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Dogs Can Accurately Sniff out ‘Superbug’ Infections (Science Daily)

A new study finds that dogs can sniff out Clostridium difficile (the infective agent that is responsible for many of the dreaded “hospital acquired infections”) in stool samples and even in the air surrounding patients in hospital with a very high degree of accuracy. (Credit: © CallallooAlexis / Fotolia)

Dec. 13, 2012 — Dogs can sniff out Clostridium difficile (the infective agent that is responsible for many of the dreaded “hospital acquired infections”) in stool samples and even in the air surrounding patients in hospital with a very high degree of accuracy, finds a study in the Christmas issue published on today.

The findings support previous studies of dogs detecting various types of cancer and could have great potential for screening hospital wards to help prevent C. difficile outbreaks, say the researchers.

C. difficile infection most commonly occurs in older people who have recently had a course of antibiotics in hospital, but it can also start in the community, especially in care homes. Symptoms can range from mild diarrhoea to a life-threatening inflammation of the bowel.

Early detection is vital to prevent transmission, but diagnostic tests can be expensive and slow, which can delay treatment for up to a week.

Diarrhoea due to C. difficile has a specific smell, and dogs have a superior sense of smell compared with humans. This prompted researchers in the Netherlands to investigate whether a dog could be trained to detect C. difficile.

A two-year old male beagle (called Cliff) was trained by a professional instructor to identify C. difficile in stool samples and in patients with C. difficile infection. He was taught to indicate the presence of the specific scent by sitting or lying down.

The dog had not been trained for detection purposes before.

After two months of training, the dog’s detection abilities were formally tested on 50 C. difficile positive and 50 C. difficilenegative stool samples. He correctly identified all 50 positive samples and 47 out of 50 negative samples.

This equates to 100% sensitivity and 94% specificity (sensitivity measures the proportion of positives correctly identified, while specificity measures the proportion of negatives correctly identified).

The dog was then taken onto two hospital wards to test his detection abilities in patients. He correctly identified 25 out of 30 cases (sensitivity 83%) and 265 out of 270 negative controls (specificity 98%).

The researchers add that the dog was quick and efficient, screening a complete hospital ward for the presence of patients with C. difficile infection in less than 10 minutes.

They point to some study limitations, such as the unpredictability of using an animal as a diagnostic tool and the potential for spreading infections via the dog, and say some unanswered questions remain.

However, they say their study demonstrates that a detection dog can be trained to identify C. difficile infection with a high degree of accuracy, both in stool samples and in hospitalised patients. “This could have great potential for C. difficileinfection screening in healthcare facilities and thus contribute to C. difficile infection outbreak control and prevention,” they conclude.

Journal Reference:

  1. M. K. Bomers, M. A. van Agtmael, H. Luik, M. C. van Veen, C. M. J. E. Vandenbroucke-Grauls, Y. M. Smulders. Using a dog’s superior olfactory sensitivity to identify Clostridium difficile in stools and patients: proof of principle studyBMJ, 2012; 345 (dec13 8): e7396 DOI:10.1136/bmj.e7396

Legislated to Health? If People Don’t Take Their Health Into Their Own Hands, Governments May Use Policies to Do It for Them (Science Daily)

ScienceDaily (Aug. 31, 2012) — Obesity rates in North America are a growing concern for legislators. Expanded waistlines mean rising health-care costs for maladies such as diabetes, heart disease and some cancers. One University of Alberta researcher says that if people do not take measures to get healthy, they may find that governments will throw their weight into administrative measures designed to help us trim the fat.

Nola Ries of the Faculty of Law’s Health Law and Science Policy Group has recently published several articles exploring potential policy measures that could be used to promote healthier behaviour. From the possibility of zoning restrictions on new fast-food outlet locations, mandatory menu labels, placing levies on items such as chips and pop or offering cash incentives for leading a more healthy and active lifestyle, she says governments at all levels are looking to adopt measures that will help combat both rising health-care costs and declining fitness levels. But she cautions that finding a solution to such a widespread, complex problem will require a multi-layered approach.

“Since eating and physical activity behaviour are complex and influenced by many factors, a single policy measure on its own is not going to be the magic bullet,” said Ries. “Measures at multiple levels — directed at the food and beverage industry, at individuals, at those who educate and those who restrict — must work together to be effective.”

Junk-food tax: A lighter wallet equals a lighter you?

Ries notes that several countries have already adopted tax measures against snack foods and beverages, similar to “sin taxes” placed on alcohol and tobacco. Although Canada has imposed its GST on various sugary and starchy snacks (no tax is charged on basic groceries such as meats, vegetables and fruits), Ries points to other countries such as France and Romania, where the tax rate is much higher. She says taxing products such as sugar-sweetened beverages would likely not only reduce consumption (and curb some weight gain) if the tax is high enough, but also provide a revenue stream to combat the problem on other levels.

“Price increases through taxation do help discourage consumption of ‘sin’ products, especially for younger and lower-income consumers,” said Ries. “Such taxes would provide a source of government revenue that could be directed to other programs to promote healthier lifestyles.”

Warning: This menu label may make you eat healthier

Ries notes that prevailing thought says putting nutrition-value information where consumers can see it will enable them to make better food choices. She says many locales in the United States have already implemented mandatory menu labelling. Even though some studies say menu labels do not have a significant impact on consumer behaviour, nutrition details might help some people make more informed eating choices.

“Providing information is less coercive than taxation and outright bans, so governments should provide information along with any other more restrictive measure,” said Ries. “If a more coercive policy is being implemented, it’s important for citizens to understand the rationale for it.”

Coaxing our way to good health?

Ries notes that some programs designed to create more active citizens, such as the child fitness tax credit, do not seem to have the desired effect. Yet, she says that offering incentives for living healthier and exercising more may have a greater impact on getting people active. She points to similar programs used for weight loss and smoking cessation, which had a positive effect on behaviour change, at least in the short term. More work needs to be done to establish an enticement plan with longer-term effects, one that may incorporate points accumulated for healthy types of behaviour that could be redeemed for health- and fitness-related products and services. She says investing money into more direct incentive programs may be more effective than messages that simply give general advice about healthy lifestyles.

“Instead of spending more money on educational initiatives to tell people what they already know — like eat your greens and get some exercise — I suggest it’s better to focus on targeted programs that help people make and sustain behaviour change,” said Ries. “Financial incentive programs are one option; the question there is how best to target such programs and to design them to support long-term healthy behaviour.”

Doctors Often Don’t Disclose All Possible Risks to Patients Before Treatment (Science Daily)

ScienceDaily (Aug. 7, 2012) — Most informed consent disputes involve disagreements about who said what and when, not stand-offs over whether a particular risk ought to have been disclosed. But doctors may “routinely underestimate the importance of a small set of risks that vex patients” according to international experts writing in this week’s PLoS Medicine.

Increasingly, doctors are expected to advise and empower patients to make rational choices by sharing information that may affect treatment decisions, including risks of adverse outcomes. However, authors from Australia and the US led by David Studdert from the University of Melbourne argue that doctors, especially surgeons, are often unsure which clinical risks they should disclose and discuss with patients before treatment.

To understand more about the clinical circumstances in which disputes arise between doctors and patients in this area, the authors analyzed 481 malpractice claims and patient complaints from Australia involving allegations of deficiencies in the process of obtaining informed consent.

The authors found that 45 (9%) of the cases studied were disputed duty cases — that is, they involved head-to-head disagreements over whether a particular risk ought to have been disclosed before treatment. Two-thirds of these disputed duty cases involved surgical procedures, and the majority (38/45) of them related to five specific outcomes that had quality of life implications for patients, including chronic pain and the need for re-operation.

The authors found that the most common justifications doctors gave for not telling patients about particular risks before treatment were that they considered such risks too rare to warrant discussion or the specific risk was covered by a more general risk that was discussed.

However, nine in ten of the disputes studied centered on factual disagreements — arguments over who said what, and when. The authors say: “Documenting consent discussions in the lead-up to surgical procedures is particularly important, as most informed consent claims and complaints involved factual disagreements over the disclosure of operative risks.”

The authors say: “Our findings suggest that doctors may systematically underestimate the premium patients place on understanding certain risks in advance of treatment.”

They conclude: “Improved understanding of these situations helps to spotlight gaps between what patients want to hear and what doctors perceive patients want — or should want — to hear. It may also be useful information for doctors eager to avoid medico-legal disputes.”

Should Doctors Treat Lack of Exercise as a Medical Condition? Expert Says ‘Yes’ (Science Daily)

ScienceDaily (Aug. 13, 2012) — A sedentary lifestyle is a common cause of obesity, and excessive body weight and fat in turn are considered catalysts for diabetes, high blood pressure, joint damage and other serious health problems. But what if lack of exercise itself were treated as a medical condition? Mayo Clinic physiologist Michael Joyner, M.D., argues that it should be. His commentary is published this month in The Journal of Physiology.

Physical inactivity affects the health not only of many obese patients, but also people of normal weight, such as workers with desk jobs, patients immobilized for long periods after injuries or surgery, and women on extended bed rest during pregnancies, among others, Dr. Joyner says. Prolonged lack of exercise can cause the body to become deconditioned, with wide-ranging structural and metabolic changes: the heart rate may rise excessively during physical activity, bones and muscles atrophy, physical endurance wane, and blood volume decline.

When deconditioned people try to exercise, they may tire quickly and experience dizziness or other discomfort, then give up trying to exercise and find the problem gets worse rather than better.

“I would argue that physical inactivity is the root cause of many of the common problems that we have,” Dr. Joyner says. “If we were to medicalize it, we could then develop a way, just like we’ve done for addiction, cigarettes and other things, to give people treatments, and lifelong treatments, that focus on behavioral modifications and physical activity. And then we can take public health measures, like we did for smoking, drunken driving and other things, to limit physical inactivity and promote physical activity.”

Several chronic medical conditions are associated with poor capacity to exercise, including fibromyalgia, chronic fatigue syndrome and postural orthostatic tachycardia syndrome, better known as POTS, a syndrome marked by an excessive heart rate and flu-like symptoms when standing or a given level of exercise. Too often, medication rather than progressive exercise is prescribed, Dr. Joyner says.

Texas Health Presbyterian Hospital Dallas and University of Texas Southwestern Medical Center researchers found that three months of exercise training can reverse or improve many POTS symptoms, Dr. Joyner notes. That study offers hope for such patients and shows that physicians should consider prescribing carefully monitored exercise before medication, he says.

If physical inactivity were treated as a medical condition itself rather than simply a cause or byproduct of other medical conditions, physicians may become more aware of the value of prescribing supported exercise, and more formal rehabilitation programs that include cognitive and behavioral therapy would develop, Dr. Joyner says.

For those who have been sedentary and are trying to get into exercise, Dr. Joyner advises doing it slowly and progressively.

“You just don’t jump right back into it and try to train for a marathon,” he says. “Start off with achievable goals and do it in small bites.”

There’s no need to join a gym or get a personal trainer: build as much activity as possible into daily life. Even walking just 10 minutes three times a day can go a long way toward working up to the 150 minutes a week of moderate physical activity the typical adult needs, Dr. Joyner says.

Deeply Held Religious Beliefs Prompting Sick Kids to Be Given ‘Futile’ Treatment (Science Daily)

ScienceDaily (Aug. 13, 2012) — Parental hopes of a “miraculous intervention,” prompted by deeply held religious beliefs, are leading to very sick children being subjected to futile care and needless suffering, suggests a small study in the Journal of Medical Ethics.

The authors, who comprise children’s intensive care doctors and a hospital chaplain, emphasise that religious beliefs provide vital support to many parents whose children are seriously ill, as well as to the staff who care for them.

But they have become concerned that deeply held beliefs are increasingly leading parents to insist on the continuation of aggressive treatment that ultimately is not in the best interests of the sick child.

It is time to review the current ethics and legality of these cases, they say.

They base their conclusions on a review of 203 cases which involved end of life decisions over a three year period.

In 186 of these cases, agreement was reached between the parents and healthcare professionals about withdrawing aggressive, but ultimately futile, treatment.

But in the remaining 17 cases, extended discussions with the medical team and local support had failed to resolve differences of opinion with the parents over the best way to continue to care for the very sick child in question.

The parents had insisted on continuing full active medical treatment, while doctors had advocated withdrawing or withholding further intensive care on the basis of the overwhelming medical evidence.

The cases in which withdrawal or withholding of intensive care was considered to be in the child’s best interests were consistent with the Royal College of Paediatrics and Child Health guidance.

Eleven of these cases (65%) involved directly expressed religious claims that intensive care should not be stopped because of the expectation of divine intervention and a complete cure, together with the conviction that the opinion of the medical team was overly pessimistic and wrong.

Various different faiths were represented among the parents, including Christian fundamentalism, Islam, Judaism, and Roman Catholicism.

Five of the 11 cases were resolved after meeting with the relevant religious leaders outside the hospital, and intensive care was withdrawn in a further case after a High Court order.

But five cases were not resolved, so intensive care was continued. Four of these children eventually died; one survived with profound neurological disability.

Six of the 17 cases in which religious belief was not a cited factor, were all resolved without further recourse to legal, ethical, or socio-religious support. Intensive care was withdrawn in all these children, five of whom died and one of whom survived, but with profound neurological disability.

The authors emphasise that parental reluctance to allow treatment to be withdrawn is “completely understandable as [they] are defenders of their children’s rights, and indeed life.”

But they argue that when children are too young to be able to actively subscribe to their parents’ religious beliefs, a default position in which parental religion is not the determining factor might be more appropriate.

They cite Article 3 of the Human Rights Act, which aims to ensure that no one is subjected to torture or inhumane or degrading treatment or punishment.

“Spending a lifetime attached to a mechanical ventilator, having every bodily function supervised and sanitised by a carer or relative, leaving no dignity or privacy to the child and then adult, has been argued as inhumane,” they argue.

And they conclude: “We suggest it is time to reconsider current ethical and legal structures and facilitate rapid default access to courts in such situations when the best interests of the child are compromised in expectation of the miraculous.”

In an accompanying commentary, the journal’s editor, Professor Julian Savulescu, advocates: “Treatment limitation decisions are best made, not in the alleged interests of patients, but on distributive justice grounds.”

In a publicly funded system with limited resources, these should be given to those whose lives could be saved rather than to those who are very unlikely to survive, he argues.

“Faced with the choice between providing an intensive care bed to a [severely brain damaged] child and one who has been at school and was hit by a cricket ball and will return to normal life, we should provide the bed to the child hit by the cricket ball,” he writes.

In further commentaries, Dr Steve Clarke of the Institute for Science and Ethics maintains that doctors should engage with devout parents on their own terms.

“Devout parents, who are hoping for a miracle, may be able to be persuaded, by the lights of their own personal…religious beliefs, that waiting indefinite periods of time for a miracle to occur while a child is suffering, and while scarce medical equipment is being denied to other children, is not the right thing to do,” he writes.

Leading ethicist, Dr Mark Sheehan, argues that these ethical dilemmas are not confined to fervent religious belief, and to polarise the issue as medicine versus religion is unproductive, and something of a “red herring.”

Referring to the title of the paper, Charles Foster, of the University of Oxford, suggests that the authors have asked the wrong question. “The legal and ethical orthodoxy is that no beliefs, religious or secular, should be allowed to stonewall the best interests of the child,” he writes.

Canibais? Nós? Imagine! (Revista Geo)

Canibais viveram na América do Sul ou na Nova Guiné – mas com certeza não na Europa! Que engano! Ainda no século 19, a antropofagia era praticada em Berlim ou Paris; embora não de forma tão grotesca como na gravura (à esquerda). Na Europa, partes do corpo humano eram consumidas por razões médicas…

Por Andreas Weiser

Edição 31 – 2011

No dia em que fui preso ainda navegávamos a cerca de sete milhas de distância de Bertioga, quando os selvagens tomaram o rumo de uma ilha. Eles puxaram as canoas para a terra e depois me arrastaram para fora. Eu não conseguia ver nada de tão machucado que estava meu rosto. Também não conseguia andar por causa da lesão na minha perna; portanto, fiquei caído na areia. Os selvagens me cercaram e indicaram com gestos ameaçadores que pretendiam me devorar.”

Hans Staden é o nome do infeliz tão gravemente ferido, caído em uma praia no litoral brasileiro naquela ensolarada tarde de dezembro de 1553. Ele é um “lansquenê” (do alemão Landsknecht, soldado mercenário alemão). Staden era procedente da região do atual estado de Hesse, na Alemanha, mas estava a serviço dos colonialistas portugueses comandando uma pequena fortificação não muito distante da atual cidade de São Paulo.

Levianamente, ele havia se afastado demais da área protegida pelo forte, caindo nas mãos dos índios tupinambá, que estavam em pé de guerra com os portugueses. Prisioneiros inimigos costumavam ser escravizados pelos índios litorâneos – ou eram devorados. “Quando nos aproximamos da aldeia chamada Ubatuba, vi sete cabanas. Perto da praia na qual eles tinham largado suas canoas havia mulheres trabalhando na roça… Fui forçado a lhes gritar de longe em sua língua Aju ne xe remiurama, que quer dizer: ‘Eu, vossa comida, estou chegando’.”

O lansquenê não estava destinado ao consumo imediato. Os tupinambá o reservariam para ser devorado durante uma festividade. Staden permaneceu em cativeiro durante nove meses.

Durante esse tempo ele foi obrigado a assistir como os índios matavam e comiam outros prisioneiros. Em seus diários, o alemão descreve o ritual nos mínimos detalhes – e de uma forma tão distante que é como se o medo de logo chegar a sua vez o tivesse feito sair de si mesmo e se transformado em um observador imparcial.

Uma crônica do século 16 ilustra como o lansquenê (do alemão Landsknecht, soldado mercenário alemão que, nos séculos 15 e 16 servia sob o comando de oficiais de sua nacionalidade) Hans Staden cai nas mãos dos “nus comedores de gente”

“Eles fazem borlas de plumas para a clava com o qual matam o prisioneiro”, escreveu o lansquenê. “Quando tudo está preparado, eles determinam o dia em que o infeliz morrerá e convidam índios de outras aldeias para essa celebração.”

Depois disso, o drama na mata Atlântica se aproxima de seu clímax: “Por fim, um dos homens pega a clava, se posiciona diante do prisioneiro e lhe mostra a arma de tal modo que a vítima é obrigada a olhar para ela. Enquanto isso, o índio que matará o prisioneiro sai em companhia de outros 13 ou 14. Eles pintam os corpos com cinzas antes de retornarem à praça onde está o cativo.”

Segue-se uma troca de palavras entre o prisioneiro e o índio que irá matá-lo. Depois disso, o guerreiro “o atinge com a clava por trás na cabeça”.

Imediatamente, as mulheres esfolam o cadáver sobre uma fogueira. Em seguida, Hans Staden descreve como o morto é esquartejado. Um homem “corta suas pernas acima do joelho e separa os braços do torso; então quatro mulheres pegam essas quatro partes e, com grande gritaria de alegria, correm com elas ao redor da cabana. Depois disso, eles separam as costas com o traseiro da parte dianteira do corpo. Eles comem as tripas e também a carne da cabeça. O cérebro, a língua e todo o resto comestível da cabeça são reservados para as crianças. Depois que tudo isso aconteceu, cada um volta para sua oca levando a sua parte”.

ISSO REALMENTE PODE ser verdade? Os relatos de Staden não lembram demais aquelas histórias em quadrinhos de canibais em que o homem branco cozinha no caldeirão de um cacique da selva todo enfeitado com plumas e ossos?

Atualmente, muitos cientistas acreditam que está provado que os tupinambá, bem como outras tribos indígenas, de fato eram canibais. Ao que tudo indica, aquela fração de antropólogos que queria categoricamente absolver “o bom selvagem” da acusação de antropofagia foi refutada: um patologista e bioquímico comprovou a existência de traços de proteínas humanas em restos de excrementos e em panelas centenárias dos índios anasazi norte-americanos – provas irrefutáveis de canibalismo. Na Amazônia, pesquisadores documentaram casos de antropofagia ritualística até o século 20. Os índios wari, por exemplo, não consumiam apenas seus inimigos mortos mas também parentes falecidos. A ideia de enterrar um ente querido na terra úmida e mofada da floresta lhes era repugnante.

Nos anos 90, o indianista Werner Hammer ainda presenciou como os índios yanomami misturavam as cinzas de seus mortos em uma papa de banana e depois a consumiam. Desse modo a comunidade internalizava seus falecidos.

Pergunta-se também o quanto Hans Staden foi verossímil como cronista. Sua obra Viagens e aventuras no Brasil (o título original é: História Verdadeira e Descrição de uma Terra de Selvagens Nus e Cruéis Comedores de Seres Humanos, Situada no Novo Mundo da América, Desconhecida antes e depois de Jesus Cristo nas Terras de Hessen até os Dois Últimos Anos, Visto que Hans Staden, de Homberg, em Hessen, a Conheceu por Experiência Própria e agora a Traz a Público com Essa Impressão”) foi publicada pela primeira vez em 1557, em Marburgo, Alemanha. Ela é um dos primeiros documentos detalhados de um mundo que já não existe mais. Muitos consideram o relato de Staden autêntico – e pesquisadores brasileiros também o utilizam como uma fonte valiosa de informação.

A antropofagia: (não) era um tabu na Europa

O canibalismo como expressão extrema de miséria também existiu na Europa: soldados espanhóis comem condenados à morte

Hans Staden descreve sem refletir sobre o que ocorre à sua volta. Ele não compreende que os tupinambá não matam e comem seus prisioneiros pelo puro prazer de matar. Ele é intelectualmente incapaz de conceber que o canibalismo praticado por eles brota de sua crença mágica de se apropriarem da força física e espiritual do inimigo por meio do ritual antropofágico.

De certa forma, a cerimônia era até uma homenagem à força do oponente: na Amazônia daquela época, ter um fim desses era considerado sofrer uma morte honrosa, explica Richard Sugg, da Universidade de Durham, na Inglaterra. Uma de suas áreas de pesquisa é o chamado “canibalismo medicinal”. Mas, para Staden, os indígenas não passavam de selvagens que comiam suas vítimas movidos apenas por um “grande ódio e inveja”.

ESTA ERA UMA OPINIÃO que certamente estava de acordo com o espírito de época vigente na Europa. Na Espanha do século 16, os habitantes nativos do Novo Mundo eram coletivamente demonizados – inclusive como justificativa para sua submissão e escravização. Para os europeus, o canibalismo era um fenômeno fora de seus próprios limites morais e geográficos. Um tabu, um ato de anomalia proibido por uma questão moral. Eram selvagens os que comiam a carne de sua própria espécie – algo impensável em uma sociedade civilizada. Ou pelo menos era nisso que os europeus queriam acreditar. Porém, eles estavam completamente equivocados.

Antropólogos distinguem três tipos básicos de comportamento antropofágico: o canibalismo por fome, o ritualístico e o medicinal. O primeiro é uma estratégia de sobrevivência na luta pela existência nua e crua, que ocorre em todas as sociedades a qualquer momento.

Cenas da vida cotidiana dos índios tupinambá, do ponto de vista de Hans Staden. O guerreiro à esquerda carrega a clava com a qual os presos eram abatidos antes de serem esquartejados

Na época em que Hans Staden aguardava seu próprio sacrifício na América do Sul, a Europa sofria com epidemias, atrocidades da guerra e fome. As cidades foram vitimadas pela peste; mais tarde a guerra dos Trinta Anos (1618-1648) devastou grandes áreas do continente e uma catastrófica mudança climática destruiu uma colheita atrás da outra. A Europa mergulhou em uma terrível fome.

Testemunhas da Alsácia de 1636 relataram, por exemplo, que as pessoas iam aos cemitérios e desenterravam cadáveres para comê-los, ou cortavam os enforcados do cadafalso para consumi-los. No mesmo ano, uma pastora de gado de Ruppertshofen, no sul da Alemanha, teria “arrancado a carne dos ossos de seu marido morto; cortando-a em pedaços, cozinhando e consumindo-a com seus filhos”.

NOS TEMPOS MODERNOS, a mais absoluta necessidade também pode transformar pessoas perfeitamente normais em canibais. Foi o que ocorreu com os membros de uma equipe de rúgbi do Uruguai, cujo avião caiu nos Andes, em 1972. Isolados durante 72 dias na gélida cordilheira, os sobreviventes se alimentaram da carne de seus colegas mortos. Sob o título Sobreviventes dos Andes, o trágico e sinistro episódio foi recriado em um filme de Hollywood.

O mesmo aconteceu no cerco a Leningrado, na União Soviética, entre 1941 e 1944, quando o exército alemão cortou todo e qualquer fornecimento de víveres à cidade. Desesperadas, as pessoas viram-se diante de duas alternativas: morrer de fome (o que aconteceu com centenas de milhares) ou fazer o impensável – o que centenas de fato fizeram.

Já o canibalismo ritualístico, como o praticado pelos índios tupinambá, não é um ato de necessidade ou desespero. Nem o canibalismo medicinal – a variante europeia de práticas antropofágicas.

Carne fresca da forca: particularmente cobiçada

Saque de cadáveres na guerra dos Trinta Anos: os famintos desenterravam até caixões. O canibalismo medicinal era a variante socialmente aceitável dessas ações repugnantes

Essas duas formas de antropofagia tinham suas raízes na idéia de que o corpo humano, mesmo depois de morto, ainda continha forças que podiam ser transferidas aos vivos – um conceito que sobreviveu até os primórdios da modernidade na cultura dos tupinambá, wari ou yanomami; bem como entre os povos das florestas tropicais da Nova Guiné, que ainda viviam na Idade da Pedra, e entre muitos cidadãos de Londres, Paris ou Berlim.

Os canibais europeus também consumiam partes do corpo humano para se beneficiar das forças obscuras do morto; contudo, eles não capturavam pessoas para consumi-las. Na Europa, aproveitavam-se os corpos de vítimas de execuções.

NO SÉCULO 16, quando Hans Staden ainda aguardava a sua morte na América do Sul –, médicos e farmacêuticos europeus acreditavam plenamente na energia mágica que, segundo eles, emanava dos corpos de recém-executados. A ingestão de carne humana não era, de forma alguma, um ritual secreto, realizado à luz bruxuleante de velas. Na Europa, os membros dos mortos ou as substâncias derivadas deles farão parte durante séculos do repertório do tratamento médico. O comércio de múmias e partes de cadáveres se transformou em um ramo altamente lucrativo da economia.

O famoso médico, alquimista, físico e astrólogo suíço Paracelso é considerado o representante mais conhecido do canibalismo medicinal – e ele deixou instruções precisas. No século 17, seu seguidor Johann Schroeder escreveu: “O ideal é você pegar o corpo de um homem ruivo, de cerca de 24 anos, que morreu de morte violenta”.

Cabelos ruivos eram sinal de “sangue mais leve” e de “uma carne melhor”. Era considerado particularmente importante que o cadáver não tivesse “dessangrado” – sangrado até a morte; pois, de acordo com a escola de pensamento dominante, um corpo sem sangue era um corpo sem alma.

Os tupinambá trazem o prisioneiro (a partir da esquerda); duas mulheres dançam ao redor da fogueira. A vítima é desmembrada. Sua cabeça é fervida; Staden está presente e reza

Todavia, o poder inerente ao cadáver era um produto altamente perecível. Era preciso captá-lo sem demora, para que não se esvaísse. De acordo com a imaginação da época, quando alguém morria, o vínculo entre a alma e o corpo se dissolvia em um prazo de 3 ou 4 dias. Portanto, somente quem se alimentasse de um cadáver fresco (ou de produtos derivados dele) podia ingerir também a sua alma e beneficiar- se de seus poderes.

Acreditava-se que era principalmente o sangue que continha aqueles “espíritos vitais” (Lebensgeister, em alemão) que uniriam a alma e o corpo. Dizem que quando o papa Inocêncio VIII estava à beira da morte, em 1492, os médicos teriam sangrado três meninos para ministrar ao seu proeminente paciente o sangue deles. Depois do procedimento, os meninos teriam morrido – e a intervenção aparentemente também não teria ajudado o Santo Padre.

NAQUELA ÉPOCA, os médicos papais também desconheciam o princípio que Paracelso postularia pouco mais tarde: “especialmente eficazes”, escreveu ele em sua Arte Necromantia, “são a carne e o sangue de criminosos executados”.

“Por que justamente os cadáveres de criminosos executados são considerados a melhor substância possível?”, pergunta a pesquisadora sociocultural Anna Bergman em seu livro Der entseelte Patient (“O paciente desalmado” – até onde pude verificar, sem tradução para o português), que descreve em detalhes as práticas do canibalismo medicinal. Uma parte da resposta parece ser puro pragmatismo: “Como, de que forma obter cadáveres jovens e frescos sem se tornar um assassino?” Para Bergman, a recomendação de Paracelso tem motivos mais profundos, que se enraízam nos mundos imaginários mágicos e nos rituais de execução cristãos – que hoje nos parecem tão bizarros quanto a crença tupinambá em espíritos.

De acordo com a convicção reinante na época, a alma do “pobre pecador” era purgada de todos os seus males (pecados) nos porões das câmaras de tortura da Justiça (significando que o pecador confessava sua culpa) – uma analogia à crucificação de Jesus Cristo. Estes corpos que, arrependidos e purificados pela Graça Divina, despedem-se deste mundo no cadafalso, são particularmente cobiçados pelos canibais da Europa.

Sangue dos decapitados: remédio para as massas

QUANDO O SANGUE esguicha e jorra das artérias e veias do delinquente decapitado, os espectadores se amontoam na cerca ao redor do cadafalso com recipientes coletores em punho. Os assistentes do carrasco coletam o sangue e devolvem os recipientes aos seus respectivos donos – que bebem avidamente o líquido. São epilépticos convencidos de que seu sofrimento pode ser curado com o sangue fresco de um executado. Eles querem incorporar sua alma – afinal, Hildegard von Bingen já havia explicado a epilepsia como uma “evasão da alma que sai do corpo”.

Essa cena no cadafalso não se passa na Idade Média, mas em Göttingen, na Alemanha, em 1858. Naquele ano, o primeiro cabo submarino entre Europa e América entrou em operação; Karl Marx escreveu sua Contribuição à crítica da Economia Política e Rudolf Virchow apresentou sua teoria, segundo a qual as doenças surgem em consequência de perturbações nas células do corpo – que substituiu o antigo conceito sobre o funcionamento dos fluidos corporais.

Para os adeptos do canibalismo medicinal, a coleta do sangue no cadafalso é apenas o começo do aproveitamento dos mortos. Médicos e anatomistas assediam os carrascos para obterem partes do corpo particularmente cobiçadas. O povo mais simples, por sua vez, tenta se apossar por conta própria das preciosas partes (sem passar pelo caminho da medicina, cara demais para eles) e começa a praticar saques tanto ao cadafalso como nos cemitérios. Frequentemente, os restos mortais dos executados são completamente dilacerados após poucos dias.

Hans Staden escapou com vida; os tupinambá o deixaram viver – talvez por que ele lhes parecesse covarde demais? Seus relatos tornaram-se uma fonte etnográfica

O QUE OCORREU NA EUROPA foi uma diversificação daquela prática que teve seu apogeu no século 17. Muitas receitas circulavam entre a população; transmitidas oralmente na medicina popular ou artisticamente impressas em tratados eruditos. O médico Johann Schröder, por exemplo, autor do manual de medicina mais importante do século 17, recomenda “cortar a carne humana em fatias, ou pedaços pequenos”, temperá-la, curti-la em aguardente de vinho e, por fim, secá-la.

A gordura corporal também é um produto muito desejado. Em 1675, o professor de medicina Tobias Andreae desmembra uma infanticida morta por afogamento, derrete sua carne e obtém 20 quilos da chamada “gordura do pecador pobre” (expressão que definia os criminosos condenados à morte). E, na Grande Enciclopédia Universal de Zedler, de 1739, pode-se ler como transformar essa gordura em um medicamento antropofágico para uso doméstico. Não seriam, portanto, os europeus que deveriam ser chamados de “selvagens ferozes comedores de gente”? Foi precisamente isso o que aconteceu entre os habitantes da África ao sul do Saara até o século 20: mesmo sem conhecimentos detalhados sobre o canibalismo praticado no hemisfério norte, os negros acreditavam que os brancos eram antropofágicos.

OS EUROPEUS JÁ HAVIAM levantado demasiado suspeitas perpetrando crimes colonialistas. Por volta de 1800, o explorador escocês Mungo Park, especializado no continente africano, relata que os escravos acorrentados tinham certeza de que os homens brancos os estavam levando ao abatedouro e não para realizar trabalhos forçados. No Peru, a primeira insurgência contra os espanhóis foi desencadeada pelo boato de que os senhores coloniais estavam matando os povos indígenas para obter gordura corporal.

O comércio de matérias-primas canibalescas na Europa assumiu proporções transcontinentais, envolvendo múmias. Entre 1500 e 1900, os médicos, os farmacêuticos e até os charlatães prescrevem a seus pacientes partes de cadáveres embalsamados, em pó ou forma esférica (comprimido), como remédio contra quase todos os males.

O negócio com a chamada mumia vera aegyptica (a “verdadeira múmia egípcia”) assume tais dimensões que em pouco tempo a demanda por exemplares autênticos do reino dos faraós não pode mais ser atendida. Comerciantes e farmacêuticos apelam para falsificações e corpos embalsamados de mendigos, leprosos e vítimas da peste. Fetos abortados também são secados e vendidos como múmias infantis.

As verdadeiras múmias egípcias são um artigo de luxo. O rei francês Francisco I (1494-1547) sempre carregava consigo uma pequena quantidade da preciosa substância para, no caso de uma queda do cavalo ou outro ferimento se medicar imediatamente. O filósofo inglês Francis Bacon (1561- 1626) apostava tanto no poder de cura das múmias quanto o poeta Léon Tolstoi, no final do século 19. Ainda em 1912, a empresa farmacêutica alemã Merck oferecia em seu catálogo a mumia vera aegyptica – “enquanto os estoques durassem”. O preço era citado por quilo: na época, o equivalente a 17,50 marcos alemães.

As vozes céticas eram escassas. Um dos críticos mais proeminentes foi o humanista francês Michel de Montaigne que em pleno século 16 rotulou a mania das múmias como comportamento canibal e chamaou a atenção para a “crítica hipócrita” dos europeus em relação à antropofagia indígena.

Com toda razão, julga o historiador de medicina britânico Richard Sugg. Segundo ele, o canibalismo do Velho Mundo possuiu uma dimensão muito mais abrangente do que o dos índios. O consumo de múmias não era uma cerimônia mágica, mas uma parte da cultura cotidiana e da vida econômica. Na Europa, médicos e farmacêuticos faziam bons negócios com o canibalismo. No topo dessa rentável cadeia comercial estavam os carrascos e os ladrões de túmulos. “A antropofagia europeia influiu nas mais diversas esferas e países”, resume Sugg. “Não se pode compará-la ao canibalismo limitado praticado, por exemplo, por uma tribo no Brasil.” Segundo o historiador, os verdadeiros canibais viviam na Europa.

DURANTE O SEU CATIVEIRO, Hans Staden observou, incrédulo, como os índios tupinambá tratavam bem aqueles que eles haviam reservado para suas festividades: “Eles lhe dão uma mulher que cuida dele, lhe dá de comer e também se deita com ele. Se ela engravidar, eles criam a criança… Alimentam muito bem o prisioneiro e o mantêm vivo por algum tempo, enquanto fazem todos os preparativos para a celebração. Eles fabricam muitos recipientes para as bebidas e outros mais especiais para as substâncias com as quais o pintam e decoram”.

Antes de ser abatida, a vítima desfruta do maior respeito; os tupinambá até permitem que ela gere descendentes – embora o venerado inimigo seja obrigado a provar que é digno de seu papel. Como?

Os sobreviventes da queda de um avião nos Andes, em 1972, alimentaram-se durante semanas da carne de seus companheiros de viagem mortos. Seu drama de sobrevivência se transformou em um filme de Hollywood

OS ASTECAS, por exemplo, torturavam seus prisioneiros para pôr à prova a sua coragem e assim determinar se eles eram ou não adequados para uma cerimônia antropofágica, explica Richard Sugg. Segundo ele, as vítimas cooperavam com seus torturadores – na certeza de estarem sendo criticamente observadas pelo deus sol.

Hans Staden relatou que os tupinambá também davam grande valor à força física e mental do inimigo. Afinal de contas, estas eram as características mais importantes que pretendiam incorporar ao devorá-lo. O lansquenê de Hesse, no entanto, foi um completo fracasso nesse sentido.

As regras desse jogo sinistro permaneceram incompreensíveis para ele. Em sua terra natal, a Europa do século 16, as pessoas que comerão e a que será comida não estabelecem nenhum tipo de relacionamento antes da morte da vítima. Staden havia perdido toda a sua coragem. Ele implorou, suplicou, chorou e rezou aos brados ao seu deus. E depois descreveu a reação dos tupinambá com as seguintes palavras: “Então eles disseram: ‘Ele é um verdadeiro português. Agora ele grita desse jeito porque está com horror da morte’… Eles zombaram cruelmente de mim; tanto os jovens como os velhos”.

A cientista cultural brasileira Vanete Santana Dezmann presume que o pânico de Hans Staden o tenha tornado indigno aos olhos dos índios. O que fazer com um pedaço de carne impregnado de covardia? Talvez tenha sido por essa razão que os tupinambá o libertaram novamente após nove meses de cativeiro.

O medo devora a alma: Staden teve a sorte do medroso. Ele voltou para Hesse e, juntamente com um médico, escreveu o seu livro sobre os comedores de gente.

Em Marburgo, o lansquenê abandonou o mercenarismo e foi trabalhar em uma jazida de salitre. Ele morreu em 1576.

A história não nos transmitiu o que aconteceu com o seu corpo.

Doctors Can Learn Empathy Through a Computer-Based Tutorial (Science Daily)

ScienceDaily (Oct. 31, 2011) — Cancer doctors want to offer a sympathetic ear, but sometimes miss the cues from patients. To help physicians better address their patients’ fears and worries, a Duke University researcher has developed a new interactive training tool.

The computer tutorial includes feedback on the doctors’ own audio recorded visits with patients, and provides an alternative to more expensive courses.

In a study appearing Nov. 1, 2011, in the Annals of Internal Medicine, the research team found that the course resulted in more empathic responses from oncologists, and patients reported greater trust in their doctors — a key component of care that enhances quality of life.

“Earlier studies have shown that oncologists respond to patient distress with empathy only about a quarter of the time,” said James A. Tulsky, MD, director of the Duke Center for Palliative Care and lead author of the study.

“Often, when patients bring up their worries, doctors change the subject or focus on the medical treatment, rather than the emotional concern. Unfortunately, this behavior sends the message, ‘This is not what we’re here to talk about.'”

Tulsky said cancer doctors have many reasons for avoiding emotionally fraught conversations. Some worry that the exchanges will cause rather than ease stress, or that they don’t have time to address non-medical concerns.

Neither is true, Tulsky said, noting his research shows that asking the right questions during patient visits can actually save time and enhance patient satisfaction.

“Oncologists are among the most devoted physicians — passionately committed to their patients. Unfortunately, their patients don’t always know this unless the doctors articulate their empathy explicitly,” Tulsky said. “It’s a skill set. It’s not that the doctors are uncaring, it’s just that communication needs to be taught and learned.”

The current gold standard for teaching empathy skills is a multiday course that involves short lectures and role-playing with actors hired to simulate clinical situations. Such courses are time-consuming and expensive, costing upwards of $3,000 per physician.

Tulsky’s team at Duke developed a computer program that models what happens in these courses. The doctors receive feedback on pre-recorded encounters, and are able to complete the intervention in their offices or homes in a little more than an hour, at a cost of about $100.

To test its effectiveness, Tulsky and colleagues enrolled 48 doctors at Duke, the Veterans Affairs Medical Center in Durham, NC, and the University of Pittsburgh Medical Center. The research team audio-recorded four to eight visits between the doctors and their patients with advanced cancer.

All the doctors then attended an hour-long lecture on communication skills. Half were randomly assigned to receive a CD-ROM tutorial, the other half received no other intervention.

The CD taught the doctors basic communication skills, including how to recognize and respond to opportunities in conversations when patients share a negative emotion, and how to share information about prognosis. Doctors also heard examples from their own clinic encounters, with feedback on how they could improve. They were asked to commit to making changes in their practice and then reminded of these prior to their next clinic visits.

Afterward, all the doctors were again recorded during patient visits, and the encounters were assessed by both patients and trained listeners who evaluated the conversations for how well the doctors responded to empathic statements.

Oncologists who had not taken the CD course made no improvement in the way they responded to patients when confronted with concerns or fears. Doctors in the trained group, however, responded empathically twice as often as those who received no training. In addition, they were better at eliciting patient concerns, using tactics to promote conversations rather than shut them down.

“Patient trust in physicians increased significantly,” Tulsky said, adding that patients report feeling better when they believe their doctors are on their side. “This is exciting, because it’s an easy, relatively inexpensive way to train physicians to respond to patients’ most basic needs.”

Although the CD course is not yet widely available, efforts are underway to develop it for broader distribution.

In addition to Tulsky, study authors include: Robert M. Arnold; Stewart C. Alexander; Maren K. Olsen; Amy S. Jeffreys; Keri L. Rodriguez; Celette Sugg Skinner; David Farrell; Amy P. Abernethy; and Kathryn I. Pollak.

Funding for the study came from the National Cancer Institute. Study authors reported no conflicts.

Questioning Privacy Protections in Research (New York Times)

Dr. John Cutler, center, during the Tuskegee syphilis experiment. Abuses in that study led to ethics rules for researchers. Coto Report

Published: October 23, 2011

Hoping to protect privacy in an age when a fingernail clipping can reveal a person’s identity, federal officials are planning to overhaul the rules that regulate research involving human subjects. But critics outside the biomedical arena warn that the proposed revisions may unintentionally create a more serious problem: sealing off vast collections of publicly available information from inspection, including census data, market research, oral histories and labor statistics.

Organizations that represent tens of thousands of scholars in the humanities and social sciences are scrambling to register their concerns before the Wednesday deadline for public comment on the proposals.

The rules were initially created in the 1970s after shocking revelations that poor African-American men infected with syphilis in Tuskegee, Ala., were left untreated by the United States Public Health Service so that doctors could study the course of the disease. Now every institution that receives money from any one of 18 federal agencies must create an ethics panel, called an institutional review board, or I.R.B.

More than 5,875 boards have to sign off on research involving human participants to ensure that subjects are fully informed, that their physical and emotional health is protected, and that their privacy is respected. Although only projects with federal financing are covered by what is known as the Common Rule, many institutions routinely subject all research with a human factor to review.

The changes in the ethical guidelines — the first comprehensive revisions in more than 30 years — were prompted by a surge of health-related research and technological advances.

Researchers in the humanities and social sciences are pleased that the reforms would address repeated complaints that medically oriented regulations have choked off research in their fields with irrelevant and cumbersome requirements. But they were dismayed to discover that the desire to protect individuals’ privacy in the genomics age resulted in rules that they say could also restrict access to basic data, like public-opinion polls.

Jerry Menikoff, director of the federal Office for Human Research Protections, which oversees the Common Rule, cautions that any alarm is premature, saying that federal officials do not intend to pose tougher restrictions on information that is already public. “If the technical rules end up doing that, we’ll try to come up with a result that’s appropriate,” he said.

Critics welcomed the assurance but remained skeptical. Zachary Schrag, a historian at George Mason University who wrote a book about the review process, said, “For decades, scholars in the social sciences and humanities have suffered because of rules that were well intended but poorly considered and drafted and whose unintended consequences restricted research.”

The American Historical Association, with 15,000 members, and the Oral History Association, with 900 members, warn that under the proposed revisions, for example, new revelations that Public Health Service doctors deliberately infected Guatemalan prisoners, soldiers and mental patients with syphilis in the 1940s might never have come to light. The abuses were uncovered by a historian who by chance came across notes in the archives of the University of Pittsburgh. That kind of undirected research could be forbidden under guidelines designed to prevent “data collected for one purpose” from being “used for a new purpose to which the subjects never consented,” said Linda Shopes, who helped draft the historians’ statement.

The suggested changes, she said, “really threaten access to information in a democratic society.”

Numerous organizations including the Consortium of Social Science Associations, which represents dozens of colleges, universities and research centers, expressed particular concern that the new standards might be modeled on federal privacy rules relating to health insurance and restrict use of the broadest of identifying information, like a person’s ZIP code, county or city.

The 11,000-member American Anthropological Association declared in a statement that any process that is based on the health insurance act’s privacy protections “would be disastrous for social and humanities research.” The 45,000-member American Association of University Professors warned that such restrictions “threaten mayhem” and “render impossible a great deal of social-science research, ranging from ethnographic community studies to demographic analysis that relies on census tracts to traffic models based on ZIP code to political polls that report by precinct.”

Dr. Menikoff said references to the statutes governing health insurance information were meant to serve as a starting point, not a blueprint. “Nothing is ruled out,” he said, though he wondered how the review system could be severed from the issue of privacy protection, as the consortium has discussed, “if the major risk for most of these studies is that you’re going to disclose information inadvertently.” If there is confidential information on a laptop, he said, requiring a password may be a reasonable requirement.

Ms. Shopes, Mr. Schrag and other critics emphasized that despite their worries they were happy with the broader effort to fix some longstanding problems with institutional review boards that held, say, an undergraduate interviewing Grandma for an oral history project to the same guidelines as a doctor doing experimental research on cancer patients.

“The system has been sliding into chaos in recent years,” said Alice Kessler-Harris, president of the 9,000-member Organization of American Historians. “No one can even agree on what is supposed to be covered in the humanities and social sciences.”

Vague rules designed to give the thousands of review boards flexibility when dealing with nonmedical subjects have instead resulted in higgledy-piggledy enforcement and layers of red tape even when no one is at risk, she said.

For example Columbia University, where Ms. Kessler-Harris teaches, exempts oral history projects from review, while boards at the University of Illinois in Urbana-Champaign and the University of California, San Diego, have raised lengthy objections to similar interview projects proposed by undergraduate and master’s students, according to professors there.

Brown University has been sued by an associate professor of education who said the institutional review board overstepped its powers by barring her from using three years’ worth of research on how the parents of Chinese-American children made use of educational testing.

Ms. Shopes said board members at one university had suggested at one point that even using recorded interviews deposited at the Ronald Reagan Presidential Foundation and Library would have needed Reagan’s specific approval when he was alive.

Many nonmedical researchers praised the idea that scholars in fields like history, literature, journalism, languages and classics who use traditional methods of research should not have to submit to board review. They would like the office of human protections to go further and lift restrictions on research that may cause participants embarrassment or emotional distress. “Our job is to hold people accountable,” Ms. Kessler-Harris said.

Dr. Menikoff said, “We want to hear all these comments.” But he maintained that when the final language is published, critics may find themselves saying, “Wow, this is reasonable stuff.”


This article has been revised to reflect the following correction:

Correction: October 26, 2011

An article on Monday about federal officials’ plans to overhaul privacy rules that regulate research involving human subjects, and concerns raised by scholars, paraphrased incorrectly from comments by Linda Shopes, who helped draft a statement by historians about possible changes. She said that board members at a university (which she did not name) — not board members at the University of Chicago — suggested at one point that using recorded interviews deposited at the Ronald Reagan Presidential Foundation and Library would have needed Reagan’s specific approval when he was alive.

Philippines: Geckos Are A No-Go For AIDS (NPR)

12:09 pm
July 18, 2011

The trade in dried geckos, such as these from Indonesia, is on the rise amid growing demand for their use as an ingredient in medicinal and skin care products in Asia.

Traditional forms of medicine used in China and elsewhere in Asia make use of some wild ingredients — literally — from rhino horn to pangolin scales.

But geckos? Yep, in some places even those lizards, thrust into many Americans’ consciousness by omnipresent insurance ads, are used as remedies.

The description of a scientific paper published back in 1998 by the journal Zhong Yao Cai, or the Journal of Chinese Medicinal Materials, says the heads and feet of geckos “have obvious pharmacological action without any toxic or side effects….” The article is in Chinese, though, which is beyond Shots.

But health officials in the Philippines are now warning people not to rely on geckos as medical treatments for some serious conditions, including infection with HIV. “The folkloric practice of using geckos (or “tuko”) as cure for AIDS and asthma persists to this day and is of serious concern….” the Philippines Department of Health said in a statement. “There is no basis that this practice cures ailments like AIDS or brings relief from symptoms of asthma. Thus, we do not recommend it as cure for any ailment.”

Folk healers in the country sometimes recommend “pulverized, fried geckos” sprinkled over water as a remedy for asthma sufferers, according to Agence France-Presse.

The Tokay Gecko, also called “tuko” in the Philippines, is the principal target of hunters. Besides telling people not to use the lizards for medicine, the Philippines government is reminding its citizens not to trap and sell them, because it’s against the law.

The demand for geckos as traditional medicine ingredients has reportedly led to “rampant collection and trade,” the government has said. And that’s putting the gecko population under pressure. In recent years, Chinese demand for sea cucumbers harvested in the Philippines has pushed some species toward extinction.

Geckos can be pretty nasty and give quite a bite. A gecko hunter in Indonesia describes his own battles with the geckos in the Al Jazeera video below.

Índios serão atendidos por pajés em hospital do RS (OESP)

Por Elder Ogliari

Agência Estado – sex, 13 de mai de 2011

Os índios mbyá-guarani de São Miguel das Missões serão atendidos pelos médicos e também pelos pajés da tribo no Hospital São Miguel Arcanjo, principal casa de saúde do município do noroeste do Rio Grande do Sul.

O acordo entre a comunidade, representada pelo cacique Ariel Ortega, e o diretor da Associação Hospitalar São Miguel Arcanjo, Inácio Müller, foi assinado no fim de abril, a pedido do Ministério Público Federal.

Segundo a crença guarani, a medicina tradicional do homem branco não é suficiente para tratar todos os males, porque é mais voltada para o corpo do que para o espírito. O hospital destinou uma sala com banheiro privativo e espaço para três leitos, na qual é permitido o uso de cachimbo e eventuais manifestações sonoras do ritual, ao contrário do restante das dependências, onde se proíbe o fumo e se recomenda silêncio.

Dr. Google e seus bilhões de pacientes (Ciência Hoje)

Uma análise mais cuidadosa da relação de doentes com a internet leva a crer que médicos e cientistas precisam aprender a lidar com a nova geração de enfermos.

Por: Thiago Camelo

Publicado em 02/02/2011 | Atualizado em 03/02/2011

Dr. Google e seus bilhões de pacientes
Pintura do século 19 retrata visita de médico a casa do paciente. A profissão está longe, bem longe, de ser questionada. Mas muitas pessoas valem-se, atualmente, da pesquisa na internet para entender melhor algumas doenças. (Wikimedia Commons)

Regina Elizabeth Bisaglia, em mais uma consulta de rotina, indicava ao paciente a melhor maneira de cuidar da pressão. Ao mesmo tempo, observava a expressão introspectiva do homem a sua frente. A cardiologista não entendia ao certo a desconfiança em seu olhar, mas começava a presumir o motivo. Logo, entenderia o porquê.

Depois de uma explicação um pouco mais técnica, o senhor abriu um sorriso e o olhar tornou-se mais afável. A médica acabara de falar o que o paciente queria ouvir e, por isso, passava a ser merecedora de sua confiança.

“Entendi. O senhor andou consultando o doutor Google, certo?”, disse, de modo espirituoso, Bisaglia.

A médica atesta: muitas vezes os pacientes chegam ao consultório com o diagnóstico já pronto e buscam apenas uma confirmação. Ou mais: vão ao médico dispostos a testar e aprovar (ou não) o especialista.

“Não adianta os médicos reclamarem. Os pacientes vão à internet pesquisar e isso é um caminho sem volta. Informação errada existe em todos os meios, mas eu diria que muitas vezes é interessante que a pessoa procure se informar melhor”, diz a cardiologista, com mais de 30 anos de profissão.

“Há momentos em que o paciente não confia no que o médico diz ou se faz de desentendido. Nessas horas, é muito importante que ele perceba que existem mais pessoas falando a mesma coisa e passando pelo mesmo problema e que, portanto, é fundamental se cuidar. Nada melhor do que a conversa na rede para isso”, completa a médica.

Discussão antiga

Não é de hoje que a questão do ‘doutor Google’ e do ‘paciente expert‘ é debatida. Mas se antes a maioria dos argumentos pendia a favor dos médicos e contra a pesquisa dos leigos na área – sob o medo compreensível da automedicação ou dá má informação –, agora o viés da conversa caminha para um olhar mais relativista. Estudos sobre o assunto já propõem, inclusive, que os médicos tenham na sua formação uma espécie de aula especial para lidar com os pacientes internautas.

“Médicos e pesquisadores precisam estar cientes de que a informação está lá fora e que os pacientes estão tentando se educar da melhor forma possível”, diz, em conversa por e-mail, a neurocientista norte-americana Katie Moisse.

A cientista também é repórter da Scientific American e escreveu, na edição de fevereiro da revista, um artigo que fala justamente sobre a tríade médico-paciente-internet. No texto, Moisse conta a história do cirurgião vascular Paulo Zamboni, que no final de 2009 relatou um experimento que prometia ajudar os portadores de esclerose múltipla. A questão: Zamboni estava no início da pesquisa e não tinha, até o momento, feito testes rigorosos o suficiente para colocar sua técnica em prática.

Em outros tempos, diz Moisse, poucas pessoas teriam acesso ao estudo. Não foi, naturalmente, o que aconteceu com o cirurgião, que se viu pressionado por grupos de pacientes e seus familiares para disponibilizar, o quanto antes, o procedimento desenvolvido por ele.

Esse fenômeno também não é recente. O primeiro ‘motim’ de um grupo de doentes para que resultados de pesquisas fossem liberados e aplicados rapidamente é amplamente conhecido na literatura médica: na década de 1980, os infectados pelo vírus da Aids não se conformavam com a ideia de que, enquanto pacientes morriam aos milhares, poucos tinham acesso aos primeiros medicamentos (à altura, ainda em fase de teste).

Um verdadeiro grupo de ativistas, alguns com e outros sem a doença, formou-se e, se a relação entre médico e paciente mudou desde então, muito se deve a esses manifestantes.

Novo fenômeno

Hoje, a internet propicia a formação de grupos sobre não apenas uma, mas várias doenças: salas de discussão, fóruns e páginas sobre as mais diversas patologias. Um dos sites mais conhecidos é o Patients like me (Pacientes como eu, em português), uma rede social com quase 50 mil pessoas que reúne pacientes com os mais diversos problemas. O objetivo, como a maioria dos grupos, é o de trocar informação sobre doenças e, também, encontrar alento e apoio naqueles que partilham o mesmo sofrimento.

“A internet certamente faz do mundo um lugar menor. É uma oportunidade maravilhosa para as pessoas compartilharem ideias. Algumas redes de pacientes usam a internet para coletar dados e, até mesmo, publicá-los em periódicos revisados por pares”, conta Moisse.

Em alguns casos, os portais sobre doenças – sejam elas nada letais como a psoríase ou extremamente perigosas como a hepatite C – podem ajudar o paciente a se inteirar mais sobre a doença que, anteriormente, desconhecia.

“A informação disponível na internet pode trabalhar a favor da saúde, como o caso de uma pessoa que descobre que a sua timidez excessiva pode ser na verdade um quadro de transtorno de ansiedade, um transtorno psiquiátrico que tem tratamentos de eficácia comprovada”, diz o psiquiatra Rafael Freire.

É a mesma linha defendida pelo biólogo e neurocientista Daniel Cadilhe, responsável pela mediação entre o leitor-paciente e o portal do Laboratório Nacional de Células-tronco Embrionárias.

“No Orkut há uma comunidade com quase 26 mil membros sobre o assunto [células-tronco]. Chegam perguntas diariamente sobre possibilidades de tratamentos utilizando o que estudamos.

Tentamos responder da forma mais clara, realista e responsável possível, sempre passando a informação verdadeira ou indicando quem poderá ajudar a tirar a dúvida”, explica Cadilhe, absolutamente ciente do reboliço que causam as palavras ‘células-tronco embrionárias’.

A grande maioria dos especialistas, como era de se esperar, dá o mesmo conselho para o paciente na hora de pesquisar e se juntar a grupos na internet: seja responsável, busque as melhores referências e procure saber quem está dando a informação. E ainda: lembre-se de que nem sempre o que se deseja ler/ouvir é o diagnóstico correto.

Como diz, com certo humor, a cardiologista Regina Elizabeth Bisaglia, a primeira busca na internet pode ser a mais simplória: “A pesquisa mais importante na rede é o nome de um bom médico para se consultar”.

Thiago Camelo
Ciência Hoje On-line