Arquivo mensal: novembro 2016

Scientists Seek to Update Evolution (Quanta Magazine)

Recent discoveries have led some researchers to argue that the modern evolutionary synthesis needs to be amended. 

By Carl Zimmer. November 22, 2016

Douglas Futuyma, a biologist at Stony Brook University, defends the “Modern Synthesis” of evolution at the Royal Society earlier this month.  Kevin Laland looked out across the meeting room at a couple hundred people gathered for a conference on the future of evolutionary biology. A colleague sidled up next to him and asked how he thought things were going.

“I think it’s going quite well,” Laland said. “It hasn’t gone to fisticuffs yet.”

Laland is an evolutionary biologist who works at the University of St. Andrews in Scotland. On a chilly gray November day, he came down to London to co-host a meeting at the Royal Society called “New Trends in Evolutionary Biology.” A motley crew of biologists, anthropologists, doctors, computer scientists, and self-appointed visionaries packed the room. The Royal Society is housed in a stately building overlooking St. James’s Park. Today the only thing for Laland to see out of the tall meeting-room windows was scaffolding and gauzy tarps set up for renovation work. Inside, Laland hoped, another kind of renovation would be taking place.

In the mid-1900s, biologists updated Darwin’s theory of evolution with new insights from genetics and other fields. The result is often called the Modern Synthesis, and it has guided evolutionary biology for over 50 years. But in that time, scientists have learned a tremendous amount about how life works. They can sequence entire genomes. They can watch genes turn on and off in developing embryos. They can observe how animals and plants respond to changes in the environment.

As a result, Laland and a like-minded group of biologists argue that the Modern Synthesis needs an overhaul. It has to be recast as a new vision of evolution, which they’ve dubbed the Extended Evolutionary Synthesis. Other biologists have pushed back hard, saying there is little evidence that such a paradigm shift is warranted.

This meeting at the Royal Society was the first public conference where Laland and his colleagues could present their vision. But Laland had no interest in merely preaching to the converted, and so he and his fellow organizers also invited prominent evolutionary biologists who are skeptical about the Extended Evolutionary Synthesis.

Both sides offered their arguments and critiques in a civil way, but sometimes you could sense the tension in the room — the punctuations of tsk-tsks, eye-rolling, and partisan bursts of applause.

But no fisticuffs. At least not yet.

Making Evolution as We Know It

Every science passes through times of revolution and of business as usual. After Galileo and Newton dragged physics out of its ancient errors in the 1600s, it rolled forward from one modest advance to the next until the early 1900s. Then Einstein and other scientists established quantum physics, relativity and other new ways of understanding the universe. None of them claimed that Newton was wrong. But it turns out there’s much more to the universe than matter in motion.

Evolutionary biology has had revolutions of its own. The first, of course, was launched by Charles Darwin in 1859 with his book On the Origin of Species. Darwin wove together evidence from paleontology, embryology and other sciences to show that living things were related to one another by common descent. He also introduced a mechanism to drive that long-term change: natural selection. Each generation of a species was full of variations. Some variations helped organisms survive and reproduce, and those were passed down, thanks to heredity, to the next generation.

Darwin inspired biologists all over the world to study animals and plants in a new way, interpreting their biology as adaptations produced over many generations. But he succeeded in this despite having no idea what a gene was. It wasn’t until the 1930s that geneticists and evolutionary biologists came together and recast evolutionary theory. Heredity became the transmission of genes from generation to generation. Variations were due to mutations, which could be shuffled into new combinations. New species arose when populations built up mutations that made interbreeding impossible.

In 1942, the British biologist Julian Huxley described this emerging framework in a book called Evolution: The Modern Synthesis. Today, scientists still call it by that name. (Sometimes they refer to it instead as neo-Darwinism, although that’s actually a confusing misnomer. The term “neo-Darwinism” was actually coined in the late 1800s, to refer to biologists who were advancing Darwin’s ideas in Darwin’s own lifetime.)

The Modern Synthesis proved to be a powerful tool for asking questions about nature. Scientists used it to make a vast range of discoveries about the history of life, such as why some people are prone to genetic disorders like sickle-cell anemia and why pesticides sooner or later fail to keep farm pests in check. But starting not long after the formation of the Modern Synthesis, various biologists would complain from time to time that it was too rigid. It wasn’t until the past few years, however, that Laland and other researchers got organized and made a concerted effort to formulate an extended synthesis that might take its place.

The researchers don’t argue that the Modern Synthesis is wrong — just that it doesn’t capture the full richness of evolution. Organisms inherit more than just genes, for example: They can inherit other cellular molecules, as well as behaviors they learn and the environments altered by their ancestors. Laland and his colleagues also challenge the pre-eminent place that natural selection gets in explanations for how life got to be the way it is. Other processes can influence the course of evolution, too, from the rules of development to the environments in which organisms have to live.

“It’s not simply bolting more mechanisms on what we already have,” said Laland. “It requires you to think of causation in a different way.”

Adding to Darwin

Eva Jablonka, a biologist at Tel Aviv University, used her talk to explore the evidence for a form of heredity beyond genes.

Our cells use a number of special molecules to control which of their genes make proteins. In a process called methylation, for example, cells put caps on their DNA to keep certain genes shut down. When cells divide, they can reproduce the same caps and other controls on the new DNA. Certain signals from the environment can cause cells to change these so-called “epigenetic” controls, allowing organisms to adjust their behavior to new challenges.

Some studies indicate that — under certain circumstances — an epigenetic change in a parent may get passed down to its offspring. And those children may pass down this altered epigenetic profile to their children. This would be kind of heredity that’s beyond genes.

The evidence for this effect is strongest in plants. In one study, researchers were able to trace down altered methylation patterns for 31 generations in a plant called Arabidopsis. And this sort of inheritance can make a meaningful difference in how an organism works. In another study, researchers found that inherited methylation patterns could change the flowering time of Arabidopsis, as well as the size of its roots. The variation that these patterns created was even bigger than what ordinary mutations caused.

After presenting evidence like this, Jablonka argued that epigenetic differences could determine which organisms survived long enough to reproduce. “Natural selection could work on this system,” she said.

While natural selection is an important force in evolution, the speakers at the meeting presented evidence for how it could be constrained, or biased in a particular direction. Gerd Müller, a University of Vienna biologist, offered an example from his own research on lizards. A number of species of lizards have evolved feet that have lost some toes. Some have only four toes, while others have just one, and some have lost their feet altogether.

The Modern Synthesis, Müller argued, leads scientists to look at these arrangements as simply the product of natural selection, which favors one variant over others because it has a survival advantage. But that approach doesn’t work if you ask what the advantage was for a particular species to lose the first toe and last toe in its foot, instead of some other pair of toes.

“The answer is, there is no real selective advantage,” said Müller.

The key to understanding why lizards lose particular toes is found in the way that lizard embryos develop toes in the first place. A bud sprouts off the side of the body, and then five digits emerge. But the toes always appear in the same sequence. And when lizards lose their toes through evolution, they lose them in the reverse order. Müller suspects this constraint is because mutations can’t create every possible variation. Some combinations of toes are thus off-limits, and natural selection can never select them in the first place.

Development may constrain evolution. On the other hand, it also provides animals and plants with remarkable flexibility. Sonia Sultan, an evolutionary ecologist from Wesleyan University, offered a spectacular case in point during her talk, describing a plant she studies in the genus Polygonum that takes the common name “smartweed.”

The Modern Synthesis, Sultan said, would lead you to look at the adaptations in a smartweed plant as the fine-tuned product of natural selection. If plants grow in low sunlight, then natural selection will favor plants with genetic variants that let them thrive in that environment — for example, by growing broader leaves to catch more photons. Plants that grow in bright sunlight, on the other hand, will evolve adaptations that let them thrive in those different conditions.

“It’s a commitment to that view that we’re here to confront,” Sultan said.

If you raise genetically identical smartweed plants under different conditions, Sultan showed, you’ll end up with plants that may look like they belong to different species.

For one thing, smartweed plants adjust the size of their leaves to the amount of sunlight they get. In bright light, the plants grow narrow, thick leaves, but in low light, the leaves become broad and thin. In dry soil, the plants send roots down deep in search of water, while in flood soil, they grow shallow hairlike roots that that stay near the surface.

Scientists at the meeting argued that this flexibility — known as plasticity — can itself help drive evolution. It allows plants to spread into a range of habitats, for example, where natural selection can then adapt their genes. And in another talk, Susan Antón, a paleoanthropologist at New York University, said that plasticity may play a significant role in human evolution that’s gone underappreciated till now. That’s because the Modern Synthesis has strongly influenced the study of human evolution for the past half century.

Paleoanthropologists tended to treat differences in fossils as the result of genetic differences. That allowed them to draw an evolutionary tree of humans and their extinct relatives. This approach has a lot to show for it, Antón acknowledged. By the 1980s, scientists had figured out that our early ancient relatives were short and small-brained up to about two million years ago. Then one lineage got tall and evolved big brains. That transition marked the origin of our genus, Homo.

But sometimes paleoanthropologists would find variations that were harder to make sense of. Two fossils might look in some ways like they should be in the same species but look too different in other respects. Scientists would usually dismiss those variations as being caused by the environment. “We wanted to get rid of all that stuff and get down to their essence,” Antón said.

But that stuff is now too abundant to ignore. Scientists have found a dizzying variety of humanlike fossils dating back to 1.5 to 2.5 million years ago. Some are tall, and some are short. Some have big brains and some have small ones. They all have some features of Homo in their skeletonbut each has a confusing mix-and-match assortment.

Antón thinks that the Extended Evolutionary Synthesis can help scientists make sense of this profound mystery. In particular, she thinks that her colleagues should take plasticity seriously as an explanation for the weird diversity of early Homo fossils.

To support this idea, Antón pointed out that living humans have their own kinds of plasticity. The quality of food a woman gets while she’s pregnant can influence the size and health of her baby, and those influences can last until adulthood. What’s more, the size of a woman — influenced in part by her own mother’s diet — can influence her own children. Biologists have found that women with longer legs tend to have larger children, for example.

Antón proposed that the weird variations in the fossil record might be even more dramatic examples of plasticity. All these fossils date to when Africa’s climate fell into a period of wild climate swings. Droughts and abundant rains would have changed the food supply in different parts of the world, perhaps causing early Homo to develop differently.

The Extended Evolutionary Synthesis may also help make sense of another chapter in our history: the dawn of agriculture. In Asia, Africa and the Americas, people domesticated crops and livestock. Melinda Zeder, an archaeologist at the Smithsonian Institution, gave a talk at the meeting about the long struggle to understand how this transformation unfolded.

Before people farmed, they foraged for food and hunted wild game. Zeder explained how many scientists treat the behavior of the foragers in a very Modern Synthesis way: as finely tuned by natural selection to deliver the biggest payoff for their effort to find food.

The trouble is that it’s hard to see how such a forager would ever switch to farming. “You don’t get the immediate gratification of grabbing some food and putting it in your mouth,” Zeder told me.

Some researchers suggested that the switch to agriculture might have occurred during a climate shift, when it got harder to find wild plants. But Zeder and other researchers have actually found no evidence of such a crisis when agriculture arose.

Zeder argues that there’s a better way of thinking about this transition. Humans are not passive zombies trying to survive in a fixed environment. They are creative thinkers who can change the environment itself. And in the process, they can steer evolution in a new direction.

Scientists call this process niche construction, and many species do it. The classic case is a beaver. It cuts down trees and makes a dam, creating a pond. In this new environment, some species of plants and animals will do better than others. And they will adapt to their environment in new ways. That’s true not just for the plants and animals that live around a beaver pond, but for the beaver itself.

When Zeder first learned about niche construction, she says, it was a revelation. “Little explosions were going off in my head,” she told me. The archaeological evidence she and others had gathered made sense as a record of how humans changed their own environment.

Early foragers show signs of having moved wild plants away from their native habitats to have them close at hand, for example. As they watered the plants and protected them from herbivores, the plants adapted to their new environment. Weedy species also moved in and became crops of their own. Certain animals adapted to the environment as well, becoming dogs, cats and other domesticated species.

Gradually, the environment changed from sparse patches of wild plants to dense farm fields. That environment didn’t just drive the evolution of the plants. It also began to drive the cultural evolution of the farmers, too. Instead of wandering as nomads, they settled down in villages so that they could work the land around them. Society became more stable because children received an ecological inheritance from their parents. And so civilization began.

Niche construction is just one of many concepts from the Extended Evolutionary Synthesis that can help make sense of domestication, Zeder said. During her talk, she presented slide after slide of predictions it provides, about everything from the movements of early foragers to the pace of plant evolution.

“It felt like an infomercial for the Extended Evolutionary Synthesis,” Zeder told me later with a laugh. “But wait! You can get steak knives!”

The Return of Natural Selection

Among the members of the audience was a biologist named David Shuker. After listening quietly for a day and a half, the University of St Andrews researcher had had enough. At the end of a talk, he shot up his hand.

The talk had been given by Denis Noble, a physiologist with a mop of white hair and a blue blazer. Noble, who has spent most of his career at Oxford, said he started out as a traditional biologist, seeing genes as the ultimate cause of everything in the body. But in recent years he had switched his thinking. He spoke of the genome not as a blueprint for life but as a sensitive organ, detecting stress and rearranging itself to cope with challenges. “I’ve been on a long journey to this view,” Noble said.

To illustrate this new view, Noble discussed an assortment of recent experiments. One of them was published last year by a team at the University of Reading. They did an experiment on bacteria that swim by spinning their long tails.

First, the scientists cut a gene out of the bacteria’s DNA that’s essential for building tails. The researchers then dropped these tailless bacteria into a petri dish with a meager supply of food. Before long, the bacteria ate all the food in their immediate surroundings. If they couldn’t move, they died. In less than four days in these dire conditions, the bacteria were swimming again. On close inspection, the team found they were growing new tails.

“This strategy is to produce rapid evolutionary genome change in response to the unfavorable environment,” Noble declared to the audience. “It’s a self-maintaining system that enables a particular characteristic to occur independent of the DNA.”

That didn’t sound right to Shuker, and he was determined to challenge Noble after the applause died down.

“Could you comment at all on the mechanism underlying that discovery?” Shuker asked.

Noble stammered in reply. “The mechanism in general terms, I can, yes…” he said, and then started talking about networks and regulation and a desperate search for a solution to a crisis. “You’d have to go back to the original paper,” he then said.

While Noble was struggling to respond, Shuker went back to the paper on an iPad. And now he read the abstract in a booming voice.

“‘Our results demonstrate that natural selection can rapidly rewire regulatory networks,’” Shuker said. He put down the iPad. “So it’s a perfect, beautiful example of rapid neo-Darwinian evolution,” he declared.

Shuker distilled the feelings of a lot of skeptics I talked to at the conference. The high-flying rhetoric about a paradigm shift was, for the most part, unwarranted, they said. Nor were these skeptics limited to the peanut gallery. Several of them gave talks of their own.

“I think I’m expected to represent the Jurassic view of evolution,” said Douglas Futuyma when he got up to the podium. Futuyma is a soft-spoken biologist at Stony Brook University in New York and the author of a leading textbook on evolution. In other words, he was the target of many complaints during the meeting that textbooks paid little heed to things like epigenetics and plasticity. In effect, Futuyma had been invited to tell his colleagues why those concepts were ignored.

“We must recognize that the core principles of the Modern Synthesis are strong and well-supported,” Futuyma declared. Not only that, he added, but the kinds of biology being discussed at the Royal Society weren’t actually all that new. The architects of the Modern Synthesis were already talking about them over 50 years ago. And there’s been a lot of research guided by the Modern Synthesis to make sense of them.

Take plasticity. The genetic variations in an animal or a plant govern the range of forms into which organism can develop. Mutations can alter that range. And mathematical models of natural selection show how it can favor some kinds of plasticity over others.

If the Extended Evolutionary Synthesis was so superfluous, then why was it gaining enough attention to warrant a meeting at the Royal Society? Futuyma suggested that its appeal was emotional rather than scientific. It made life an active force rather than the passive vehicle of mutations.

“I think what we find emotionally or aesthetically more appealing is not the basis for science,” Futuyma said.

Still, he went out of his way to say that the kind of research described at the meeting could lead to some interesting insights about evolution. But those insights would only arise with some hard work that leads to hard data. “There have been enough essays and position papers,” he said.

Some members in the audience harangued Futuyma a bit. Other skeptical speakers sometimes got exasperated by arguments they felt didn’t make sense. But the meeting managed to reach its end on the third afternoon without fisticuffs.

“This is likely the first of many, many meetings,” Laland told me. In September, a consortium of scientists in Europe and the United States received $11 million in funding (including $8 million from the John Templeton Foundation) to run 22 studies on the Extended Evolutionary Synthesis.

Many of these studies will test predictions that have emerged from the synthesis in recent years. They will see, for example, if species that build their own environments — spider webs, wasp nests and so on — evolve into more species than ones that don’t. They will look at whether more plasticity allows species to adapt faster to new environments.

“It’s doing the research, which is what our critics are telling us to do,” said Laland. “Go find the evidence.”

Correction: An earlier version of this article misidentified the photograph of Andy Whiten as Gerd Müller.

This article was reprinted on

Um mapa do risco no mundo (Pesquisa Fapesp)

Com exceção do Japão, os países pobres e em desenvolvimento são os mais vulneráveis a desastres naturais 


Por estar sujeito a fortes terremotos e inundações causadas por tsunamis, o Japão é o único país desenvolvido que apresenta risco muito alto de ser afetado por cataclismos, segundo a edição de 2016 do World Risk Report, publicação organizada pela Universidade das Nações Unidas, agência alemã Alliance Development Works e Universidade de Stuttgart. A nação asiática figura na 17ª posição do índice mundial de risco a desastres, que classifica 171 países em função da possibilidade de serem alvo de cinco tipos de eventos extremos: secas, inundações, ciclones ou tempestades, terremotos e aumento do nível do mar.

O índice lista as áreas do globo em ordem decrescente de vulnerabilidade a desastres e os separa em cinco categorias. Cada uma delas é composta por 20% do total de países, que são classificados como sendo de risco muito alto, alto, médio, baixo ou muito baixo. O indicador final é calculado por meio da análise de 28 parâmetros geoclimáticos e socioeconômicos, como a quantidade de pessoas expostas a desastres, a renda e a educação da população, a capacidade de mitigar o impacto de eventos extremos e de se adaptar a mudanças.

Vanuatu, um pequeno arquipélago do Pacífico sul distante 1.700 quilômetros a leste da Austrália, com 250 mil habitantes, é o país mais arriscado do mundo, o número 1 do índice. Está sujeito a terremotos, ciclones e pode ser coberto pelas águas se o nível do mar aumentar. Isso sem contar o vulcanismo, que não entra no cálculo do índice. O segundo lugar é ocupado por Tonga, um arquipélago da Polinésia, e o terceiro, pelas Filipinas. O Haiti, onde o furacão Matthew matou 1.300 pessoas e desalojou 35 mil em outubro, aparece em 21º lugar da lista. O Brasil ocupa a 123ª posição e está classificado na categoria dos países de baixo risco, como os Estados Unidos, a Itália, a Argentina e o Reino Unido. “Nenhum índice baseado em desastres naturais é perfeito”, comenta Lucí Hidalgo Nunes, da Unicamp. “De acordo com as variáveis usadas e o peso dado a elas, as classificações mudam. Mas, certamente, o Brasil não é um dos países em pior situação.”

Climate Change in Trump’s Age of Ignorance (New York Times)

Stanford, Calif. — THE good news got pretty much drowned out this month: Yes, 2016 is on track to become the hottest year on record, but thankfully also the third year in a row to see relatively flat growth in global greenhouse gas emissions. With global economic growth on the order of 3 percent a year, we may well have turned a corner toward a sustainable climate economy.

The bad news, of course, is that the world’s wealthiest nation, home to many of the scholars scrambling to reverse global warming, has elected a new president with little or no interest in the topic. Or an active disinterest. Donald J. Trump is surrounding himself with advisers who are likely to do little to challenge his notion of climate change as a Chinese hoax. People like to think of us as living in an age of information, but a better descriptor might be “the age of ignorance.”

How did we get into this predicament? Why are we about to inaugurate the most anti-science administration in American history?

As a graduate student at Harvard in the 1970s and early 1980s, I was astonished to find how little concern there was for the beliefs of ordinary Americans. I was in the history of science department, where all the talk was of Einstein and Darwin and Newton, with the occasional glance at the “reception” of such ideas in the larger literate populace.

I had grown up in a small town in Texas, and later in Kansas City, where the people I knew often talked about nature and God’s glory and corruption and the good life. At Harvard, though, I was puzzled that my professors seemed to have little interest in people outside the vanguard, the kinds of people I had come from, many of whom were fundamentalist Christians, people of solid faith but often in desperate conditions. Why was there so little interest in what they thought or believed? That’s Point 1.


What Trump’s Climate Legacy Could Look Like

How the president-elect deals with climate change could make him the man who shrunk America or the man who helped save the planet.

Point 2: Early in my career as a historian, I was further bothered by how little attention was given to science as an instrument of popular deception. We like to think of science as the opposite of ignorance, the light that washes away the darkness, but there’s much more to that story.

Here my Harvard years were more illuminating. I got into a crowd of appropriately radicalized students, and started to better understand the place of science in the arc of human history. I learned about how science has not always been the saving grace we like to imagine; science gives rise as easily to nuclear bombs and bioweapons as to penicillin and the iPad. I taught for several years in the biology department, where I learned that cigarette makers had been giving millions of dollars to Harvard and other elite institutions to curry favor.

I also started understanding how science could be used as an instrument of deception — and to create or perpetuate ignorance. That is important, because while scholars were ignoring what Karl Marx dismissively called “the idiocy of rural life” (Point 1), tobacco and soft drink and oil companies facing taxation and regulation were busily disseminating mythologies about their products, to keep potential regulators at bay (Point 2).

The denialist conspiracy of the cigarette industry was crucial in this context, since science was one of the instruments used by Big Tobacco to carry out its denial (and distraction) campaign. Cigarette makers had met at the Plaza Hotel in New York City on Dec. 14, 1953, to plan a strategy to rebut the evidence that cigarettes were causing cancer and other maladies. The strategy was pure genius: The claim would be that it had not been “proved” that cigarettes really cause disease, so there was room for honest doubt. Cigarette makers promised to finance research to get to the truth, while privately acknowledging (in a notorious Brown & Williamson document from 1969) that “Doubt is our product.”

For decades thereafter, cigarette makers poured hundreds of millions of dollars into basic biomedical research, exploring things like genetic and viral or occupational causes of cancer — anything but tobacco. Research financed by the industry led to over 7,000 publications in peer-reviewed medical literature and 10 Nobel Prizes. Including consulting relationships, my research shows that at least 25 Nobel laureates have taken money from the cigarette industry over the past half-century. (Full disclosure: I’ve testified against that industry in dozens of tobacco trials.)

Now we know that many other industries have learned from Big Tobacco’s playbook. Physicians hired by the National Football League have questioned the evidence that concussions can cause brain disease, and soda sellers have financed research to deny that sugar causes obesity. And climate deniers have conducted a kind of scavenger hunt for oddities that appear to challenge the overwhelming consensus of climate scientists.

This latter fact might be little more than a historical quirk, were it not for the fact that we’ll soon have a president whose understanding of science is more like that of the people in the towns where I grew up than those scholars who taught me about Darwin and Einstein at Harvard.

We now live in a world where ignorance of a very dangerous sort is being deliberately manufactured, to protect certain kinds of unfettered corporate enterprise. The global climate catastrophe gets short shrift, largely because powerful fossil fuel producers still have enormous political clout, following decades-long campaigns to sow doubt about whether anthropogenic emissions are really causing planetary warming. Trust in science suffers, but also trust in government. And that is not an accident. Climate deniers are not so much anti-science as anti-regulation and anti-government.

Jeff Nesbit, in his recent book, “Poison Tea: How Big Oil and Big Tobacco Invented the Tea Party and Captured the G.O.P.,” documents how Big Tobacco joined with Big Oil in the early 1990s to create anti-tax front groups. These AstroTurf organizations waged a concerted effort to defend the unencumbered sale of cigarettes and petro-products. The breathtaking idea was to protect tobacco and oil from regulation and taxes by starting a movement that would combat all regulation and all taxes.

Part of the strategy, according to Mr. Nesbit, who worked for a group involved in the effort and witnessed firsthand the beginning of this devil’s dance, was to sow doubt by corrupting expertise, while simultaneously capturing the high ground of open-mindedness and even caution itself, with the deceptive mantra: “We need more research.” Much of the climate denial now embraced by people like Mr. Trump was first expressed in the disinformation campaigns of Big Oil — campaigns modeled closely on Big Tobacco’s strategies.

We sometimes hear that those who ignore history are doomed to repeat it, but a “repeat” is perhaps now the least of our worries. Judging purely from his transition team, Mr. Trump’s administration could be more hostile to modern science — and especially earth and environmental sciences — than any we have ever had. Whole agencies could go on the chopping block or face deliberate evisceration. President Obama’s Clean Power Plan may be in jeopardy, along with funding for the Environmental Protection Agency and the National Oceanic and Atmospheric Administration. Grumblings can even be heard from Europe that if the Paris climate accord is abandoned, the United States may face carbon taxes on its export goods. Ignorance and its diabolic facilitator — the corruption of expertise — both have real-world costs that we ignore at our peril.

Um Brasil mais vulnerável no século XXI (Pesquisa Fapesp)

Projeções apontam aumento do risco de desastres naturais, como enchentes, deslizamentos de terra e secas extremas, nas próximas décadas 


CAPA_Desastres_249_info 1Fora da rota dos grandes furacões, sem vulcões ativos e desprovido de zonas habitadas sujeitas a fortes terremotos, o Brasil não figura entre os países mais suscetíveis a desastres naturais. Ocupa apenas a 123ª posição em um índice mundial dos países mais vulneráveis a cataclismos. Mas a aparência de lugar seguro, protegido dos humores do clima e dos solavancos da geologia, deve ser relativizada. Aqui, cerca de 85% dos desastres são causados por três tipos de ocorrências: inundações bruscas, deslizamentos de terra e secas prolongadas. Esses fenômenos são relativamente recorrentes em zonas tropicais e seus efeitos podem ser atenuados, em grande medida, por políticas públicas de redução de danos. Nas últimas cinco décadas, mais de 10.225 brasileiros morreram em desastres naturais, a maioria em inundações e devido à queda de encostas. As estiagens duradouras, como as comumente observadas no Nordeste, são, no entanto, o tipo de ocorrência que provoca mais vítimas não fatais no país (ver Pesquisa FAPESP nº 241).

Dois estudos baseados em simulações climáticas feitos por pesquisadores brasileiros indicam que o risco de ocorrência desses três tipos de desastre, ligados ao excesso ou à falta de água, deverá aumentar, até o final do século, na maioria das áreas hoje já afetadas por esses fenômenos. Eles também sinalizam que novos pontos do território nacional, em geral adjacentes às zonas atualmente atingidas por essas ocorrências, deverão se transformar em áreas de risco significativo para esses mesmos problemas. “Os impactos tendem a ser maiores no futuro, com as mudanças climáticas, o crescimento das cidades e de sua população e a ocupação de mais áreas de risco”, comenta José A. Marengo, chefe da Divisão de Produtos Integrados de Pesquisa e Desenvolvimento do Centro Nacional de Monitoramento e Alerta de Desastres Naturais (Cemaden), órgão ligado ao Ministério da Ciência, Tecnologia, Inovações e Comunicações (MCTIC), que coordenou as simulações climáticas. Parte dos resultados das projeções já foi divulgada em congressos e relatórios, como o documento federal enviado em abril deste ano à Convenção-Quadro das Nações Unidas sobre Mudança do Clima (UNFCCC, na sigla em inglês), e serve de subsídio para direcionar as estratégias do recém-criado Plano Nacional de Adaptação à Mudança do Clima. Mas dados mais detalhados das simulações vão sair em um artigo científico já aceito para publicação na revista Natural Hazards e em trabalhos destinados a outros periódicos.

Arredores da usina de Sobradinho, Bahia: estiagens devem atingir outras partes do país nas próximas décadas

Expansão das secas
De acordo com os estudos, as estiagens severas, hoje um problema de calamidade pública quase sempre associado a localidades do Nordeste, deverão se intensificar também no oeste e parte do leste da Amazônia, no Centro-Oeste, inclusive em torno de Brasília, em pontos dos estados do Sudeste e até no Sul. “Embora parte do Nordeste seja naturalmente mais árido, a seca não se deve apenas ao clima”, afirma o engenheiro civil Pedro Ivo Camarinha, pesquisador do Cemaden. “A vulnerabilidade da região se dá também por uma série de problemas de ordem socioeconômica, de uso do solo e devido à baixa capacidade de adaptação aos impactos das mudanças climáticas.” A carência de políticas públicas específicas para enfrentar os meses de estiagem, o baixo grau de escolaridade da população e a escassez de recursos são alguns dos fatores citados pelos autores como determinantes para aumentar a exposição de parcelas significativas do Nordeste a secas futuras.

A vulnerabilidade a inundações e enxurradas tende a se elevar em 30% nos três estados do Sul, na porção meridional do Mato Grosso e em boa parte da faixa litorânea do Nordeste, segundo um cenário projetado para 2100 pelas simulações climáticas. No estado de São Paulo, o mais populoso do país, a intensificação da ocorrência de enchentes-relâmpago, aquelas originadas após poucos minutos de chuvas torrenciais, deverá ser mais modesta, da ordem de 10%, mas ainda assim significativa. No Brasil Central, a vulnerabilidade a enchentes deverá cair, até porque as projeções indicam menos chuvas (e mais secas) em boa parte da região. “Os modelos divergem sobre o regime futuro de chuvas no oeste da Amazônia”, explica Marengo, cujos estudos se desenvolveram em parte no âmbito de um projeto temático da FAPESP. “Um deles aponta um aumento expressivo na frequência de inundações enquanto o outro sinaliza um cenário de estabilidade ou de leve aumento de enchentes.”

O padrão de deslizamento de terra, associado à ocorrência de chuvas intensas ou prolongadas por dias, deverá seguir, grosso modo, as mesmas tendências verificadas com as inundações, ainda que em um ritmo de crescimento mais moderado. O aumento na incidência de quedas de encostas deverá variar entre 3% e 15% nos lugares hoje já atingidos por esse tipo de fenômeno. O destaque negativo recai sobre a porção mais meridional do país. As áreas sujeitas a deslizamentos no Rio Grande do Sul, em Santa Catarina e no Paraná deverão se expandir e abarcar boa parte desses estados até 2100. No Sudeste, a região serrana na divisa entre São Paulo, Rio de Janeiro e Minas Gerais deverá se tornar ainda mais vulnerável a esse tipo de desastre. “Precisamos implementar com urgência políticas públicas nas regiões mais vulneráveis a inundações e deslizamentos de terra”, afirma o geógrafo Nathan Debortoli, coautor dos estudos, que hoje faz estágio de pós-doutorado na Universidade McGill, do Canadá. “A maior exposição às mudanças climáticas pode tornar a sobrevivência inviável em algumas regiões do país.”

Enchente de 2014 em União da Vitória (SC): Sul deverá ser palco de mais inundações

Para gerar as projeções de risco futuro de desastres, foram usados dois modelos climáticos globais, o HadGEM2 ES, desenvolvido pelo Centro Hadley, da Inglaterra, e o Miroc5, criado pelo centro meteorológico japonês. Acoplado a eles, rodou ainda o modelo de escala regional Eta, desenvolvido pelo Instituto Nacional de Pesquisas Espaciais (Inpe). Trabalhando dessa forma, os autores conseguiram avaliar os padrões predominantes do clima futuro que estão associados à ocorrência de desastres naturais em áreas de, no mínimo, 400 quilômetros quadrados, um quadrado com os lados de 20 quilômetros de extensão.

Mais convergências que divergências
Os resultados fornecidos pelos dois modelos climáticos são semelhantes para cerca de 80% do território nacional. Isso dá robustez às projeções. O modelo inglês é usado há mais de 10 anos em simulações feitas por climatologistas brasileiros, que têm boa experiência acumulada com ele. O japonês começa agora a ser empregado com mais frequência. Há, no entanto, algumas discordâncias nas simulações de longo prazo geradas pelos dois modelos. A lista, por exemplo, dos 100 municípios mais vulneráveis a episódios de seca nas próximas três décadas fornecida pelas simulações do HadGEM2 ES é diferente da obtida com o Miroc5. As cidades de maior risco ficam, segundo o modelo japonês, em quatro estados do Nordeste: Rio Grande do Norte, Paraíba, Pernambuco e Alagoas. As fornecidas pelo modelo inglês se encontram, em sua maioria, em outros estados do Nordeste e também no Centro-Oeste e no norte de Minas Gerais. “Com exceção desses exemplos extremos, as projeções dos dois modelos coincidem em grande medida”, comenta Camarinha. No caso dos fenômenos hídricos, a discrepância mais significativa diz respeito ao regime de chuvas na Amazônia, em especial nos estados do oeste da região Norte (Acre, Amazonas e Rondônia). O HadGEM2 ES projeta mais chuvas — portanto, risco aumentado de inundações e deslizamentos — e o Miroc5, menos. “Prever as chuvas na Amazônia ainda é um desafio para os modelos”, afirma Marengo.

Para quantificar o risco futuro de ocorrer desastres naturais em uma área, é preciso ainda incluir nas simulações, além das informações climáticas, uma série de dados locais, como as condições econômicas, sociais e ambientais dos mais de 5.500 municípios brasileiros e de sua população. Ao final dos cálculos, cada área é classificada em um de cinco níveis de vulnerabilidade: muito baixa, baixa, média, alta e muito alta. “O modelo escolhido, a qualidade dos dados de cada cidade e o peso que se dá a cada variável influenciam no índice final obtido”, explica Camarinha.

CAPA_Desastres_249_info 2O peso do homem
Além da suscetibilidade natural a secas, enchentes, deslizamentos e outros desastres, a ação do homem tem um peso considerável em transformar o que poderia ser um problema de menor monta em uma catástrofe. Os pesquisadores estimam que um terço do impacto dos deslizamentos de terra e metade dos estragos de inundações poderiam ser evitados com alterações de práticas humanas ligadas à ocupação do solo e a melhorias nas condições socioeconômicas da população em áreas de risco.

Moradias precárias em lugares inadequados, perto de encostas ou em pontos de alagamento; infraestrutura ruim, como estradas ou vias que não permitem acesso fácil a zonas de grande vulnerabilidade; falta de uma defesa civil atuante; cidades superpopulosas e impermeabilizadas, que não escoam a água da chuva – todos esses fatores não naturais, da cultura humana, podem influenciar o desfecho final de uma situação de risco. “Até hábitos cotidianos, como não jogar lixo na rua, e o nível de solidariedade e coesão social de uma população podem ao menos mitigar os impactos de um desastre”, pondera a geógrafa Lucí Hidalgo Nunes, do Instituto de Geociências da Universidade Estadual de Campinas (IG-Unicamp). “Obviamente, há desastres naturais tão intensos, como os grandes terremotos no Japão, que nem mesmo uma população extremamente preparada consegue evitar. Mas a recuperação nos países mais estruturados é muito mais rápida.”

Em seus trabalhos, os pesquisadores adotaram um cenário global até o final do século relativamente pessimista, mas bastante plausível: o RCP 8.5, que consta do quinto relatório de avaliação do Painel Intergovernamental de Mudanças Climáticas (IPCC). Esse cenário é marcado por grandes elevações de temperatura e recrudescimento tanto de chuvas como de secas intensas. No caso do Brasil, as projeções indicam que o país deverá ficar ao menos 3 ºC mais quente até o fim do século e que as chuvas podem aumentar até 30% no Sul-Sudeste e diminuir até 40% no Norte-Nordeste. As mudanças climáticas devem tornar mais frequentes os chamados eventos extremos, que podem se manifestar de diferentes formas: secas prolongadas, picos de temperatura, tempestades mais intensas, chuvas prolongadas por vários dias, ressacas mais fortes. Essas ocorrências aumentam o risco de desastres. “Não é, por exemplo, só uma questão da quantidade de chuva que cai em um lugar”, explica Marengo. “Às vezes, a quantidade pode até não mudar, mas a distribuição da chuva ao longo do tempo se altera e essa mudança pode gerar mais desastres.” Numa cidade como São Paulo, chover 50 milímetros no decorrer de três ou quatro dias dificilmente causa danos. Mas, se a pluviosidade se concentrar em apenas uma tarde, provavelmente ocorrerão alagamentos.

CAPA_Desastres_249_info 3Para testar o grau de confiabilidade do índice de vulnerabilidade, os pesquisadores brasileiros compararam os resultados obtidos pelos modelos com os registros reais de desastres do passado recente (1960 a 1990), compilados pelo Atlas brasileiro de desastres naturais. Dessa forma, foi possível ter uma boa ideia se os modelos eram, de fato, úteis para prever as áreas onde ocorreram inundações, deslizamentos de terra e secas no Brasil durante as últimas décadas. Os dados do atlas também serviram de termo de comparação, como base presente para se quantificar o aumento ou a diminuição da vulnerabilidade futura de uma área a desastres. Para estiagem, as simulações do Miroc5 se mostraram geralmente mais confiáveis na maior parte do território nacional. No caso das enchentes e deslizamentos de terra, o HadGEM2 ES forneceu previsões mais precisas para áreas subtropicais e montanhosas, no Sul e Sudeste, e o Miroc5, para o resto do país. A Amazônia, como já destacado, foi o alvo de discórdia.

Um trabalho com metodologia semelhante à empregada pelos estudos de Marengo e de seus colaboradores, mas com enfoque apenas na situação atual, sem as projeções de aumento ou diminuição de risco futuro, foi publicado em abril no International Journal of Disaster Risk Reduction. Em parceria com pesquisadores alemães, o geógrafo Lutiane Queiroz de Almeida, da Universidade Federal do Rio Grande do Norte (UFRN), calculou um conjunto de índices que apontaria o risco de ocorrer desastres naturais em cada município do país. Denominado Drib (Disaster risk indicators in Brazil), o indicador é uma adaptação do trabalho feito em escala mundial pela Universidade das Nações Unidas e instituições europeias (ver mapa e texto às páginas 22 e 23). Além de levar em conta dados sobre o risco de secas, enchentes e deslizamentos de terra, o Drib inclui em seu índice a exposição dos municípios costeiros ao aumento do nível do mar. Para esse tipo de problema, as cidades que se mostraram em maior perigo foram Vila Velha e Vitória, no Espírito Santo, Santos (SP) e Salvador (BA).

Almeida produziu índices de vulnerabilidade para os principais tipos de desastre em todo o território nacional e um número final, o Drib, que indicaria o risco geral de um lugar para a ocorrência de eventos extremos. Chamou a atenção a classificação de praticamente todo o território do Amazonas e do Acre e de metade do Pará como áreas de risco muito elevado, com populações socialmente vulneráveis e expostas a inundações. Entre os 20 municípios com pior desempenho no índice Drib, 12 são da região Norte. Os demais são do Nordeste (seis) e do Sudeste (dois). “Esses municípios têm pequenas populações, entre 3 mil e 25 mil habitantes, alta exposição a desastres e baixa capacidade adaptativa”, comenta o geógrafo da UFRN. “O estudo aponta que apenas 20% dos municípios brasileiros estão bem preparados para mitigar os impactos e reagir imediatamente a eventos extremos.” Em geral, essa é uma característica das regiões Sul e Sudeste.

Deslizamento em Nova Friburgo (RJ) em 2011: alta vulnerabilidade a desastres

Tragédias que se repetem
Muito antes das discussões atuais sobre as mudanças climáticas, os cataclismos naturais despertam interesse no homem. Os desastres são um capítulo trágico da história da humanidade desde tempos imemoriais. Alegado castigo divino, o mítico dilúvio global que teria acabado com a vida na Terra, com exceção das pessoas e animais que embarcaram na arca de Noé, é uma narrativa presente no Gênesis, primeiro livro do Antigo Testamento cristão e do Tanach, o conjunto de textos sagrados do judaísmo. Supostas inundações gigantescas e catastróficas, antes e depois da publicação do Gênesis, aparecem em relatos de várias culturas ao longo dos tempos, desde os antigos mesopotâmicos e gregos até os maias centro-americanos e os vikings. As antigas cidades romanas de Pompeia e Herculano foram soterradas pela lava do monte Vesúvio na famosa erupção de 79 d.C. e, estima-se, cerca de 2 mil pessoas morreram. Dezessete anos antes, essa região da Campania italiana já havia sido afetada por um terremoto de menor magnitude. “Costumamos dizer que, se um desastre já ocorreu em um lugar, ele vai se repetir, mais dia ou menos dia”, comenta Lucí.

Assessment of impacts and vulnerability to climate change in Brazil and strategies for adaptation option (nº 2008/58161-1); Modalidade Auxílio à Pesquisa – Programa de Pesquisa sobre Mudanças Climáticas Globais – Temático (Acordo FAPESP/CNPq – Pronex); Pesquisador responsável José A. Marengo (Cemaden); Investimento R$ 812.135,64.

Artigos científicos
DEBORTOLI, N. S et al. An index of Brazil’s vulnerability to expected increases in natural flash flooding and landslide disasters in the context of climate change. Natural Hazards. No prelo.
ALMEIDA, L. Q. et alDisaster risk indicators in Brazil: A proposal based on the world risk index. International Journal of Disaster Risk Reduction. 17 abr. 2016.

Com 516 milímetros de chuva em 5 anos, Ceará tem pior seca desde 1910 (G1)

09/09/2016 09h20 – Atualizado em 09/09/2016 11h57

Previsão para 2017 ainda é indefinida devido ao “Oceano Pacífico Neutro”.
Águas do Açude Orós estão sendo transferidas para o Castanhão.

Do G1 CE com informações da TV Verdes Mares


Levantamento feito pela Fundação Cearense de Meteorologia e Recursos Hídricos (Funceme) nesta quinta-feira (8) mostra que nos últimos cinco anos, de 2012 a 2016, foram apenas 516 milímetros de chuva, em média, no Ceará. O índice é o menor desde 1910.

De acordo com o meteorologista Davi Ferran, vai ser preciso conviver com a incerteza pelos próximos meses, já que ainda é cedo pra afirmar se 2017 vai trazer chuva ou não.

Ano Chuva (mm)
2012 388
2013 552
2014 565
2015 524
2016 550
Média 516
Fonte: Funceme

“No período chuvoso do ano que vem, ou seja, março, abril e maio, que é o período chuvoso principal, a maior probabilidade é que o Oceano Pacífico não tenha El Niño nem La Niña. Vamos ter o Oceano Pacífico neutro. Em anos de Oceano Pacífico neutro, a probabilidade de chuvas no Ceará depende mais fortemente do Atlântico. Então a previsão vai ser divulgada somente em janeiro”, explica.

Enquanto isso, segundo a Companhia de Gestão de Recursos Hídricos (Cogerh), os reservatórios secam cada vez mais. No momento, o nível médio dos 153 açudes monitorados pela Cogerh é de apenas 9,4% do volume total.O “Gigante” Castanhão, responsável por abastecer toda a Região Metropolitana de Fortaleza, está praticamente sem água. Há apenas sete anos, ele chegou a inundar a cidade de Jaguaribara com a enorme vazão das comportas.

Hoje, a Cogerh diz que o maior açude do Ceará está com apenas 6% da capacidade. Bem perto dele, o Açude Orós, também na Região Jaguaribana, sangrou em 2004 e 2008. Na época, virou até atração turística no Centro Sul do Estado.

Agora em 2016, o Orós aparece nesse cenário de seca em forma de ajuda. Desde julho, as águas do açude estão sendo transferidas para o Castanhão. Segundo a Cogerh, essa água deve chegar às residências da Região Metropolitana de Fortaleza em setembro, e garantir o abastecimento pelo menos durante esse período  de crise hídrica.

“Nossa programação é até o final de janeiro. Ou seja, até janeiro vamos estar operando de forma integrada os dois reservatórios. O caso da Região Metropolitana, ela está totalmente integrada à Região do Jaguaribe por dois grandes canais: o do Trabalhador e Eixão das Águas. Então é o caso de uma bacia hoje tem uma maior dependência de outra região, de outra bacia hidrográfica, mas elas estão integradas. Esse é o caso que eu diria mais emblemática no Estado”, explica o presidente da Cogerh, João Lúcio Farias.

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Ceará passa pela pior seca dos últimos 90 anos, com 38 açudes completamente secos e 42 no volume morto (Ceará News 7)

27/10/2016 11:45Hs


O relatório da Cogerh também informa que, somente no mês de outubro o volume nos açudes caiu para 10% de sua capacidade.

Ceará passa pela pior seca dos últimos 90 anos, com 38 açudes completamente secos e 42 no volume morto

Os reservatórios do Ceará estão exauridos por conta da seca prolongada 

A Companhia de Gestão de Recursos Hídricos (Cogerh) relatou a situação preocupante que vive o Ceará por conta da falta de chuvas, que faz o Estado enfrentar a pior seca dos últimos 90 anos.

Segundo a Cogerh, somente no mês de outubro o volume de água nos açudes cearenses caiu para 10 por cento. Dos 153 açudes monitorados pela companhia 131 têm menos de 30% da capacidade máxima e apenas um está com mais de 90%. Outros 42 estão com o volume morto e 38 completamente secos.

No mês de março, considerado o mais chuvoso da temporada de inverno, quando em média são esperados mais de 200 milímetros, o índice registrado foi de apenas 129 milímetros. Os dados confirmam o quinto ano seguido de chuvas abaixo da média no Ceará, ocasionando uma das maiores secas já registradas na história.

Lista dos açudes com volume morto:

Batente, Broco, Capitão Mor, Castro, Catucinzenta, Cipoada, Ema, Farias de Sousa, Flor do Campo, Fogareiro, Forquilha, Frios, Gerardo Atimbone, Jaburu II, Jatobá, Jatobá II, Jenipapeiro, Jenipapeiro II, João Luís, Macacos, Martinópole, Monsenhor, Tabosa, Parambu, Penedo, Pentecoste, Pesqueiro, Poço ds Pedra, Poço do Barro, Pompeu Sobrinho, Riacho da Serra, Riacho do Sangue, Rivaldo de Carvalho, Santo Antônio, Santo Antônio de Aracatiaçu, São Domingos II, São José II, São José III, Sítios Novos, Sucesso, Tejuçuoca, Várzea da Volta e Várzea do Boi.

Lista dos ançudes secos

Adauto Bezerra, Amanari, Barra Velha, Barragem do Batalhão, Bonito, Canafístula, Carão, Carmina, Carnaubal, Cedro, Cumpim, Desterro, Escuridão, Faé, Favelas, Forquilha II, Jerimum, Madeiro, Monte Belo, Nova Floresta, Pau Preto, Pirabibu, Potiretama, Premuoca, Quixabinha, Quixeramobim, Salão, Santa Maria de Aracatiaçu, Santo Antônio de Russas, São Domingos, São José I, São Mateus, Serafim Dias, Sousa, Trapiá II, Trici, Umari, Vieirão.

Fonte: Cogerh