de percibir y hacer; y también lo que son incapaces de percibir y hacer.

Discusión

En el discurso antropológico, y en las ciencias humanas en forma general, existe un antídoto para los problemas aquí presentados: conexiones parciales, conocimiento localizado, ciborg, parroquialización de las ciencias, etc. Los antropólogos indígenas, obviamente, saben de todo esto. ¿Por qué, entonces, se siguen enunciando las acusaciones de colonialismo? Repito, aquí, un segmento del discurso de Gersem Baniwa: “mesmo diante de discursos de rupturas [os antropólogos] não conseguem romper as bases culturais da tutela, do colonialismo e do imperialismo da ciência moderna”. O sea, en la disciplina existe un discurso de ruptura, pero éste no se muestra eficaz con relación a la transformación de las prácticas de la disciplina.

Veamos, por ejemplo, la cuestión de los congresos, tal vez el ritual más importante en el proceso de reproducción de la institucionalización de la disciplina en Brasil y en otros países. De forma esquemática, a pesar de las tímidas tentativas de debate y transformación del modelo que estructura tales reuniones, el mismo se continúa basando en la secuencia interminable de presentaciones verbales, de 15 minutos cada una, con el objetivo de presentar resultados de investigación. ¿Cómo es posible discutir, de forma tan compacta y en una dinámica inspirada en las líneas de montaje industrial, toda la complejidad de las experiencias etnográficas vividas? ¿Cómo hacer justicia a la densidad de las relaciones con los demás participantes de la vivencia etnográfica? Aquí, el proceso de culturización, o de antropologización, de algo funciona como estrategia de reducción, compactación y traducción de la experiencia en performance para congresos o en contenido para artículos. Obviamente, aquí reside el peligro de la aniquilación ontológica y, por lo tanto, política, de parte de los mundos donde tuvo lugar la vivencia etnográfica.

De forma general, no se toma en cuenta el hecho de que las vivencias etnográficas tienen lugar en colectividades organizadas en prácticas y formas de vida cuya experiencia efectiva exige mucho más que aprender una lengua, permanecer por todo el ciclo del calendario local y gracias a la buena voluntad de sus líderes. Muchas veces, tales prácticas exigen, además de décadas de aprendizaje, el abandono de estrategias y prácticas habituales de auto-constitución (inclusive corporal y mental; Taddei y Gamboggi, 2016) cosa que los antropólogos, en general, no están dispuestos a realizar. Por esta razón, los trabajos etnográficos reflejan, frecuentemente, al investigador mucho más que al investigado – especialmente cuando el tema es trance, xamanismo y mediumnidad.

Podemos avanzar un poco más. Las colectividades pueden decir cosas y plantear cuestiones sobre sus propias realidades sobre las cuales la ciencia – incluida la antropología – no tiene nada que decir. En antropología es una práctica común el presupuesto de que los mundos socioculturales son accesibles por principio; pueden ser complejos, como el parentesco amazónico o como los intercambios económicos en Melanesia, pero se asume, como corolario, que tales cosas y todo el resto, en el ámbito sociocultural, son, por definición, accesibles a la investigación etnográfica. En la práctica, esto presupone la ontología naturalista que caracteriza a las ciencias occidentales llamadas “duras”. Cuando la antropología evita la cuestión ontológica, reproduce el naturalismo que comparte con las ciencias duras (y con el capitalismo).

Aún existe una versión más radical de esta cuestión, que se manifiesta cuando el antropólogo(a) realiza afirmaciones categóricas sin que sea capaz de justificar lo que dice, ni siquiera dentro del universo epistemológico en el cual supuestamente actúa. Esto ocurre, por ejemplo, cuando la narrativa etnográfica da a entender o afirma explícitamente que conoce la “naturaleza” de los espíritus, y que la misma reside en la incorporación – o sea, que se trata simplemente de una perfomance y que no existen espíritus si no se encuentran incorporados (Cardozo, 2014). Otra variedad del mismo fenómeno es la que iguala la posesión espiritual a las enfermedades mentales – otra declaración bastante explícita de que los espíritus, en realidad, no existen (Goldam, 2016).

La antropología compone para sí misma un juego de lenguaje muy particular, en el cual se exime de justificarse tanto para los colegas de la academia como para los interlocutores de sus etnografías. A través del ejercicio de una antropología reversible (no sólo reversa, sino una donde el etnógrafo efectivamente habita dos mundos), es posible mostrar que el concepto de “naturaleza” usado en expresiones como “por su propia naturaleza, los espíritus…”, no tiene equivalencia con otras formas de construir discursos de autoridad sobre la naturaleza en el mundo académico (a través del uso de criterios de cientificidad, por ejemplo), y mucho menos con el discurso de los interlocutores etnográficos – o sea, se trata de una antropología naturalista en su propia ontogénesis particular. En el caso de la idea de enfermedad mental, los autores, salvo rarísimas excepciones, se eximen de la conformación de una alianza consistente con (o en contra) de la psiquiatría y utilizan la idea de enfermedad de forma liviana, sin considerar los efectos pragmáticos de esta decisión. Por último, la afirmación categórica de que los espíritus no existen, frente a la imposibilidad de que esto sea siquiera verificable empíricamente dentro del régimen ontológico dominante en el mundo académico y en la antropología, revela que se trata de una profesión de fe, más de que cualquier otra cosa.

Sigamos adelante. También está la cuestión del lugar de enunciación. En un congreso reciente8, durante el debate que siguió a una mesa sobre antropología y cambios climáticos, luego de varias participaciones del público presente, un antropólogo indígena tomó el micrófono e inició su discurso diciendo: “eu falo na condição de antropólogo tukano”. Inmediatamente, me llamó la atención que nadie, antes de él, se había auto-presentado explicitando el lugar desde dónde hablaba. Pues este es un elemento constitutivo de los congresos y artículos: el “cosmopolitismo de fondo”, que funciona como mecanismo tácito de conmensurabilización de todo lo que allí existe y se presenta. Tal cosmopolitismo de fondo exime a todos de la necesidad de explicitar el lugar desde dónde se habla, y lo hace por el hecho de basarse en el mononaturalismo de las ciencias occidentales. En función de lo cual, la antropología cosmopolita, a pesar de su pretensión política progresista, no consigue ir más allá de la mera reproducción de la agenda humanista liberal y de lo que Stengers llamó la “maldición de la tolerancia” (Stengers, 2011).

De esta forma, se llega a la conclusión de que la antropología es parte de la “máquina de guerra de la ciencia” de la que nos habla Stengers, donde “conocimiento” y “cultura” son usados como armas neutralizadoras. Los 350 años de materialismo desencantado han producido cierta des-sensibilización colectiva en muchas dimensiones de la vida provocando que grandes contingentes académicos integren, sin darse cuenta, las burocracias perpetradoras de muchas “banalidades del mal”, ya sea en su variación ambiental (Haraway, 2014) o en su variedad “culturalizadora”.

La antropología producida por intelectuales indígenas tiene el mérito de desnaturalizar el hecho de “ser antropólogo” – especialmente, cuando el adjetivo “indígena”, marcador que inicialmente llama la atención, nos conduce a la siguiente etapa, más interesante, que es el desmantelamiento de la caja-negra “antropólogo”. Pero, ¿cuál es la cuestión con la actuación de estos antropólogos indígenas? Por lo menos dos: en primer lugar, la valorización de las actividades prácticas en oposición a las elaboraciones teóricas. Por esta razón, en el discurso de los antropólogos indígenas, es recurrente la valorización de la actividad pedagógica y el relativo desinterés por la actividad de “producción científica” (Benites, 2016). En segundo lugar, la importancia atribuida a las dimensiones de trayectoria y presencia en el mundo, en oposición a las abstracciones conceptuales descontextualizadas. La indexicalidad radical del quehacer antropológico indígena es, como muestran Gersem Baniwa y muchos otros, incompatible con el empleo retórico de un “nosotros” genérico, que subentiende una identidad y una ontología, como se observa en muchos textos reflexivos que tratan sobre la disciplina.

Con respecto a las implicaciones de lo anterior para la antropología, se pueden vislumbrar algunos elementos imprescindibles para el debate. Uno de ellos fue mencionado por Latour (2009) cuando afirmó que el desafío planteado por el perspectivismo amerindio no es un “viraje”, sino una explosión – efectivamente, lo que se busca con la crítica a la antropología colonialista no es la aniquilación de la antropología construida sobre bases ontológicas naturalistas, sino la reducción de la misma a una antropología entre muchas otras. Antropólogas y antropólogos no escogen sus matrices cosmopolíticas por una decisión racional; invertir las marcas de la relación colonial sólo reproduce el colonialismo. Esta, naturalmente, no es la intención de la mayoría de los activistas trabajando por la descolonización de la antropología.

En un texto reciente Márcio Goldman sugiere que, a partir de una perspectiva naturalista, la transformación de la antropología vendrá con la adopción de una postura que asuma como guía un “no saber” transcendental (Goldman, 2016, p. 34). Creo que esta postura es bastante más apropiada de la sugerida por Henare, Holbraad & Wastell (2007) y también por Holbraad & Pedersen (2017) que proponen el uso de un abordaje ontológico como forma de expandir el esquema conceptual de la antropología – lo que, de cierta forma, sugiere la ambición de construirla como disciplina hipercosmopolita. Lo que la descolonización de la antropología desea, al contrario, es abandonar definitivamente el citado cosmopolitismo de fondo, que marca las relaciones profesionales institucionalizadas; de disciplina, la antropología se transformará en una plataforma de relaciones cosmopolíticas.

De este modo, el primer paso en la descolonización de la disciplina es explotarla; el segundo, el incentivo para formar, a partir de los fragmentos dispersos, aglomerados territorializados, relacionados entre sí de un modo más rizomático y menos arbóreo, de forma tal que incluso los términos naturalismo y animismo, usados de forma tan extensa en este texto, dejen de tener sentido; el tercer paso consiste en trabajar en la construcción de acuerdos pragmáticos (equivocaciones deseables), que son siempre locales, efímeros (por ello requieren atención y trabajo) y objetivamente focalizados. La antropología precisa ser parroquial, tener marcas visibles de nacimiento y desarrollo, ser una actividad diplomática difícil.

En el momento en que dicha transformación se efectúe, cuando alguien presente algo en un congreso o escriba un artículo sin declararse, en términos del lugar de su discurso, en el interior de un tal rizoma, ese hecho será considerado un acto de violencia ontológica.

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Notas

[1] Animismo es un término de origen colonial que caracteriza la visión que el materialismo naturalista europeo posee de los demás pueblos del mundo. El trabajo de Philippe Descola (2013) es ejemplar en este sentido. De la misma forma como Daniel Munduruku (2017) afirmó que “não existem índios no Brasil”, no existen animistas a no ser en la mente de quien está inmerso en un contexto materialista. Sin embargo, el concepto de animismo será utilizado en este texto – a partir de aquí sin comillas – por dos razones: la deconstrucción del concepto no es el objetivo central de este trabajo, y, más importante, el argumento que aquí se presenta tiene como interlocutor el fundamento naturalista comúnmente encontrado en la antropología. La adopción del concepto es, así, una concesión en el sentido de facilitar el diálogo. DESCOLA, Philippe. Beyond nature and culture. Chicago: University of Chicago Press, 2013; MUNDURUKU, Daniel. Índio não existe. Global Editora, julho 2017. Disponible en: <http://www.globaleditora.com.br/blog/estante-global/daniel-munduruku-indio-nao-existe2&gt;. Acceso en: 27 dic. 2017.

[2] Según Osmar Santos, el Cacique sólo acepta realizar un trabajo cuando está convencido que sus impactos representan el interés de todos. En la apertura de los juegos olímpicos en el 2012 en Londres, por ejemplo, en España ocurrió una gran sequía, donde se trasladó la humedad que venía desde el Atlántico Norte que garantizó la operación. Ver: TAS, Marcelo. Cacique Cobra Coral: medalha de ouro na abertura da Olimpíada. Blog do Tas, 28/12/2012. Disponible en: <http://blogdotas.com.br/2012/07/28/cacique-cobra-coral-medalha-de-ouro-naabertura-da-olimpiada&gt;. Acceso en: 27 dic. 2017.

[3] A modo de ejemplo, para citar una cuestión más interesante: la racionalidad y el libre albedrío son presentados como parte de un continuo de transformación de los espíritus, por fuera de la clave dualista que separa mente racional y materia bruta. De este modo, existe una intencionalidad en todo, pero es necesario re-calificar qué se entiende por intencionalidad, en este caso; en la práctica, esto significa que gran parte de la participación espiritual en los fenómenos naturales ocurre de forma “mecánica” y, por lo tanto, sujeta a patrones observables en el mundo “natural”.

[4] No existe una incompatibilidad intrínseca entre esas teorías y la espiritualidad; sin embargo, ocurre que frecuentemente esas teorías son usadas exactamentepara anular la posibilidad del reconocimiento de la espiritualidad, como cuando la mediumnidad, sin mayores preocupaciones por comprender el fenómeno o escuchar a los nativos, es reducida a una manifestación psíquica resultado de situaciones de estrés u opresión, a modo de “válvula de escape”. Ver, por ejemplo, el clásico OBEYESEKERE, Gananath. Medusa’s hair– an essay on personal symbols and religious experience. Chicago: University of Chicago Press, 1981.

[5] Disponible en: <https://www.youtube.com/watch?v=TQt7DNVCKRA&gt;. Acceso en: 27 dic. 2017.

[6] Una concepción que es fruto del éxito tanto de la acción antirracista de la antropología en la primera mitad del s. XX, como de la popularización de concepciones biológicas de la existencia del cuerpo, en la segunda mitad.

[7] Starhawk. Magia, Visão e Ação. Revista do Instituto de Estudos Brasileiros, Brasil, n. 69, p. 52-65, abr. 2018.

[8] VI Reunión de Antropología de la Ciencia y de la Tecnología, realizada en el Instituto de Estudios Brasileños de la Universidad de San Pablo, entre los días 16 y 19 de mayo de 2017.

 

When Whales and Humans Talk (Hakai Magazine)

Arctic people have been communicating with cetaceans for centuries—and scientists are finally taking note.

Tattooed Whale, 2016 by Tim Pitsiulak. Screen-print on Arches Cover Black. Reproduced with the permission of Dorset Fine ArtsApril 3rd, 2018

Harry Brower Sr. was lying in a hospital bed in Anchorage, Alaska, close to death, when he was visited by a baby whale.

Although Brower’s body remained in Anchorage, the young bowhead took him more than 1,000 kilometers north to Barrow (now Utqiaġvik), where Brower’s family lived. They traveled together through the town and past the indistinct edge where the tundra gives way to the Arctic Ocean. There, in the ice-blue underwater world, Brower saw Iñupiat hunters in a sealskin boat closing in on the calf’s mother.

Brower felt the shuddering harpoon enter the whale’s body. He looked at the faces of the men in the umiak, including those of his own sons. When he awoke in his hospital bed as if from a trance, he knew precisely which man had made the kill, how the whale had died, and whose ice cellar the meat was stored in. He turned out to be right on all three counts.

Brower lived six years after the episode, dying in 1992 at the age of 67. In his final years, he discussed what he had witnessed with Christian ministers and Utqiaġvik’s whaling captains. The conversations ultimately led him to hand down new rules to govern hunting female whales with offspring, meant to communicate respect to whales and signal that people were aware of their feelings and needs. “[The whale] talked to me,” Brower recalls in a collection of his stories, The Whales, They Give Themselves. “He told me all the stories about where they had all this trouble out there on the ice.”

Not long ago, non-Indigenous scientists might have dismissed Brower’s experience as a dream or the inchoate ramblings of a sick man. But he and other Iñupiat are part of a deep history of Arctic and subarctic peoples who believe humans and whales can talk and share a reciprocal relationship that goes far beyond that of predator and prey. Today, as Western scientists try to better understand Indigenous peoples’ relationships with animals—as well as animals’ own capacity for thoughts and feelings—such beliefs are gaining wider recognition, giving archaeologists a better understanding of ancient northern cultures.

“If you start looking at the relationship between humans and animals from the perspective that Indigenous people themselves may have had, it reveals a rich new universe,” says Matthew Betts, an archaeologist with the Canadian Museum of History who studies Paleo-Eskimo cultures in the Canadian Arctic. “What a beautiful way to view the world.”


It’s not clear exactly when people developed the technology that allowed them to begin hunting whales, but scholars generally believe Arctic whaling developed off the coast of Alaska sometime between 600 and 800 CE. For thousands of years before then, Arctic people survived by hunting seals, caribou, and walruses at the edge of the sea ice.

One such group, the Dorset—known in Inuit oral tradition as the Tunitwere rumored to have been so strong the men could outrun caribou and drag a 1,700-kilogram walrus across the ice. The women were said to have fermented raw seal meat against the warmth of their skin, leaving it in their pants for days at a time. But despite their legendary survival skills, the Tunit died out 1,000 years ago.An Inuit hunter sits on a whale that’s been hauled to shore for butchering in Point Hope, Alaska, in 1900. Photo by Hulton Deutsch/Getty Images

An Inuit hunter sits on a whale that’s been hauled to shore for butchering in Point Hope, Alaska, in 1900. Photo by Hulton Deutsch/Getty Images

One theory for their mysterious disappearance is that they were outcompeted by people who had begun to move east into the Canadian Arctic—migrants from Alaska who brought sealskin boats allowing them to push off from shore and hunt whales. Each spring, bowhead whales weighing up to 54,000 kilograms pass through the leads of water that open into the sea ice, and with skill and luck, the ancestors of today’s Inuit and Iñupiat people could spear a cetacean as it surfaced to breathe.

The advent of whaling changed the North. For the first time, hunters could bring in enough meat to feed an entire village. Permanent settlements began springing up in places like Utqiaġvik that were reliably visited by bowheads—places still inhabited today. Social organizations shifted as successful whale hunters amassed wealth, became captains, and positioned themselves at the top of a developing social hierarchy. Before long, the whale hunt became the center of cultural, spiritual, and day-to-day life, and whales the cornerstone of many Arctic and subarctic cosmologies.

When agricultural Europeans began visiting and writing about the North in the 10th century, they were mesmerized by Aboriginal peoples’ relationships with whales. Medieval literature depicted the Arctic as a land of malevolent “monstrous fishes” and people who could summon them to shore through magical powers and mumbled spells. Even as explorers and missionaries brought back straightforward accounts of how individual whaling cultures went about hunting, butchering, and sharing a whale, it was hard to shake the sense of mysticism. In 1938, American anthropologist Margaret Lantis analyzed these scattered ethnographic accounts and concluded that Iñupiat, Inuit, and other northern peoples belonged to a circumpolar “whale cult.”

Lantis found evidence of this in widespread taboos and rituals meant to cement the relationship between people and whales. In many places, a recently killed whale was given a drink of fresh water, a meal, and even traveling bags to ensure a safe journey back to its spiritual home. Individual whalers had their own songs to call the whales to them. Sometimes shamans performed religious ceremonies inside circles made of whale bones. Stashes of whaling amulets—an ambiguous word used to describe everything from carved, jewelry-like charms to feathers or skulls—were passed from father to son in whaling families.

To non-Indigenous observers, it was all so mysterious. So unknowable. And for archaeologists and biologists especially, it was at odds with Western scientific values, which prohibited anything that smacked of anthropomorphism.
A whaler waits for the bowhead whales from shore in Utqiaġvik, Alaska, during whaling season in the Chukchi Sea. Photo by Steven J. Kazlowski/Alamy Stock Photo

A whaler waits for the bowhead whales from shore in Utqiaġvik, Alaska, during whaling season in the Chukchi Sea. Photo by Steven J. Kazlowski/Alamy Stock Photo

In archaeology, such attitudes have limited our understanding of Arctic prehistory, says Erica Hill, a zooarchaeologist with the University of Alaska Southeast. Whaling amulets and bone circles were written off as ritualistic or supernatural with little exploration of what they actually meant to the people who created them. Instead, archaeologists who studied animal artifacts often focused on the tangible information they revealed about what ancient people ate, how many calories they consumed, and how they survived.

Hill is part of a burgeoning branch of archaeology that uses ethnographic accounts and oral histories to re-examine animal artifacts with fresh eyes—and interpret the past in new, non-Western ways. “I’m interested in this as part of our prehistory as humans,” Hill says, “but also in what it tells us about alternative ways of being.”


The idea that Indigenous people have spiritual relationships with animals is so well established in popular culture it’s cliché. Yet constricted by Western science and culture, few archaeologists have examined the record of human history with the perspective that animals feel emotions and can express those emotions to humans.

Hill’s interest in doing so was piqued in 2007, when she was excavating in Chukotka, Russia, just across the Bering Strait from Alaska. The site was estimated to be 1,000 to 2,000 years old, predating the dawn of whaling in the region, and was situated at the top of a large hill. As her team dug through the tundra, they uncovered six or seven intact walrus skulls deliberately arranged in a circle.

Like many archaeologists, Hill had been taught that ancient humans in harsh northern climates conserved calories and rarely expended energy doing things with no direct physical benefit. That people were hauling walrus skulls to a hilltop where there were plenty of similar-sized rocks for building seemed strange. “If you’ve ever picked up a walrus skull, they’re really, really heavy,” Hill says. So she started wondering: did the skulls serve a purpose that wasn’t strictly practical that justified the effort of carrying them uphill?

When Hill returned home, she began looking for other cases of “people doing funky stuff” with animal remains. There was no shortage of examples: shrines packed with sheep skulls, ceremonial burials of wolves and dogs, walrus-skull rings on both sides of the Bering Strait. To Hill, though, some of the most compelling artifacts came from whaling cultures.

Museum collections across North America, for instance, include a dazzling array of objects categorized as whaling amulets. From this grab bag, Hill identified 20 carved wooden objects. Many served as the seats of whaling boats. In the Iñupiaq language, they’re called either iktuġat or aqutim aksivautana, depending on dialect.

One in particular stands out. Hill was looking for Alaskan artifacts in a massive climate-controlled warehouse belonging to Smithsonian’s National Museum of Natural History in Washington, DC. The artifacts were housed in hundreds of floor-to-ceiling drawers, row after row of them, with little indication of what was inside. She pulled open one drawer and there it was—the perfect likeness of a bowhead whale staring back at her.

The object, likely from the late 19th century, probably functioned as a crosspiece. It was hewn from a hunk of driftwood into a crescent shape 21 centimeters long. Carved on one side was a bowhead, looking as it would look if you were gazing down on a whale from above, perhaps from a raven’s-eye perspective. A precious bead of obsidian was embedded in the blowhole. “It’s so elegant and simple but so completely whale,” Hill says. “It’s this perfect balance of minimalism and form.”

Sometime in the late 19th century, an Iñupiat carver fashioned this seat for an umiak out of driftwood, carving the likeness of a bowhead whale, its blowhole symbolized with a piece of obsidian. Photo by Department of Anthropology, Smithsonian Institute (Cat. A347918)Sometime in the late 19th century, an Iñupiaq carver fashioned this amulet for an umiak out of driftwood, carving the likeness of a bowhead whale, its blowhole symbolized with a piece of obsidian. As with other whaling amulets Erica Hill has examined, this object may have also functioned as part of the boat’s structure. Photo by Department of Anthropology, Smithsonian Institute (Cat. A347918)

Using Iñupiat oral histories and ethnographies recorded in the 19th and 20th centuries, Hill now knows that such amulets were meant to be placed in a boat with the likeness of the whale facing down, toward the ocean. The meticulously rendered art was thus meant not for humans, but for whales—to flatter them, Hill says, and call them to the hunters. “The idea is that the whale will be attracted to its own likeness, so obviously you want to depict the whale in the most positive way possible,” she explains.

Yupik stories from St. Lawrence Island tell of whales who might spend an hour swimming directly under an umiak, positioning themselves so they could check out the carvings and the men occupying the boat. If the umiak was clean, the carvings beautiful, and the men respectful, the whale might reposition itself to be harpooned. If the art portrayed the whale in an unflattering light or the boat was dirty, it indicated that the hunters were lazy and wouldn’t treat the whale’s body properly. Then the whale might swim away.

In “Sounding a Sea-Change: Acoustic Ecology and Arctic Ocean Governance” published in Thinking with Water, Shirley Roburn quotes Point Hope, Alaska, resident Kirk Oviok: “Like my aunt said, the whales have ears and are more like people,” he says. “The first batch of whales seen would show up to check which ones in the whaling crew would be more hospitable. … Then the whales would come back to their pack and tell them about the situation.”

The belief that whales have agency and can communicate their needs to people isn’t unique to the Arctic. Farther south, on Washington’s Olympic Peninsula and British Columbia’s Vancouver Island, Makah and Nuu-chah-nulth whalers observed eight months of rituals meant to communicate respect in the mysterious language of whales. They bathed in special pools, prayed, spoke quietly, and avoided startling movements that might offend whales. Right before the hunt, the whalers sang a song asking the whale to give itself.

In Makah and Nuu-chah-nulth belief, as in many Arctic cultures, whales weren’t just taken—they willingly gave themselves to human communities. A whale that offered its body wasn’t sentencing itself to death. It was choosing to be killed by hunters who had demonstrated, through good behavior and careful adherence to rituals, that they would treat its remains in a way that would allow it to be reborn. Yupik tradition, for example, holds that beluga whales once lived on land and long to return to terra firma. In exchange for offering itself to a Yupik community, a beluga expected to have its bones given the ritualistic treatment that would allow it to complete this transition and return to land, perhaps as one of the wolves that would gnaw on the whale’s bones.

According to Hill, many of the objects aiding this reciprocity—vessels used to offer whales a drink of fresh water, amulets that hunters used to negotiate relationships with animal spirits—weren’t just reserved for shamanistic ceremonies. They were part of everyday life; the physical manifestation of an ongoing, daily dialogue between the human and animal worlds.


While Westerners domesticated and eventually industrialized the animals we eat—and thus came to view them as dumb and inferior—Arctic cultures saw whale hunting as a match between equals. Bipedal humans with rudimentary technology faced off against animals as much as 1,000 times their size that were emotional, thoughtful, and influenced by the same social expectations that governed human communities. In fact, whales were thought to live in an underwater society paralleling that above the sea.

a bowhead whale swimming amid multi-layer sea ice

It’s difficult to assess populations of animals that swim under the ice, far from view, like bowhead whales. But experienced Iñupiat whalers are good at it. Photo by Steven Kazlowski/Minden Pictures

Throughout history, similar beliefs have guided other human-animal relationships, especially in hunter-gatherer cultures that shared their environment with big, potentially dangerous animals. Carvings left behind by the Tunit, for example, suggest a belief that polar bears possessed a kind of personhood allowing them to communicate with humans; while some Inuit believed walruses could listen to humans talking about them and react accordingly.

Whether or not those beliefs are demonstrably true, says Hill, they “make room for animal intelligence and feelings and agency in ways that our traditional scientific thinking has not.”

Today, as archaeologists like Hill and Matthew Betts shift their interpretation of the past to better reflect Indigenous worldviews, biologists too are shedding new light on whale behavior and biology that seems to confirm the traits Indigenous people have attributed to whales for more than 1,000 years. Among them is Hal Whitehead, a professor at Dalhousie University in Nova Scotia who argues that cetaceans have their own culture—a word typically reserved for human societies.

By this definition, culture is social learning that’s passed down from one generation to the next. Whitehead finds evidence for his theory in numerous recent studies, including one that shows bowhead whales in the North Pacific, off the Alaskan coast, and in the Atlantic Ocean near Greenland sing different songs, the way human groups might have different styles of music or linguistic dialects. Similarly, pods of resident killer whales living in the waters off south Vancouver Island greet each other with different behaviors than killer whales living off north Vancouver Island, despite the fact that the groups are genetically almost identical and have overlapping territories.

Plus, calves spend years with their mothers, developing the strong mother-offspring bonds that serve to transfer cultural information, and bowhead whales live long enough to accumulate the kind of environmental knowledge that would be beneficial to pass on to younger generations. We know this largely because of a harpoon tip that was found embedded in a bowhead in northern Alaska in 2007. This particular harpoon was only manufactured between 1879 and 1885 and wasn’t used for long after, meaning that the whale had sustained its injury at least 117 years before it finally died.

Other beliefs, too, are proving less farfetched than they once sounded. For years, scientists believed whales couldn’t smell, despite the fact that Iñupiat hunters claimed the smell of woodsmoke would drive a whale away from their camp. Eventually, a Dutch scientist dissecting whale skulls proved the animals did, indeed, have the capacity to smell. Even the Yupik belief that beluga whales were once land-dwelling creatures is rooted in reality: some 50 million years ago, the ancestor of modern-day whales walked on land. As if recalling this, whale fetuses briefly develop legs before losing them again.

An Inuit hunter sits on a whale that’s been hauled to shore for butchering in Point Hope, Alaska, in 1900. Photo by Hulton Deutsch/Getty ImagesInuit hunters in Utqiaġvik, Alaska, paddle an umiak after a bowhead whale. Photo by Galen Rowell/Getty Images

None of this suggests that whales freely give themselves to humans. But once you understand the biological and intellectual capabilities of whales—as whaling cultures surely did—it’s less of a leap to conclude that cetaceans live in their own underwater society, and can communicate their needs and wishes to humans willing to listen.


With the dawn of the 20th century and the encroachment of Euro-Americans into the North, Indigenous whaling changed drastically. Whaling in the Makah and Nuu-chah-nulth Nations essentially ended in the 1920s after commercial whalers hunted the gray whale to near extinction. In Chukotka, Russian authorities in the 1950s replaced community-based whaling with state-run whaling.

Even the whaling strongholds of Alaska’s Iñupiat villages weren’t immune. In the 1970s, the International Whaling Commission ordered a halt to subsistence bowhead whaling because US government scientists feared there were just 1,300 of the animals left. Harry Brower Sr. and other whaling captains who’d amassed lifetimes of knowledge knew that figure was wrong.

But unlike other whaling cultures, Iñupiat whalers had the means to fight back, thanks to taxes they had collected from a nearby oil boom. With the money, communities hired Western-trained scientists to corroborate traditional knowledge. The scientists developed a new methodology that used hydrophones to count bowhead whales beneath the ice, rather than extrapolating the population based on a count of the visible bowheads passing by a single, ice-free locale. Their findings proved bowheads were far more numerous than the government had previously thought, and subsistence whaling was allowed to continue.

Elsewhere, too, whaling traditions have slowly come back to life. In 1999, the Makah harvested their first whale in over 70 years. The Chukchi were allowed to hunt again in the 1990s.

Yet few modern men knew whales as intimately as Brower. Although he eschewed some traditions—he said he never wanted his own whaling song to call a harpooned whale to the umiak, for exampleBrower had other ways of communicating with whales. He believed that whales listened, and that if a whaler was selfish or disrespectful, whales would avoid him. He believed that the natural world was alive with animals’ spirits, and that the inexplicable connection he’d felt with whales could only be explained by the presence of such spirits.

And he believed that in 1986, a baby whale visited him in an Anchorage hospital to show him how future generations could maintain the centuries-long relationship between humans and whales. Before he died, he told his biographer Karen Brewster that although he believed in a Christian heaven, he personally thought he would go elsewhere. “I’m going to go join the whales,” he said. “That’s the best place, I think. … You could feed all the people for the last time.”

Perhaps Brower did become a whale and feed his people one last time. Or perhaps, through his deep understanding of whale biology and behavior, he passed down the knowledge that enabled his people to feed themselves for generations to come. Today, the spring whaling deadline he proposed based on his conversation with the baby whale is still largely observed, and bowhead whales continue to sustain Iñupiat communities, both physically and culturally.

Correction: This article has been updated to clarify the original purpose of the whaling amulet that caught Erica Hill’s attention in the Smithsonian warehouse.


Author bio Krista Lee Langlois is an independent journalist, essayist, and “aquaphile.” She lived in the Marshall Islands in 2006 and now writes about the intersection of people and nature from a landlocked cabin outside Durango, Colorado.

Why nutritional psychiatry is the future of mental health treatment (The Conversation)

A lack of essential nutrients is known to contribute to the onset of poor mental health in people suffering from anxiety and depression, bipolar disorder, schizophrenia and ADHD. Nutritional psychiatry is a growing discipline that focuses on the use of food and supplements to provide these essential nutrients as part of an integrated or alternative treatment for mental health disorders.

But nutritional approaches for these debilitating conditions are not widely accepted by mainstream medicine. Treatment options tend to be limited to official National Institute for Care Excellence (NICE) guidelines which recommend talking therapies and antidepressants.

Use of antidepressants

Antidepressant use has more than doubled in recent years. In England 64.7m prescriptions were issued for antidepressants in 2016 at a cost of £266.6m. This is an increase of 3.7m on the number of items prescribed in 2015 and more than double than the 31m issued in 2006.

A recent Oxford University study found that antidepressants were more effective in treating depression than placebo. The study was led by Dr Andrea Cipriani who claimed that depression is under treated. Cipriani maintains that antidepressants are effective and a further 1m prescriptions should be issued to people in the UK.

This approach suggests that poor mental health caused by social conditions is viewed as easily treated by simply dispensing drugs. But antidepressants are shunned by people whom they could help because of the social stigma associated with mental ill-health which leads to discrimination and exclusion.

Prescriptions for 64.7m items of antidepressants were dispensed in England in 2016, the highest level recorded by the NHS. Shutterstock

More worrying is the increase in the use of antidepressants by children and young people. In Scotland, 5,572 children under 18 were prescribed antidepressants for anxiety and depression in 2016. This figure has more than doubled since 2009/2010.

But according to British psychopharmacologist Professor David Healy, 29 clinical trials of antidepressant use in young people found no benefits at all. These trials revealed that instead of relieving symptoms of anxiety and depression, antidepressants caused children and young people to feel suicidal.

Healy also challenges their safety and effectiveness in adults. He believes that antidepressants are over-prescribed and that there is little evidence that they are safe for long-term use. Antidepressants are said to create dependency, have unpleasant side effects and cannot be relied upon to always relieve symptoms.

Nutrition and poor mental health

In developed countries such as the UK people eat a greater variety of foodstuffs than ever before – but it doesn’t follow that they are well nourished. In fact, many people do not eat enough nutrients that are essential for good brain health, opting for a diet of heavily processed food containing artificial additives and sugar.

The link between poor mental health and nutritional deficiencies has long been recognised by nutritionists working in the complementary health sector. However, psychiatrists are only now becoming increasingly aware of the benefits of using nutritional approaches to mental health, calling for their peers to support and research this new field of treatment.

It is now known that many mental health conditions are caused by inflammation in the brain which ultimately causes our brain cells to die. This inflammatory response starts in our gut and is associated with a lack of nutrients from our food such as magnesium, omega-3 fatty acids, probiotics, vitamins and minerals that are all essential for the optimum functioning of our bodies.

Recent research has shown that food supplements such as zinc, magnesium, omega 3, and vitamins B and D3 can help improve people’s mood, relieve anxiety and depression and improve the mental capacity of people with Alzheimer’s.

Magnesium is one of most important minerals for optimal health, yet many people are lacking in it. One studyfound that a daily magnesium citrate supplement led to a significant improvement in depression and anxiety, regardless of age, gender or severity of depression. Improvement did not continue when the supplement was stopped.

Omega-3 fatty acids are another nutrient that is critical for the development and function of the central nervous system – and a lack has been associated with low mood, cognitive decline and poor comprehension.

Research has shown that supplements like zinc, magnesium and vitamins B and D can improve the mental capacity of people with Alzheimer’s. Shutterstock

The role of probiotics – the beneficial live bacteria in your digestive system – in improving mental health has also been explored by psychiatrists and nutritionists, who found that taking them daily was associated with a significant reduction in depression and anxiety. Vitamin B complex and zinc are other supplements found to reduce the symptoms of anxiety and depression.

Hope for the future?

These over-the-counter” supplements are widely available in supermarkets, chemists and online health food stores, although the cost and quality may vary. For people who have not responded to prescription drugs or who cannot tolerate the side effects, nutritional intervention can offer hope for the future.

There is currently much debate over the effectiveness of antidepressants. The use of food supplements offer an alternative approach that has the potential to make a significant difference to the mental health of all age groups.

The emerging scientific evidence suggests that there should be a bigger role for nutritional psychiatry in mental health within conventional health services. If the burden of mental ill health is to be reduced, GPs and psychiatrists need to be aware of the connection between food, inflammation and mental illness.

Medical education has traditionally excluded nutritional knowledge and its association with disease. This has led to a situation where very few doctors in the UK have a proper understanding of the importance of nutrition. Nutritional interventions are thought to have little evidence to support their use to prevent or maintain well-being and so are left to dietitians, rather than doctors, to advise on.

But as the evidence mounts up, it is time for medical education to take nutrition seriously so that GPs and psychiatrists of the future know as much about its role in good health as they do about anatomy and physiology. The state of our mental health could depend on it.

Os motivos por trás da Guerra dos Chimpanzés, a única registrada entre animais (BBC Brasil)

9 abril 2018Três chimpanzés do Parque Nacional de Gombe nos anos 1970

GEZA TELEKI. A eleição de um macaco do norte do Parque Nacional de Gombe como macho alfa causou tensão na comunidade de chimpanzés e, principalmente, com dois rivais, Charlie e Hugh

A única guerra civil documentada entre chimpanzés selvagens começou com um assassinato brutal.

Era janeiro de 1974, e um chimpanzé chamado Godi fazia sua refeição, sozinho, nos galhos de uma árvore no Parque Nacional de Gombe, na Tanzânia.

Mas Godi não reparou que, enquanto comia, oito macacos o rodearam. “Ele pulou da árvore e correu, mas eles o agarraram”, disse o primatologista britânico Richard Wrangham ao documentário da BBC The Demonic Ape (O Macaco Demoníaco, em tradução livre).”Um deles conseguiu agarrar um de seus pés, outro lhe prendeu pela mão. Ele foi imobilizado e surrado. O ataque durou mais de cinco minutos e, quando o deixaram, ele mal conseguia se mover.

“Godi nunca mais foi visto.

O episódio é conhecido como o início do que a famosa primatologista britânica Jane Goodall chamou de “A Guerra dos 4 Anos”, o conflito que dividiu uma comunidade de chimpanzés em Gombe e desatou uma onda de assassinatos e violência que, desde então, nunca mais foi registrada.

Mão de um chimpanzé

GETTY IMAGES. O assassinato brutal do primata Godi marcou o início da sangrenta “Guerra de 4 anos” dos chimpanzés em Gombe

No entanto, o motivo exato e a causa da divisão são um “eterno mistério”, disse Joseph Feldblum, professor de antropologia evolutiva da Universidade de Duke, nos Estados Unidos, em um comunicado da instituição.

No mês passado, Feldblum liderou um estudo publicado na revista científica American Journal of Physical Anthropology que revela a história de “poder, ambição e ciúmes” que deu origem à guerra entre os primatas.

 

Macacos e humanos

Feldblum está há 25 anos arquivando e digitalizando as anotações que Goodall fez durante seus mais de 55 anos vivendo no Parque Nacional de Gombe.

A primatologista, que na última terça-feira completou 84 anos, mudou tudo o que acreditávamos saber sobre os chimpanzés (e sobre os seres humanos) ao descobrir que esses macacos fabricavam e usavam ferramentas, tinham uma linguagem primitiva e eram capazes de entender o que seus pares pensavam.

Mas Goodall também descobriu a crueldade que esses animais podiam demonstrar.

Jane Goodall com seu famoso boneco em 2018

GETTY IMAGES. A primatologista Jane Goodall, que lidera uma fundação de pesquisa e conservação com seu nome, acompanhou toda a guerra dos chimpanzés nos anos 1970

Foram quatro anos documentando saques, surras e assassinatos entre as facções Kasakela e Kahama, que ficavam ao norte e ao sul do parque, respectivamente.

Nesse tempo, por exemplo, um terço das mortes de chimpanzés machos em Gombe foram perpetreadas pelos próprios animais.

A guerra, disse Goodall no documentário da BBC, “só fez com que os chimpanzés se parecessem ainda mais conosco do que se pensava”.

A violência foi tão excessiva e única que alguns investigadores sugeriram que ela foi provocada involuntariamente pela própria Goodall, que montou uma estação de observação no local onde os animais recebiam alimentos.

De acordo com essas teorias, “as duas comunidades de chimpanzés poderiam ter existido o tempo todo ou estavam se dissolvendo quando Goodall começou sua pesquisa, e a estação de alimentação os reuniu em uma trégua temporária até que eles se separaram novamente”, disse o comunicado da Universidade de Duke.

“Mas os novos resultados de uma equipe de Duke e da Universidade Estadual do Arizona sugerem que alguma coisa a mais estava acontecendo.”

Chimpanzés brigando

GETTY IMAGES. Os chimpanzés são capazes de violência, mas pesquisadores dizem que o ocorrido entre 1974 e 1978 excedeu todos os registros de brutalidade

 

Amigos e inimigos

No novo estudo, os pesquisadores analisaram as mudanças nas alianças entre 19 chimpanzés machos durante os sete anos anteriores à guerra.

Para isso, elaboraram mapas detalhados das redes sociais dos primatas, nas quais os machos eram considerados amigos se fossem vistos chegando juntos à estação de alimentação com maior frequência.

“Sua análise sugere que, durante os primeiros anos, entre 1967 e 1970, os machos do grupo original estavam misturados”, disse Duke.

Foi aí que a comunidade começou a se dividir: enquanto alguns passavam mais tempo no norte, outros estavam a maior parte do tempo no sul.

Em 1972, a socialização entre os machos já ocorria exclusivamente dentro das facções Kasakela ou Kahama.

Silhueta de um chimpanzé

GETTY IMAGES. Ao ver chegar os macacos do sul, os do norte “subiam nas árvores, havia muitos gritos e demonstrações de poder”, diz um novo estudo sobre o episódio

Ao se encontrarem, eles começavam a atirar galhos uns nos outros, a gritar ou fazer outras demonstrações de força.

“Escutávamos gritos do sul e dizíamos: ‘Os machos do sul estão vindo!'”, relembra Anne Pusey, professora de antropologia evolutiva da Universidade de Duke que esteve em Gombe com Goodall e é coautora do estudo atual.

“Nessa hora, todos os machos do norte subiam nas árvores e ouvíamos muitos gritos e demonstrações de poder.”

Três suspeitos

A partir do momento que ocorreu a divisão entre os grupos, os pesquisadores acreditam que o conflito surgiu por causa de “uma luta pelo poder entre três machos de alta categoria”: Humphrey, um macho alfa recém-coroado pelo grupo do norte, e seus rivais do sul, Charlie e Hugh.

Chimpanzé sofrendo

GETTY IMAGES. Violência entre três machos líderes afetou toda a rede de vínculos sociais, sem distinguir idade nem sexo

“Humphrey era grande e se sabia que ele atirava pedras, o que era assustador. Ele conseguia intimidar Charlie e Hugh separadamente, mas, quando estavam juntos, ele se mantinha fora do caminho”, diz Pussey no comunicado da universidade.

Durante quatro anos, o grupo de Humphrey destruiu o grupo do sul, e diversos machos “rebeldes” morreram ou desapareceram. O maior dos grupos invadia sistemativamente o território alheio e, se encontrasse um chimpanzé rival, o atacava cruelmente e o deixava morrer em decorrência dos ferimentos.

De acordo com a pesquisa, a disponibilidade de fêmeas foi mais baixa do que o normal nesse período, o que provavelmente exacerbou a luta pelo domínio do território.

A violência, por sua vez, não se limitou a esses três machos rivais, mas afetou toda a rede de vínculos sociais dos primatas, sem distinguir idade nem sexo.

Os pesquisadores reconhecem que a falta de outros eventos semelhantes na natureza torna mais difícil comparar os novos resultados, mas o trabalho pode trazer certa paz a Goodall.

“A situação foi terrível”, disse a britânica, reconhecendo que sua estação de observação de fato pode ter “aumentado a violência” entre os primatas.

“Acho que a parte mais triste foi ter observado a sequência de eventos em que uma comunidade maior aniquilou por completo a menor e tomou seu território.”

How Genetics Is Changing Our Understanding of ‘Race’ (New York Times)

Credit: Angie Wang

In 1942, the anthropologist Ashley Montagu published “Man’s Most Dangerous Myth: The Fallacy of Race,” an influential book that argued that race is a social concept with no genetic basis. A classic example often cited is the inconsistent definition of “black.” In the United States, historically, a person is “black” if he has any sub-Saharan African ancestry; in Brazil, a person is not “black” if he is known to have any European ancestry. If “black” refers to different people in different contexts, how can there be any genetic basis to it?

Beginning in 1972, genetic findings began to be incorporated into this argument. That year, the geneticist Richard Lewontin published an important study of variation in protein types in blood. He grouped the human populations he analyzed into seven “races” — West Eurasians, Africans, East Asians, South Asians, Native Americans, Oceanians and Australians — and found that around 85 percent of variation in the protein types could be accounted for by variation within populations and “races,” and only 15 percent by variation across them. To the extent that there was variation among humans, he concluded, most of it was because of “differences between individuals.”

In this way, a consensus was established that among human populations there are no differences large enough to support the concept of “biological race.” Instead, it was argued, race is a “social construct,” a way of categorizing people that changes over time and across countries.

It is true that race is a social construct. It is also true, as Dr. Lewontin wrote, that human populations “are remarkably similar to each other” from a genetic point of view. 

But over the years this consensus has morphed, seemingly without questioning, into an orthodoxy. The orthodoxy maintains that the average genetic differences among people grouped according to today’s racial terms are so trivial when it comes to any meaningful biological traits that those differences can be ignored.

The orthodoxy goes further, holding that we should be anxious about any research into genetic differences among populations. The concern is that such research, no matter how well-intentioned, is located on a slippery slope that leads to the kinds of pseudoscientific arguments about biological difference that were used in the past to try to justify the slave trade, the eugenics movement and the Nazis’ murder of six million Jews.

I have deep sympathy for the concern that genetic discoveries could be misused to justify racism. But as a geneticist I also know that it is simply no longer possible to ignore average genetic differences among “races.”

Groundbreaking advances in DNA sequencing technology have been made over the last two decades. These advances enable us to measure with exquisite accuracy what fraction of an individual’s genetic ancestry traces back to, say, West Africa 500 years ago — before the mixing in the Americas of the West African and European gene pools that were almost completely isolated for the last 70,000 years. With the help of these tools, we are learning that while race may be a social construct, differences in genetic ancestry that happen to correlate to many of today’s racial constructs are real.

Recent genetic studies have demonstrated differences across populations not just in the genetic determinants of simple traits such as skin color, but also in more complex traits like bodily dimensions and susceptibility to diseases. For example, we now know that genetic factors help explain why northern Europeans are taller on average than southern Europeans, why multiple sclerosis is more common in European-Americans than in African-Americans, and why the reverse is true for end-stage kidney disease.

I am worried that well-meaning people who deny the possibility of substantial biological differences among human populations are digging themselves into an indefensible position, one that will not survive the onslaught of science. I am also worried that whatever discoveries are made — and we truly have no idea yet what they will be — will be cited as “scientific proof” that racist prejudices and agendas have been correct all along, and that those well-meaning people will not understand the science well enough to push back against these claims.

This is why it is important, even urgent, that we develop a candid and scientifically up-to-date way of discussing any such differences, instead of sticking our heads in the sand and being caught unprepared when they are found.

To get a sense of what modern genetic research into average biological differences across populations looks like, consider an example from my own work. Beginning around 2003, I began exploring whether the population mixture that has occurred in the last few hundred years in the Americas could be leveraged to find risk factors for prostate cancer, a disease that occurs 1.7 times more often in self-identified African-Americans than in self-identified European-Americans. This disparity had not been possible to explain based on dietary and environmental differences, suggesting that genetic factors might play a role.

Self-identified African-Americans turn out to derive, on average, about 80 percent of their genetic ancestry from enslaved Africans brought to America between the 16th and 19th centuries. My colleagues and I searched, in 1,597 African-American men with prostate cancer, for locations in the genome where the fraction of genes contributed by West African ancestors was larger than it was elsewhere in the genome. In 2006, we found exactly what we were looking for: a location in the genome with about 2.8 percent more African ancestry than the average.

When we looked in more detail, we found that this region contained at least seven independent risk factors for prostate cancer, all more common in West Africans. Our findings could fully account for the higher rate of prostate cancer in African-Americans than in European-Americans. We could conclude this because African-Americans who happen to have entirely European ancestry in this small section of their genomes had about the same risk for prostate cancer as random Europeans.

Did this research rely on terms like “African-American” and “European-American” that are socially constructed, and did it label segments of the genome as being probably “West African” or “European” in origin? Yes. Did this research identify real risk factors for disease that differ in frequency across those populations, leading to discoveries with the potential to improve health and save lives? Yes.

While most people will agree that finding a genetic explanation for an elevated rate of disease is important, they often draw the line there. Finding genetic influences on a propensity for disease is one thing, they argue, but looking for such influences on behavior and cognition is another.

But whether we like it or not, that line has already been crossed. A recent study led by the economist Daniel Benjamin compiled information on the number of years of education from more than 400,000 people, almost all of whom were of European ancestry. After controlling for differences in socioeconomic background, he and his colleagues identified 74 genetic variations that are over-represented in genes known to be important in neurological development, each of which is incontrovertibly more common in Europeans with more years of education than in Europeans with fewer years of education.

It is not yet clear how these genetic variations operate. A follow-up study of Icelanders led by the geneticist Augustine Kong showed that these genetic variations also nudge people who carry them to delay having children. So these variations may be explaining longer times at school by affecting a behavior that has nothing to do with intelligence.

This study has been joined by others finding genetic predictors of behavior. One of these, led by the geneticist Danielle Posthuma, studied more than 70,000 people and found genetic variations in more than 20 genes that were predictive of performance on intelligence tests.

Is performance on an intelligence test or the number of years of school a person attends shaped by the way a person is brought up? Of course. But does it measure something having to do with some aspect of behavior or cognition? Almost certainly. And since all traits influenced by genetics are expected to differ across populations (because the frequencies of genetic variations are rarely exactly the same across populations), the genetic influences on behavior and cognition will differ across populations, too.

You will sometimes hear that any biological differences among populations are likely to be small, because humans have diverged too recently from common ancestors for substantial differences to have arisen under the pressure of natural selection. This is not true. The ancestors of East Asians, Europeans, West Africans and Australians were, until recently, almost completely isolated from one another for 40,000 years or longer, which is more than sufficient time for the forces of evolution to work. Indeed, the study led by Dr. Kong showed that in Iceland, there has been measurable genetic selection against the genetic variations that predict more years of education in that population just within the last century.

To understand why it is so dangerous for geneticists and anthropologists to simply repeat the old consensus about human population differences, consider what kinds of voices are filling the void that our silence is creating. Nicholas Wade, a longtime science journalist for The New York Times, rightly notes in his 2014 book, “A Troublesome Inheritance: Genes, Race and Human History,” that modern research is challenging our thinking about the nature of human population differences. But he goes on to make the unfounded and irresponsible claim that this research is suggesting that genetic factors explain traditional stereotypes.

One of Mr. Wade’s key sources, for example, is the anthropologist Henry Harpending, who has asserted that people of sub-Saharan African ancestry have no propensity to work when they don’t have to because, he claims, they did not go through the type of natural selection for hard work in the last thousands of years that some Eurasians did. There is simply no scientific evidence to support this statement. Indeed, as 139 geneticists (including myself) pointed out in a letter to The New York Times about Mr. Wade’s book, there is no genetic evidence to back up any of the racist stereotypes he promotes.

Another high-profile example is James Watson, the scientist who in 1953 co-discovered the structure of DNA, and who was forced to retire as head of the Cold Spring Harbor Laboratories in 2007 after he stated in an interview — without any scientific evidence — that research has suggested that genetic factors contribute to lower intelligence in Africans than in Europeans.

At a meeting a few years later, Dr. Watson said to me and my fellow geneticist Beth Shapiro something to the effect of “When are you guys going to figure out why it is that you Jews are so much smarter than everyone else?” He asserted that Jews were high achievers because of genetic advantages conferred by thousands of years of natural selection to be scholars, and that East Asian students tended to be conformist because of selection for conformity in ancient Chinese society. (Contacted recently, Dr. Watson denied having made these statements, maintaining that they do not represent his views; Dr. Shapiro said that her recollection matched mine.)

What makes Dr. Watson’s and Mr. Wade’s statements so insidious is that they start with the accurate observation that many academics are implausibly denying the possibility of average genetic differences among human populations, and then end with a claim — backed by no evidence — that they know what those differences are and that they correspond to racist stereotypes. They use the reluctance of the academic community to openly discuss these fraught issues to provide rhetorical cover for hateful ideas and old racist canards.

This is why knowledgeable scientists must speak out. If we abstain from laying out a rational framework for discussing differences among populations, we risk losing the trust of the public and we actively contribute to the distrust of expertise that is now so prevalent. We leave a vacuum that gets filled by pseudoscience, an outcome that is far worse than anything we could achieve by talking openly.

If scientists can be confident of anything, it is that whatever we currently believe about the genetic nature of differences among populations is most likely wrong. For example, my laboratory discovered in 2016, based on our sequencing of ancient human genomes, that “whites” are not derived from a population that existed from time immemorial, as some people believe. Instead, “whites” represent a mixture of four ancient populations that lived 10,000 years ago and were each as different from one another as Europeans and East Asians are today.

So how should we prepare for the likelihood that in the coming years, genetic studies will show that many traits are influenced by genetic variations, and that these traits will differ on average across human populations? It will be impossible — indeed, anti-scientific, foolish and absurd — to deny those differences.

For me, a natural response to the challenge is to learn from the example of the biological differences that exist between males and females. The differences between the sexes are far more profound than those that exist among human populations, reflecting more than 100 million years of evolution and adaptation. Males and females differ by huge tracts of genetic material — a Y chromosome that males have and that females don’t, and a second X chromosome that females have and males don’t.

Most everyone accepts that the biological differences between males and females are profound. In addition to anatomical differences, men and women exhibit average differences in size and physical strength. (There are also average differences in temperament and behavior, though there are important unresolved questions about the extent to which these differences are influenced by social expectations and upbringing.)

How do we accommodate the biological differences between men and women? I think the answer is obvious: We should both recognize that genetic differences between males and females exist and we should accord each sex the same freedoms and opportunities regardless of those differences.

It is clear from the inequities that persist between women and men in our society that fulfilling these aspirations in practice is a challenge. Yet conceptually it is straightforward. And if this is the case with men and women, then it is surely the case with whatever differences we may find among human populations, the great majority of which will be far less profound.

An abiding challenge for our civilization is to treat each human being as an individual and to empower all people, regardless of what hand they are dealt from the deck of life. Compared with the enormous differences that exist among individuals, differences among populations are on average many times smaller, so it should be only a modest challenge to accommodate a reality in which the average genetic contributions to human traits differ.

It is important to face whatever science will reveal without prejudging the outcome and with the confidence that we can be mature enough to handle any findings. Arguing that no substantial differences among human populations are possible will only invite the racist misuse of genetics that we wish to avoid.

David Reich is a professor of genetics at Harvard and the author of the forthcoming book “Who We Are and How We Got Here: Ancient DNA and the New Science of the Human Past,” from which this article is adapted.

For Decades, Our Coverage Was Racist. To Rise Above Our Past, We Must Acknowledge It (National Geographic)

We asked a preeminent historian to investigate our coverage of people of color in the U.S. and abroad. Here’s what he found.

In a full-issue article on Australia that ran in 1916, Aboriginal Australians were called “savages” who “rank lowest in intelligence of all human beings.” PHOTOGRAPHS BY C.P. SCOTT (MAN); H.E. GREGORY (WOMAN); NATIONAL GEOGRAPHIC CREATIVE (BOTH)

This story helps launch a series about racial, ethnic, and religious groups and their changing roles in 21st-century life. The series runs through 2018 and will include coverage of Muslims, Latinos, Asian Americans, and Native Americans.

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 “Cards and clay pipes amuse guests in Fairfax House’s 18th-century parlor,” reads the caption in a 1956 article on Virginia history. Although slave labor built homes featured in the article, the writer contended that they “stand for a chapter of this country’s history every American is proud to remember.” PHOTOGRAPH BY ROBERT F. SISSON AND DONALD MCBAIN, NATIONAL GEOGRAPHIC CREATIVE (RIGHT)

I’m the tenth editor of National Geographic since its founding in 1888. I’m the first woman and the first Jewish person—a member of two groups that also once faced discrimination here. It hurts to share the appalling stories from the magazine’s past. But when we decided to devote our April magazine to the topic of race, we thought we should examine our own history before turning our reportorial gaze to others.

Race is not a biological construct, as writer Elizabeth Kolbert explains in this issue, but a social one that can have devastating effects. “So many of the horrors of the past few centuries can be traced to the idea that one race is inferior to another,” she writes. “Racial distinctions continue to shape our politics, our neighborhoods, and our sense of self.”

How we present race matters. I hear from readers that National Geographic provided their first look at the world. Our explorers, scientists, photographers, and writers have taken people to places they’d never even imagined; it’s a tradition that still drives our coverage and of which we’re rightly proud. And it means we have a duty, in every story, to present accurate and authentic depictions—a duty heightened when we cover fraught issues such as race.

Photographer Frank Schreider shows men from Timor island his camera in a 1962 issue. The magazine often ran photos of “uncivilized” native people seemingly fascinated by “civilized” Westerners’ technology. PHOTOGRAPH BY FRANK AND HELEN SCHREIDER, NATIONAL GEOGRAPHIC CREATIVE

We asked John Edwin Mason to help with this examination. Mason is well positioned for the task: He’s a University of Virginia professor specializing in the history of photography and the history of Africa, a frequent crossroads of our storytelling. He dived into our archives.

What Mason found in short was that until the 1970s National Geographicall but ignored people of color who lived in the United States, rarely acknowledging them beyond laborers or domestic workers. Meanwhile it pictured “natives” elsewhere as exotics, famously and frequently unclothed, happy hunters, noble savages—every type of cliché.

Unlike magazines such as Life, Mason said, National Geographic did little to push its readers beyond the stereotypes ingrained in white American culture.

editors-page-pacific-islanders.adapt.280.1National Geographic of the mid-20th century was known for its glamorous depictions of Pacific islanders. Tarita Teriipaia, from Bora-Bora, was pictured in July 1962—the same year she appeared opposite Marlon Brando in the movie Mutiny on the Bounty. PHOTOGRAPH BY LUIS MARDEN, NATIONAL GEOGRAPHIC CREATIVE (RIGHT)

“Americans got ideas about the world from Tarzan movies and crude racist caricatures,” he said. “Segregation was the way it was. National Geographic wasn’t teaching as much as reinforcing messages they already received and doing so in a magazine that had tremendous authority. National Geographic comes into existence at the height of colonialism, and the world was divided into the colonizers and the colonized. That was a color line, and National Geographic was reflecting that view of the world.”

Some of what you find in our archives leaves you speechless, like a 1916 story about Australia. Underneath photos of two Aboriginal people, the caption reads: “South Australian Blackfellows: These savages rank lowest in intelligence of all human beings.”

Questions arise not just from what’s in the magazine, but what isn’t. Mason compared two stories we did about South Africa, one in 1962, the other in 1977. The 1962 story was printed two and a half years after the massacre of 69 black South Africans by police in Sharpeville, many shot in the back as they fled. The brutality of the killings shocked the world.

An article reporting on apartheid South Africa in 1977 shows Winnie Mandela, a founder of the Black Parents’ Association and wife of Nelson. She was one of some 150 people the government prohibited from leaving their towns, speaking to the press, and talking to more than two people at a time. PHOTOGRAPH BY JAMES P. BLAIR, NATIONAL GEOGRAPHIC CREATIVE

National Geographic’s story barely mentions any problems,” Mason said. “There are no voices of black South Africans. That absence is as important as what is in there. The only black people are doing exotic dances … servants or workers. It’s bizarre, actually, to consider what the editors, writers, and photographers had to consciously not see.”

Contrast that with the piece in 1977, in the wake of the U.S. civil rights era: “It’s not a perfect article, but it acknowledges the oppression,” Mason said. “Black people are pictured. Opposition leaders are pictured. It’s a very different article.”

Fast-forward to a 2015 story about Haiti, when we gave cameras to young Haitians and asked them to document the reality of their world. “The images by Haitians are really, really important,” Mason said, and would have been “unthinkable” in our past. So would our coverage now of ethnic and religious conflicts, evolving gender norms, the realities of today’s Africa, and much more.

“I buy bread from her every day,” Haitian photographer Smith Neuvieme said of fellow islander Manuela Clermont. He made her the center of this image, published in 2015PHOTOGRAPH BY SMITH NEUVIEME, FOTOKONBIT

Mason also uncovered a string of oddities—photos of “the native person fascinated by Western technology. It really creates this us-and-them dichotomy between the civilized and the uncivilized.” And then there’s the excess of pictures of beautiful Pacific-island women.

“If I were talking to my students about the period until after the 1960s, I would say, ‘Be cautious about what you think you are learning here,’ ” he said. “At the same time, you acknowledge the strengths National Geographic had even in this period, to take people out into the world to see things we’ve never seen before. It’s possible to say that a magazine can open people’s eyes at the same time it closes them.”

April 4 marks the 50th anniversary of the assassination of Martin Luther King, Jr. It’s a worthy moment to step back, to take stock of where we are on race. It’s also a conversation that is changing in real time: In two years, for the first time in U.S. history, less than half the children in the nation will be white. So let’s talk about what’s working when it comes to race, and what isn’t. Let’s examine why we continue to segregate along racial lines and how we can build inclusive communities. Let’s confront today’s shameful use of racism as a political strategy and prove we are better than this.

For us this issue also provided an important opportunity to look at our own efforts to illuminate the human journey, a core part of our mission for 130 years. I want a future editor of National Geographic to look back at our coverage with pride—not only about the stories we decided to tell and how we told them but about the diverse group of writers, editors, and photographers behind the work.

We hope you will join us in this exploration of race, beginning this month and continuing throughout the year. Sometimes these stories, like parts of our own history, are not easy to read. But as Michele Norris writes in this issue, “It’s hard for an individual—or a country—to evolve past discomfort if the source of the anxiety is only discussed in hushed tones.”

Os africanos que propuseram ideias iluministas antes de Locke e Kant (Ilustríssima, FSP)

Ilustração de Fabio Zimbres

DAG HERBJORNSRUD
traduçãoCLARA ALLAIN
ilustraçãoFABIO ZIMBRES

RESUMO Os ideais mais elevados de Locke, Hume e Kant foram propostos mais de um século antes deles por Zera Yacob, um etíope que viveu numa caverna. O ganês Anton Amo usou noção da filosofia alemã antes de ela ser registrada oficialmente. Autor defende que ambos tenham lugar de destaque em meio aos pensadores iluministas.

*

Os ideais do Iluminismo são a base de nossas democracias e universidades no século 21: a crença na razão, na ciência, no ceticismo, no secularismo e na igualdade. De fato, nenhuma outro período se compara à era do Iluminismo.

A Antiguidade é inspiradora, mas está a um mundo de distância das sociedades modernas. A Idade Média é mais razoável do que sua reputação sugere, mas ainda assim é medieval. A Renascença foi gloriosa, mas em grande medida graças ao seu resultado: o Iluminismo. O romantismo veio como reação à era da razão, mas os ideais dos Estados modernos não se expressam em termos de romantismo e emoção.

Segundo a história mais contada, o Iluminismo tem origem no “Discurso do Método” (1637), de René Descartes, continuou por cerca de um século e meio com John Locke, Isaac Newton, David Hume, Voltaire e Kant e terminou com a Revolução Francesa, em 1789 —talvez com o período do terror, em 1793.

Mas e se a história estiver errada? E se o Iluminismo puder ser associado a lugares e pensadores que costumamos ignorar? Tais perguntas me assombram desde que topei com o trabalho de um filósofo etíope do século 17: Zera Yacob (1599-1692), também grafado Zära Yaqob.

Yacob nasceu numa família pobre numa propriedade agrícola perto de Axum, a lendária antiga capital do norte da Etiópia. Como estudante, ele impressionou seus professores e foi enviado a uma nova escola para estudar retórica (“siwasiw” em ge’ez, a língua local), poesia e pensamento crítico (“qiné”) por quatro anos.

Em seguida, estudou a Bíblia por dez anos em outra escola, recebendo ensinamentos dos católicos e dos coptas, bem como da tradição cristã ortodoxa, majoritária no país.

Na década de 1620, um jesuíta português convenceu o rei Susenyos a converter-se ao catolicismo, que não tardou a virar religião oficial da Etiópia. Seguiu-se uma perseguição aos livres-pensadores, mais intensa a partir de 1630. Yacob, que nessa época lecionava na região de Axum, havia declarado que nenhuma religião tem mais razão que outra —e seus inimigos o denunciaram para o rei.

Yacob fugiu, levando apenas um pouco de ouro e os Salmos de Davi. Viajou para o sul, para a região de Shewa, onde se deparou com o rio Tekezé.

Ali encontrou uma área desabitada com uma “bela caverna” no início de um vale. Construiu um muro de pedra e viveu nesse local isolado para “encarar apenas os fatos essenciais da vida”, como Henry David Thoreau descreveria uma vida também solitária, dois séculos mais tarde, em “Walden” (1854).

Por dois anos, até a morte do rei, em setembro de 1632, Yacob permaneceu na caverna como ermitão, saindo apenas para buscar alimentos no mercado mais próximo. Na caverna, ele alinhavou sua nova filosofia racionalista.

Ele acreditava na primazia da razão e afirmava que todos os seres humanos, homens e mulheres, são criados iguais. Yacob argumentou contra a escravidão, criticou todas as religiões e doutrinas reconhecidas e combinou essas opiniões com sua crença pessoal em um criador divino, asseverando que a existência de uma ordem no mundo faz dessa a opção mais racional.

Em suma: muitos dos ideais mais elevados do Iluminismo foram concebidos e resumidos por um homem que trabalhou sozinho em uma caverna etíope de 1630 a 1632.

LIVROS

A filosofia de Yacob, baseada na razão, é apresentada em sua obra principal, “Hatäta” (investigação). O livro foi escrito em 1667 por insistência de seu discípulo, Walda Heywat, que escreveu ele próprio uma “Hatäta” de orientação mais prática.

Hoje, 350 anos mais tarde, é difícil encontrar um exemplar do trabalho de Yacob. A única tradução ao inglês foi feita em 1976 pelo professor universitário e padre canadense Claude Sumner. Ele a publicou como parte de uma obra em cinco volumes sobre a filosofia etíope, que foi lançada pela nada comercial editora Commercial Printing Press, de Adis Abeba.

O livro foi traduzido ao alemão e, no ano passado, ao norueguês, mas ainda é basicamente impossível ter acesso a uma versão em inglês.

A filosofia não era novidade na Etiópia antes de Yacob. Por volta de 1510, “The Book of the Wise Philosophers” (o livro dos filósofos sábios) foi traduzido e adaptado ao etíope pelo egípcio Abba Mikael. Trata-se de uma coletânea de ditados de filósofos gregos pré-socráticos, Platão e Aristóteles por meio dos diálogos neoplatônicos, e também foi influenciado pela filosofia arábica e as discussões etíopes.

Em sua “Hatäta”, Yacob critica seus contemporâneos por não pensarem de modo independente e aceitarem as palavras de astrólogos e videntes só porque seus predecessores o faziam. Em contraste, ele recomenda uma investigação baseada na razão e na racionalidade científica, considerando que todo ser humano nasce dotado de inteligência e possui igual valor.

Longe dele, mas enfrentando questões semelhantes, estava o francês Descartes (1596-1650). Uma diferença filosófica importante entre eles é que o católico Descartes criticou explicitamente os infiéis e ateus em sua obra “Meditações Metafísicas” (1641).

Essa perspectiva encontra eco na “Carta sobre a Tolerância” (1689), de Locke, para quem os ateus não devem ser tolerados.

As “Meditações” de Descartes foram dedicadas “ao reitor e aos doutores da sagrada Faculdade de Teologia em Paris”, e sua premissa era “aceitar por meio da fé o fato de que a alma humana não morre com o corpo e de que Deus existe”.

Yacob, pelo contrário, propõe um método muito mais agnóstico, secular e inquisitivo —o que também reflete uma abertura ao pensamento ateu. O quarto capítulo da “Hatäta” começa com uma pergunta radical: “Tudo que está escrito nas Sagradas Escrituras é verdade?” Ele prossegue pontuando que todas as diferentes religiões alegam que sua fé é a verdadeira:

“De fato, cada uma delas diz: ‘Minha fé é a certa, e aqueles que creem em outra fé creem na falsidade e são inimigos de Deus’. (…) Assim como minha fé me parece verdadeira, outro considera verdadeira sua própria fé; mas a verdade é uma só”.

Assim, ele deslancha um discurso iluminista sobre a subjetividade da religião, mas continua a crer em algum tipo de criador universal. Sua discussão sobre a existência de Deus é mais aberta que a de Descartes e talvez mais acessível aos leitores de hoje, como quando incorpora perspectivas existencialistas:

“Quem foi que me deu um ouvido com o qual ouvir, quem me criou como ser reacional e como cheguei a este mundo? De onde venho? Tivesse eu vivido antes do criador do mundo, teria conhecido o início de minha vida e da consciência de mim mesmo. Quem me criou?”.

IDEIAS AVANÇADAS

No capítulo cinco, Yacob aplica a investigação racional a leis religiosas diferentes. Critica igualmente o cristianismo, o islã, o judaísmo e as religiões indianas.

Ele aponta, por exemplo, que o criador, em sua sabedoria, fez o sangue fluir mensalmente do útero das mulheres, para que elas possam gestar filhos. Assim, conclui que a lei de Moisés, segundo a qual as mulheres são impuras quando menstruam, contraria a natureza e o criador, já que “constitui um obstáculo ao casamento e a toda a vida da mulher, prejudica a lei da ajuda mútua, interdita a criação dos filhos e destrói o amor”.

Desse modo, inclui em seu argumento filosófico a perspectiva da solidariedade, da mulher e do afeto. E ele próprio viveu segundo esses ideais.

Ilustração de capa da Ilustríssima, por Fabio Zimbres

Depois de sair da caverna, pediu em casamento uma moça pobre chamada Hirut, criada de uma família rica. O patrão dela dizia que uma empregada não estava em pé de igualdade com um homem erudito, mas a visão de Yacob prevaleceu. Consumada a união, ele declarou que ela não deveria mais ser serva, mas seu par, porque “marido e mulher estão em pé de igualdade no casamento”.

Contrastando com essas posições, Kant (1724-1804) escreveu um século mais tarde em “Observações sobre o Sentimento do Belo e do Sublime” (1764): “Uma mulher pouco se constrange com o fato de não possuir determinados entendimentos”.

E, nos ensaios de ética do alemão, lemos que “o desejo de um homem por uma mulher não se dirige a ela como ser humano, pelo contrário, a humanidade da mulher não lhe interessa; o único objeto de seu desejo é o sexo dela”.

Yacob enxergava a mulher sob ótica completamente diferente: como par intelectual do filósofo.

Ele também foi mais iluminista que seus pares do Iluminismo no tocante à escravidão. No capítulo cinco, Yacob combate a ideia de que “possamos sair e comprar um homem como se fosse um animal”. Assim, ele propõe um argumento universal contra a discriminação:

“Todos os homens são iguais na presença de Deus; e todos são inteligentes, pois são suas criaturas; ele não destinou um povo à vida, outro à morte, um à misericórdia e outro ao julgamento. Nossa razão nos ensina que esse tipo de discriminação não pode existir”.

As palavras “todos os homens são iguais” foram escritas décadas antes de Locke (1632-1704), o pai do liberalismo, ter empunhado sua pena.

E a teoria do contrato social de Locke não se aplicava a todos na prática: ele foi secretário durante a redação das “Constituições Fundamentais da Carolina” (1669), que concederam aos homens brancos poder absoluto sobre seus escravos africanos. O próprio inglês investiu no comércio negreiro transatlântico.

Comparada à de seus pares filosóficos, portanto, a filosofia de Yacob frequentemente parece o epítome dos ideais que em geral atribuímos ao Iluminismo.

ANTON AMO

Alguns meses depois de ler a obra de Yacob, enfim tive acesso a outro livro raro: uma tradução dos escritos reunidos do filósofo Anton Amo (c. 1703-55), que nasceu e morreu em Gana.

Amo estudou e lecionou por duas décadas nas maiores universidades da Alemanha (como Halle e Jena), escrevendo em latim. Hoje, segundo o World Library Catalogue, só um punhado de exemplares de seu “Antonius Guilielmus Amo Afer of Axim in Ghana” está disponível em bibliotecas mundo afora.

O ganês nasceu um século após Yacob. Consta que ele foi sequestrado do povo akan e da cidade litorânea de Axim quando era pequeno, possivelmente para ser vendido como escravo, sendo levado a Amsterdã, para a corte do duque Anton Ulrich de Braunschweig-Wolfenbüttel —visitada com frequência pelo polímata G. W. Leibniz (1646-1716).

Batizado em 1707, Amo recebeu educação de alto nível, aprendendo hebraico, grego, latim, francês e alemão —e provavelmente sabia algo de sua língua materna, o nzema.

Tornou-se figura respeitada nos círculos acadêmicos. No livro de Carl Günther Ludovici sobre o iluminista Christian Wolff (1679-1754) —seguidor de Leibniz e fundador de várias disciplinas acadêmicas na Alemanha—, Amo é descrito como um dos wolffianos mais proeminentes.

No prefácio a “Sobre a Impassividade da Mente Humana” (1734), de Amo, o reitor da Universidade de Wittenberg, Johannes Gottfried Kraus, saúda o vasto conhecimento do autor, situa sua contribuição ao iluminismo alemão em um contexto histórico e sublinha o legado africano da Renascença europeia:

“Quando os mouros vindos da África atravessaram a Espanha, trouxeram com eles o conhecimento dos pensadores da Antiguidade e deram muita assistência ao desenvolvimento das letras que pouco a pouco emergiam das trevas”.

O fato de essas palavras terem saído do coração da Alemanha na primavera de 1733 ajuda a lembrar que Amo não foi o único africano a alcançar o sucesso na Europa do século 18.

Na mesma época, Abram Petrovich Gannibal (1696-1781), também sequestrado e levado da África subsaariana, tornava-se general do czar Pedro, o Grande, da Rússia. O bisneto de Gannibal se tornaria o poeta nacional da Rússia, Alexander Pushkin. E o escritor francês Alexandre Dumas (1802-70) foi neto de uma africana escravizada e filho de um general aristocrata negro nascido no Haiti.

Amo tampouco foi o único a levar diversidade e cosmopolitismo a Halle nas décadas de 1720 e 1730. Vários alunos judeus de grande talento estudaram na universidade. O professor árabe Salomon Negri, de Damasco, e o indiano Soltan Gün Achmet, de Ahmedabad, também passaram por lá.

CONTRA A ESCRAVIDÃO

Em sua tese, Amo escreveu explicitamente que havia outras teologias além da cristã, incluindo entre elas a dos turcos e a dos “pagãos”.

Ele discutiu essas questões na dissertação “Os Direitos dos Mouros na Europa”, em 1729. O trabalho não pode ser encontrado hoje, mas, no jornal semanal de Halle de novembro de 1729, há um artigo curto sobre o debate público de Amo. Segundo esse texto, o ganês apresentou argumentos contra a escravidão, aludindo ao direito romano, à tradição e à razão.

Será que Amo promoveu a primeira disputa legal da Europa contra a escravidão? Podemos pelo menos enxergar um argumento iluminista em favor do sufrágio universal, como o que Yacob propusera cem anos antes. Mas essas visões não discriminatórias parecem ter passado despercebidas dos pensadores principais do iluminismo no século 18.

David Hume (1711-76), por exemplo, escreveu: “Tendo a suspeitar que os negros, e todas as outras espécies de homem em geral (pois existem quatro ou cinco tipos diferentes), sejam naturalmente inferiores aos brancos”. E acrescentou: “Nunca houve nação civilizada de qualquer outra compleição senão a branca, nem indivíduo eminente em ação ou especulação”.

Kant levou adiante o argumento de Hume e enfatizou que a diferença fundamental entre negros e brancos “parece ser tão grande em capacidade mental quanto na cor”, antes de concluir, no texto do curso de geografia física: “A humanidade alcançou sua maior perfeição na raça dos brancos”.

Na França, o mais célebre pensador iluminista, Voltaire (1694-1778), não só descreveu os judeus em termos antissemitas, como quando escreveu que “todos eles nascem com fanatismo desvairado em seus corações”; em seu ensaio sobre a história universal (1756), ele afirmou que, se a inteligência dos africanos “não é de outra espécie que a nossa, é muito inferior”.

Como Locke, Voltaire investiu dinheiro no comércio de escravos.

CORPO E MENTE

A filosofia de Amo é mais teórica que a de Yacob, mas as duas compartilham uma visão iluminista da razão, tratando todos os humanos como iguais.

Seu trabalho é profundamente engajado com as questões da época, como se vê em seu livro mais conhecido, “Sobre a Impassividade da Mente Humana”, construído com um método de dedução lógica utilizando argumentos rígidos, aparentemente seguindo a linha de sua dissertação jurídica anterior. Aqui ele trata do dualismo cartesiano, a ideia de que existe uma diferença absoluta de substância entre a mente e o corpo.

Em alguns momentos Amo parece se opor a Descartes, como observa o filósofo contemporâneo Kwasi Wiredu. Ele argumenta que Amo se opôs ao dualismo cartesiano entre mente e corpo, favorecendo, em vez disso, a metafísica dos akan e o idioma nzema de sua primeira infância, segundo os quais sentimos a dor com nossa carne (“honem”), e não com a mente (“adwene”).

Ao mesmo tempo, Amo diz que vai tanto defender quanto atacar a visão de Descartes de que a alma (a mente) é capaz de agir e sofrer junto com o corpo. Ele escreve: “Em resposta a essas palavras, pedimos cautela e discordamos: admitimos que a mente atua junto com o corpo graças à mediação de uma união natural. Mas negamos que ela sofra junto com o corpo”.

Amo argumenta que as afirmações de Descartes sobre essas questões contrariam a visão do próprio filósofo francês. Ele conclui sua tese dizendo que devemos evitar confundir as coisas que fazem parte do corpo e da mente. Pois aquilo que opera na mente deve ser atribuído apenas à mente.

Talvez a verdade seja o que o filósofo Justin E. H. Smith, da Universidade de Paris, aponta em “Nature, Human Nature and Human Difference” (natureza, natureza humana e diferença humana, 2015): “Longe de rejeitar o dualismo cartesiano, pelo contrário, Amo propõe uma versão radicalizada dele”.

Mas será possível que tanto Wiredu quanto Smith tenham razão? Por exemplo, será que a filosofia akan tradicional e a língua nzema continham uma distinção cartesiana entre corpo e mente mais precisa que a de Descartes, um modo de pensar que Amo então levou para a filosofia europeia?

Talvez seja cedo demais para sabermos, já que uma edição crítica das obras de Amo ainda aguarda ser publicada, possivelmente pela Oxford University Press.

COISA EM SI

No trabalho mais profundo de Amo, “Treatise on the Art of Philosophising Soberly and Accurately” (tratado sobre a arte de filosofar com sobriedade e precisão, 1738), ele parece antecipar Kant. O livro trata das intenções de nossa mente e das ações humanas como sendo naturais, racionais ou de acordo com uma norma.

No primeiro capítulo, escrevendo em latim, Amo argumenta que “tudo é passível de ser conhecido como objeto em si mesmo, ou como uma sensação, ou como uma operação da mente”.

Ele desenvolve em seguida, dizendo que “a cognição ocorre com a coisa em si” e afirmando: “O aprendizado real é a cognição das coisas em si. E assim tem sua base na certeza da coisa conhecida”.

Seu texto original diz “omne cognoscibile aut res ipsa”, usando a noção latina “res ipsa” como “coisa em si”.

Hoje Kant é conhecido por seu conceito da “coisa em si” (“das Ding an sich”) em “Crítica da Razão Pura” (1787) —e seu argumento de que não podemos conhecer a coisa além de nossa representação mental dela.

Mas é fato sabido que essa não foi a primeira utilização do termo na filosofia iluminista. Como diz o dicionário Merriam-Webster no verbete “coisa em si”: “Primeira utilização conhecida: 1739”. Mesmo assim, isso foi dois anos depois de Amo ter entregue seu trabalho principal em Wittenberg, em 1737.

À luz dos exemplos desses dois filósofos iluministas, Zera Yacob e Anton Amo, talvez seja preciso repensarmos a Idade da Razão nas disciplinas da filosofia e da história das ideias.

Na disciplina da história, novos estudos comprovaram que a revolução mais bem-sucedida a ter nascido das ideias de liberdade, igualdade e fraternidade se deu no Haiti, não na França. A Revolução Haitiana (1791-1804) e as ideias de Toussaint L’Ouverture (1743″”1803) abriram o caminho para a independência do país, sua nova Constituição e a abolição da escravidão.

Em “Les Vengeurs du Nouveau Monde” (os vingadores do novo mundo, 2004), Laurent Dubois conclui que os acontecimentos no Haiti foram “a expressão mais concreta da ideia de que os direitos proclamados na Declaração dos Direitos do Homem e do Cidadão, de 1789, eram de fato universais”.

Nessa linha, podemos indagar se Yacob e Amo algum dia serão elevados à posição que merecem entre os filósofos da Era das Luzes.

*

Este texto foi publicado originalmente no site Aeon.

DAG HERBJORNSRUD, 46, é historiador de ideias e fundador do SGOKI (Centro de História Global e Comparativa de Ideias), em Oslo.

CLARA ALLAIN é tradutora.

FABIO ZIMBRES, 57, é quadrinista, designer e artista visual.

LSE Impact Blog – “Six academic writing habits that will boost productivity” (plus other links) — Progressive Geographies

LSE Impact Blog – “Six academic writing habits that will boost productivity” I’m not sure by the notion of ‘productivity’, but there is some good advice here. Here are the headlines: They “time-block” their writing in advance They set themselves artificial deadlines They deliberately seek “flow” (but don’t push themselves if they can’t find it) […]

via LSE Impact Blog – “Six academic writing habits that will boost productivity” (plus other links) — Progressive Geographies