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How next-gen satellites are transforming our view of climate change (CNET)

Megan Wollerton – Jan. 18 2022

Robert Rodriguez/CNET
As more frequent and more severe storms erode coastlines, mapmakers must adapt quickly.

A shrinking swath of coastline in Washington state has a regrettable nickname: Washaway Beach. It’s named not for what’s there, but rather for what isn’t. Insatiable Pacific Ocean currents have taken greedy bites out of the land over the past century.

Washaway Beach’s disappearing shore isn’t measured in centimeters or inches. You can’t track the changes with a hardware store measuring stick. Residents of the area, roughly two and a half hours southwest of Seattle, are watching their homes and businesses get swallowed by the sea at an average rate of 100 feet per year; that’s about the height of a 10-story building. It’s the fastest-eroding place in the western United States.

Washaway Beach is an extreme case of erosion. Many factors contribute to its rapid decline. But the quickening march of climate change, including rising sea levels and more frequent and severe storms, poses a growing threat to coastal communities everywhere. 

I’ve never been to Washaway Beach. I’m hearing about it for the first time from Peter Doucette, the acting director for the Earth Resources Observation and Science Center at the US Geological Survey. Doucette is showing me over Zoom a colorful animated map of how the community changed between 1985 and 2017. The water eats away at the map’s multicolored patches. The brown beaches, red developed areas and light blue freshwater bogs evaporate in the Pacific’s 32-year sprint to wipe out the town. It’s jarring to watch how quickly the land dissolves into the deep blue as the ocean takes over. 

Watch Washaway Beach disappear. USGS

Scientists didn’t have the tech to visualize changes like this even five or 10 years ago, though they had the data. “This is the power of using the data from time; it’s taking advantage of the time dimension, which requires a lot of computing power … but we have that now,” Doucette explains. 

Faster satellites, sharper images taken in near real-time and advanced computing techniques are making it possible for mapmakers to redraw Washaway Beach as soon as coastal changes occur. Emerging technologies will help scientists predict what could happen to it in the future, just like a weather report. 

For coastal residents around the world, or anyone living in an area susceptible to extreme weather events, this type of mapping could save lives. Up-to-date maps can provide crucial information for first responders needing to traverse areas hit by natural disasters; residents and visitors need regular, ongoing updates to adapt to a changing landscape. 

For anyone living in areas less directly affected by the climate crisis, maps that show change over time provide a crucial bridge to understanding what’s really happening in other places, and how quickly. 

“By helping people visualize how the world is changing, maybe that will give them a better understanding of climate change as a whole,” says Tanya Harrison, director of science strategy at Planet, a private satellite imagery company. “How is your neighborhood being affected? How is your grandmother’s house being affected? Maybe she lives on the other side of the country or the other side of the world. In a way, that can kind of make this a little bit more personal.”

From clay tablets to satellites

Maps aren’t easy to define. They’re squishy things, molded by the minds of the people who create them. Imperfect representations of our world. One part art; one part science.

Still, they give us a baseline for decision-making, whether it’s finding the closest coffee shop, climbing a mountain or helping people understand something more serious, like climate change.

“[Maps are] such a great intuitive way to gather information and humans are really good at understanding spatial information presented in that way,” says Mike Tischler, director of the National Geospatial Program at the US Geological Survey. “You want to know what’s over the ridge, you want to know what’s around the bend, you want to know where things are.” That’s probably why maps have been around for thousands of years. 

A clay tablet known as the Babylonian Map of the World, or Imago Mundi, is the oldest known map of the world. It was discovered in Iraq and dates back to about 600 B.C.

The Babylonian Map of the World is the oldest map of the world. The Trustees of the British Museum

Modern mapmaking got its start in 1852, when French army officer Aimé Laussedat created the first maps with photographs. Laussedat also experimented with aerial photography, sticking cameras on kites and balloons. As air travel became more sophisticated, aerial photography transitioned from balloons to planes in World War I and World War II and, eventually, to satellites in the 1970s. 

Nowadays, aerial photography is more automated than it was when ground crews launched unsteady balloons into the air, hoping to get the right shots. Hundreds or thousands of images are taken automatically from planes and satellites to make maps. Now planes and satellites visit the same place regularly, reliably showing how land changes over time.

“Land change is really complex. … Tying it to climate, I’m not sure we’re there yet,” says Jesslyn Brown, research geographer for the Earth Resources Observation and Science Center at the US Geological Survey. You can’t identify patterns that could point to climate change without monitoring the same places at regular intervals.

“This might be a little controversial, but my opinion is that governments don’t find monitoring very sexy,” Brown says. “But it’s an absolute necessity because you can’t manage what you can’t measure, so we need to take these measurements in order to have the information to monitor the Earth and to monitor the effects of climate change.”

Chasing change 

In the US, Landsat is the best-known Earth-observing satellite for monitoring and mapping purposes. Landsat 7 and Landsat 8 circle the globe once every 99 minutes, traveling at 17,000 miles per hour. Each satellite covers the entire planet in 16 days. Together, they cover the Earth in eight days because they’re in reverse orbit. 

The satellites are “roughly the size of a small school bus,” says Doucette, the USGS director who showed me the map of Washaway Beach, and have a 30-meter resolution, “about the size of a baseball diamond per pixel.”

Generations of Landsat satellites have been doing this since 1972. That 50-year record makes it extremely valuable for tracking changes over time.

“[50 years of data] provides researchers the ability to go back through time and monitor what kinds of changes are going on on the land surface,” Doucette says. “That really wasn’t possible until just the last five to 10 years with the big data compute capabilities that have become available.”

This image of the Himalayan Mountains is one of the first shots taken by Landsat 9.  NASA

NASA launched its newest satellite, Landsat 9, on Sept. 27. Soon, it will hand over control of Landsat 9 to the USGS. Then, Landsat 7, which has been orbiting the planet for 22 years, will be retired. Most old Landsat satellites go into “disposal orbits,” destined to circle the planet until they eventually reenter the atmosphere and burn up. Landsat 7 won’t have the same fate; it will be moved into a different orbit to help test NASA’s robotic refueling project, Doucette explains. 

Landsat is still the gold standard for satellite imagery, says Terry Sohl, acting branch chief for the Integrated Science and Applications Branch and research scientist at the USGS Earth Resources Observation and Science Center. “To be honest, I’m not sure that’s going to be the case in five years,” Sohl adds.

Private satellite companies are making it easier than ever to visualize changes worldwide almost as soon as they happen for much less money than Landsat. 

Smaller, faster, cheaper, sharper

“If you’ve got a satellite right now that covers the Earth every two weeks, you can have homes and cities destroyed in that time,” says Tischler, the USGS director of the National Geospatial Program. Private companies are sending larger numbers of tiny satellites into orbit that cost less to build, launch and operate, have very high-resolution cameras and cover more ground more quickly. 

One of the private companies, Planet, has two different types of satellites: Dove and Sky satellites. The 180 Dove satellites are the size of a loaf of bread; they orbit the globe every 90 minutes and have a three- to five-meter resolution, or about 10 to 16 feet. 

Fifteen of the Sky satellites orbit at the poles like the Dove satellites. The remaining six Sky satellites orbit at latitudes closer to where people live to capture images of cities. Combined, the Sky satellites orbit Earth 12 times per day. Sky satellites are about the size of a dishwasher and have a resolution of just 50 centimeters, or a little over a foot and a half. They capture details that Landsat’s baseball-diamond-size resolutions can’t. 

Planet satellites show the Milne Ice Shelf breaking apart in July 2020. Planet Labs PBC

Smaller satellites are cheaper, too. It costs about a billion dollars to design, build, test and deploy one Landsat satellite. One Planet satellite costs in the “low hundreds of thousands of dollars,” although the company wouldn’t say exactly how much. 

Having a lot of smaller satellites also makes it easier for the San Francisco-based team to build them locally and experiment with new technologies quickly. 

“If there’s something new that comes to the market that could lead to better image quality … we have the option to just switch that out in-house where we’re actually building the satellites in the basement of our headquarters in San Francisco and just say, ‘Hey, let’s put in a new sensor. Let’s launch that,'” says Harrison, Planet’s director of science strategy. 

That way, if they want to test something, they can try it on one satellite and see how it works, without having to update all 200 satellites in their fleet.

Its various satellites have observed many events related to the climate crisis all over the world. The most significant changes they’ve seen have taken place in the coldest regions.

In July 2020, Planet satellites captured the collapse of the last intact Arctic ice shelf. “That was obviously a big tragedy. It’s not the kind of thing that you want to see, but it’s something that we managed to capture,” Harrison says.

Seeing is believing

Newer satellites are giving us more data, more quickly. Advancements in computing are changing how mapmakers use that data to show how our planet is changing right now and how it could change in the future.

Doucette is showing me another map now, this time a projection of what the land near Lubbock, Texas, will look like decades from now. At some point, the Ogallala Aquifer, which supports cotton and other key crops in the region, is going to dry up. Scientists at the USGS worked with other government agencies to create forecasts of Lubbock between 2014 and the end of the century, drawing from Landsat data, socio-economic data and climate data.

The map shows the cotton crop disappearing in tandem with the Ogallala’s water. The projections will vary based on how water usage continues, so scientists create best, middle and worst case scenarios because of the uncertainty. 

“Climate is actually much more predictable than people. I don’t worry about the variability in a climate scenario; I worry about the variability of how people behave,” says Sohl, the USGS scientist. “There are all these things that happen that are just so totally unpredictable, like a new government policy that can have a huge impact on the landscape.”

What happens when the Ogallala Aquifer runs out of water? NOAA

Either way, the Ogallala’s water will disappear and it isn’t coming back.

Knowing this in advance gives people in Lubbock time to shift to other types of crops that don’t depend so heavily on water. Doucette suggests dryland wheat or returning the area to grassland.

“This is how we hope to use Landsat and other related Earth observation data so we can understand the causes of change in the past that kind of help us develop these models for projecting potential change going into the future,” Doucette says. 

Historic data from Landsat combined with sharper-resolution imagery from private satellite companies equips mapmakers to show climate change impacts now and model what could happen to the same areas decades or even centuries from now. “[Landsat and private satellite companies] really [are] a nice mix of where we’re going in the future,” says Sohl.

As Washaway Beach’s erosion cuts further into inland Washington state, the freshwater cranberry bogs the area is known for are increasingly threatened with contamination from salt water. But with these technologies, scientists can look at the models and make decisions before Washaway Beach, the Ogallala Aquifer and other places like them fall off the map. 

“Imagine being able to do this kind of projection … and doing it on a national scale or even a global scale,” Doucette adds. “That’s our hope; this is still kind of cutting-edge research.” 

Your Medical History Might Someday Include ‘Climate Change’ (WIRED)

Rose Eveleth

01.18.2022 07:00 AM

Last summer, a doctor wrote “climate change” in his patient’s chart. But is medicine really ready to address systemic health impacts?

Last June, a heat dome settled over British Columbia, shattering the region’s heat records for five consecutive days and hitting temperatures of over 120 degrees. The dome was responsible for at least 500 human deaths (and potentially a billion marine creature casualties) and stretched the health systems in the region to their breaking point.

And at one rural hospital in Nelson, British Columbia, doctor Kyle Merritt began to feel like there was more he should do than simply treat all the patients coming in with heat stroke and exhaustion. “I was upset with what I was seeing,” he says, “I felt like it should be documented in some way.” So when a 70-year-old woman arrived with heat stroke, he wrote “climate change” in her medical chart as the underlying reason she had to be admitted to the hospital.

It was the first and only time Merritt chose to include “climate change” as an underlying condition in a patient’s chart. “It was the first patient that I felt like it was really clear cut,” he says. Had the conditions outside not been so extreme, he might have been able to discharge her and let her recover at home. When we spoke, Merritt emphasized that it was a decision he made in the heat of the moment. He never expected it to become national news.

Months later, when speaking with the founders of a small organization called Doctors for Planetary Health, Merritt shared the story of his decision to write “climate change” in the patient’s chart. When they asked to use that story in a press release accompanying a planned climate rally, Merritt didn’t think anyone was going to read the press release about this little thing that happened.

But read it they did. Eventually, Merritt’s story was all over the news, often under erroneous headlines claiming he had “diagnosed” a patient with climate change (the phrase appears in her chart as an underlying cause, not a diagnosis). The story was covered by national publications like NBC News, The Hill, The Daily Mail, along with a host of right-wing news sites like GOP USA.

Some praised the decision for bringing necessary awareness to the connection between climate change and health. “When I saw this, I thought, ‘Yes, this is what we need. We need more attention to the social determinants of health,’” says Keisha Ray, an assistant professor at the McGovern Center for Humanities and Ethics at UTHealth. Others claimed this was “the latest example of team-left lunacy.” Some columnists argued, incorrectly, that the patient probably didn’t get proper treatment because her doctor “diagnosed her” with something incurable. (Merritt admitted the patient to the emergency room and she was treated for her condition.)

When I read the story, my question was less about Merritt and more about the patient herself. Did she know she was the center of this news blip? Had he talked to her about climate change, or the fact that he was writing it in her chart? Did she give permission to be in the press release? And what are the ethics of turning a patient into a public point?

Doctors use case studies all the time to communicate with one another, and with the press. And for good reason: People connect with and remember stories far better than generalized facts. But using a patient to explain a concept, or to help educate doctors on how to treat someone more effectively, is different from using a patient’s story to make this broader, public point about climate and health. Even Merritt admitted that writing “climate change” in this woman’s chart didn’t do much to help her or other patients suffering during the heat dome. “It’s not like some other doctor was going to look at it and make sure they were never exposed to climate change,” he says. “Practically speaking, it doesn’t really do that much.”

Medicine has a checkered history when it comes to using patient stories and protecting privacy. For decades, doctors paraded patients in front of the public without their consent. In 1906, for example, a famous doctor named Wilfred Grenfell published the story of a 9-year-old boy who had accidentally shot himself in the knee. Grenfell used the boy’s full name, image, and identity, telling the tale with gusto each time he spoke to the public and his colleagues—even distorting the facts of the case, turning “slight” bleeding in the original chart into “shocking” bleeding and a “heterogeneous mass of bloody rags”—in order to entertain donors, make himself seem more heroic, and maintain his status as a celebrity doctor. Fast forward to today, and issues of patient privacy are still very present. In 2012 the ABC show NY Med, which at the time starred celebrity doctor Mehmet Oz, broadcast the death of a patient without his family’s consent. His widow won $2.2 million in a suit against the hospital.

Given that history, the question of how much to anonymize a patient in these tales is well-trod territory for medical ethicists. “As long as the physician doesn’t give any kind of identifying information, then it would be ethical. You want to always maintain the patient’s privacy,” says Ray. “But you also have to think about how minor information can be pieced together, where someone can figure out who this patient is.”

In Merritt’s case, the details provided to the press go like this: We know the patient’s age, her background medical conditions, the type of home she lives in, and that she was admitted in June. Kootenay Medical Center, where Merritt works, serves less than 4,000 patients. “That’s a lot of identifying information,” Ray said, when I told her the facts that had been publicly confirmed. “Small towns don’t tend to have a lot of physicians, so you could very well be one of three physicians.”

This feels increasingly important when a story is used in a way that might be construed as political —calling for action on something like racism or climate change. In a world where private citizens can be outed and harassed for being associated with a cause or a side, doctors who want to use a patient’s sickness to make an activist point might need to be a little more cautious. “I worry that the sensationalism of this story may encourage people like journalists to go seek this patient out,” says Ray. “And I also worry that because climate change is still very political and it still is considered a left-leaning idea, that it may encourage conservative media to go and find this person and pit them against each other.”

That hasn’t happened in this case. But Merritt says that if he were to do it over, he might have done things differently. As it unfolded, he didn’t tell the patient he was writing “climate change” in her chart. In fact, they didn’t discuss climate change at all. “If I had known when I had written that in the chart that it was something that I was doing to try and tell the story, I don’t know. I may have talked to the patient more about it and asked their permission,” he says. “But of course, at that time when I did it, I had no idea that it would ever become a story of any kind.” To this day, Merritt believes that the patient has no idea she is the one in the story.

Beyond the specifics of Merritt and his patient, the story raises big questions about how medicine can and should handle systemic impacts on health.

Merritt wrote “climate change” in a bout of frustration, wanting to document what he was seeing in real time. Other doctors have taken different approaches. Nyasha Spears, a physician at St. Luke’s Hospital in Duluth, Minnesota, takes nearly the opposite tack that Merritt did—rather than quietly writing in a chart to make a broader point, she talks to her patients constantly about climate change and the environment. “As a family doctor, my jam is habit change. This is what I do,” she says. “So my thought with climate change is, can I start peppering my conversations with patients all the time with an argument that habit change is good for them on a personal level, but also good for the environment?

In the case of Merritt’s patient, this talk might not have done much. There was nothing she could do about her conditions, no habit change she could make to avoid the scorching heat. Like many in her community, she likely couldn’t afford to install air-conditioning in her trailer, and beyond that there was little to be done. In cases like these, Ray says that maybe a climate change talk isn’t warranted. “They can feel helpless because there’s nothing that they can do,” she says. “They are literally living, and just living is making them sick.”

This reality can make things feel bleak for both doctors and patients. And to address these connections between health and structural conditions like climate change and racism, doctors will need to ask not simply what they can do for each individual patient, but also what they can change about medicine to account for and reckon with these links. Today, there is no diagnostic code for climate change, no way to link these cases up or track them in any way, but perhaps there should be.

“There’s all sorts of ICD-10 codes that are completely inane,” says Spears. “If you ever want to entertain yourself, you just start looking at ICD 10 codes. ‘Fall from a spacecraft’ is one. And so it would make perfect sense that there would be an ICD-10 code for climate change illness.” Being able to track these additional, systemic determinants of health could make it easier to prove the links, and do something about them.

Having more data doesn’t always mean making change—the impact that race and income have on health have been well proven for years, but still haven’t adequately been addressed. And Ray says that adding these codes shouldn’t stop with climate. “If you live in a poor area, then you are likely living with more environmental impacts. Are we going to start now having a code for low income? Is there going to be a code for: You don’t have enough money to live in a safe home and so you are experiencing environmental toxins? Is improper housing also going to be coded? So I just wonder how far we are willing to take it.”

This might be the silver lining in the story of Merritt’s patient. When we spoke, he told me he had recently gotten an email from Health Canada, asking to talk to him about creating a diagnostic code for climate change that doctors could use to track these impacts.

Writing “climate change” in one patient’s chart isn’t going to save the world, or even a single life—Merritt is the first to admit that—but it can start a conversation about how much the medical system is willing to adapt to the threats that its patients truly face. “I’ve learned a lot about how big of an impact a story can make,” he says.

Como ciência tenta prever os eventos ‘cisnes negros’ (BBC News Brasil)

Analía Llorente

BBC News Mundo

4 outubro 2021

Cena do filme 'Cisne Negro'

O que o surgimento da internet, os ataques de 11 de setembro de 2001 e a crise econômica de 2008 têm em comum?

Foram eventos extremamente raros e surpreendentes que tiveram um forte impacto na história.

Acontecimentos deste tipo costumam ser chamados de “cisnes negros”.

Alguns argumentam que a recente pandemia de covid-19 também pode ser considerada um deles, mas nem todo mundo concorda.

A “teoria do cisne negro” foi desenvolvida pelo professor, escritor e ex-operador da bolsa libanês-americano Nassim Taleb em 2007.

E possui três componentes, como o próprio Taleb explicou em um artigo no jornal americano The New York Times no mesmo ano:

– Em primeiro lugar, é algo atípico, já que está fora do âmbito das expectativas habituais, porque nada no passado pode apontar de forma convincente para sua possibilidade.

– Em segundo lugar, tem um impacto extremo.

– Em terceiro lugar, apesar de seu status atípico, a natureza humana nos faz inventar explicações para sua ocorrência após o fato em si, tornando-o explicável e previsível.

A tese de Taleb está geralmente associada à economia, mas se aplica a qualquer área.

E uma vez que as consequências costumam ser catastróficas, é importante aceitar que a ocorrência de um evento”cisne negro” é possível — e por isso é necessário ter um plano para lidar com o mesmo.

Em suma, o “cisne negro” representa uma metáfora para algo imprevisível e muito estranho, mas não impossível.

Por que são chamados assim?

No fim do século 17, navios europeus embarcaram na aventura de explorar a Austrália.

Em 1697, enquanto navegava nas águas de um rio desconhecido no sudoeste da Austrália Ocidental, o capitão holandês Willem de Vlamingh avistou vários cisnes negros, sendo possivelmente o primeiro europeu a observá-los.

Como consequência, Vlamingh deu ao rio o nome de Zwaanenrivier (Rio dos Cisnes, em holandês) por causa do grande número de cisnes negros que havia ali.

Tratava-se de um acontecimento inesperado e novo. Até aquele momento, a ciência só havia registrado cisnes brancos.

A primeira referência conhecida ao termo “cisne negro” associado ao significado de raridade vem de uma frase do poeta romano Décimo Júnio Juvenal (60-128).

Desesperado para encontrar uma esposa com todas as “qualidades certas” da época, ele escreveu em latim que esta mulher era rara avis in terris, nigroque simillima cygno (“uma ave rara nestas terras, como um cisne negro”), detalha o dicionário de Oxford.

Porque naquela época e até cerca de 1,6 mil anos depois, para os europeus, não existiam cisnes negros.

Prevendo os ‘cisnes negros’

Um grupo de cientistas da Universidade de Stanford, nos Estados Unidos, está trabalhando para prever o imprevisível.

Ou seja, para se antecipar aos “cisnes negros” — não às aves, mas aos estranhos eventos que acontecem na história.

Embora sua análise primária tenha sido baseada em três ambientes diferentes na natureza, o método computacional que eles criaram pode ser aplicado a qualquer área, incluindo economia e política.

“Ao analisar dados de longo prazo de três ecossistemas, pudemos demonstrar que as flutuações que ocorrem em diferentes espécies biológicas são estatisticamente iguais em diferentes ecossistemas”, afirmou Samuel Bray, assistente de pesquisa no laboratório de Bo Wang, professor de bioengenharia na Universidade de Stanford.

“Isso sugere que existem certos processos universais que podemos utilizar para prever esse tipo de comportamento extremo”, acrescentou Bray, conforme publicado no site da universidade.

Para desenvolver o método de previsão, os pesquisadores procuraram sistemas biológicos que vivenciaram eventos “cisne negro” e como foram os contextos em que ocorreram.

Eles se basearam então em ecossistemas monitorados de perto por muitos anos.

Os exemplos incluíram: um estudo de oito anos do plâncton do Mar Báltico com níveis de espécies medidos duas vezes por semana; medições de carbono de um bosque da Universidade de Harvard, nos EUA, que foram coletadas a cada 30 minutos desde 1991; e medições de cracas (mariscos), algas e mexilhões na costa da Nova Zelândia, feitas mensalmente por mais de 20 anos, detalha o estudo publicado na revista científica Plos Computational Biology.

Os pesquisadores aplicaram a estas bases de dados a teoria física por trás de avalanches e terremotos que, assim como os “cisnes negros”, mostram um comportamento extremo, repentino e de curto prazo.

A partir desta análise, os especialistas desenvolveram um método para prever eventos “cisne negro” que fosse flexível entre espécies e períodos de tempo e também capaz de trabalhar com dados muito menos detalhados e mais complexos.

Posteriormente, conseguiram prever com precisão eventos extremos que ocorreram nesses sistemas.

Até agora, “os métodos se baseavam no que vimos para prever o que pode acontecer no futuro, e é por isso que não costumam identificar os eventos ‘cisne negro'”, diz Wang.

Mas este novo mecanismo é diferente, segundo o professor de Stanford, “porque parte do pressuposto de que estamos vendo apenas parte do mundo”.

“Extrapola um pouco do que falta e ajuda enormemente em termos de previsão”, acrescenta.

Então, os “cisnes negros” poderiam ser detectados em outras áreas, como finanças ou economia?

“Aplicamos nosso método às flutuações do mercado de ações e funcionou muito bem”, disse Wang à BBC News Mundo, serviço de notícias em espanhol da BBC, por e-mail.

Os pesquisadores analisaram os índices Nasdaq, Dow Jones Industrial Average e S&P 500.

“Embora a principal tendência do mercado seja o crescimento exponencial de longo prazo, as flutuações em torno dessa tendência seguem as mesmas trajetórias e escalas médias que vimos nos sistemas ecológicos”, explica.

Mas “embora as semelhanças entre as variações na bolsa e ecológicas sejam interessantes, nosso método de previsão é mais útil nos casos em que os dados são escassos e as flutuações geralmente vão além dos registros históricos (o que não é o caso do mercado de ações)”, adverte Wang.

Por isso, temos que continuar atentos para saber se o próximo “cisne negro” vai nos pegar de surpresa… ou talvez não.

O coronavírus e as desigualdades raciais e de classe (Fórum)

por Dennis de Oliveira ‌

Opinião Quilombo 16 de março de 2020, 23h12

Foto: Marcelo Casal Jr/Agência Brasil‌ ‌‌‌ ‌ ‌

A epidemia do coronavírus no mundo está evidenciando as desigualdades sociais, apesar de aparentemente o vírus contaminar todos e, neste primeiro momento, pessoas das classes média e alta que viajaram para o exterior. De fato, o que salta aos olhos neste momento da epidemia é o fato dela ter tomado uma dimensão na cobertura jornalística muito maior que outras epidemias que ainda hoje vitimam mais pessoas, como a dengue e o sarampo.

À primeira vista, isto ocorre justamente por uma questão de classe: como o epicentro atual do coronavírus é a Europa e não o continente africano ou latino-americano, a visibilidade desta epidemia é muito maior. Uma lógica que também esteve presente quando a mídia hegemônica em todo o mundo, inclusive o Brasil, mobilizou os sentimentos de consternação no ataque do grupo terrorista Exército Islâmico à Paris em 2015. O grupo Boko Haram praticou ataques terroristas até mais violentos em 2019 na Nigéria sem a mesma repercussão. ‌ ‌ ‌

Mas o classismo e o racismo também estão neste caso do coronavírus. E é importante este alerta porque há ideias entre algumas pessoas da periferia de que se trata de “doença de gente rica” e, portanto, não deveria ser objeto de preocupação da população da quebrada. Se não ficarmos atentos, pode-se em pouco tempo haver um deslocamento do epicentro da doença para a periferia e, por conta disto, sem a visibilidade que ela tem agora.

Uma análise de algumas medidas de contenção do vírus: a ordem é sair pouco de casa, procurar trabalhar em “home-office”, transferir as atividades didáticas de escolas e universidades para a modalidade online, suspender viagens internacionais, entre outros. Note-se que os atores atingidos por estas medidas protetivas são aqueles que não estão na maior parte do trabalho precarizado e informal. Se nas universidades as aulas foram suspensas e algumas adotaram o sistema de ensino à distância, como ficam os funcionários operacionais terceirizados? Evidente que eles continuarão trabalhando. ‌

Há o caso relatado pelo colunista Lauro Jardim, do Globo, do empresário  e sua esposa que contraíram o vírus em uma viagem, se colocaram em quarentena no apartamento deles porém obrigaram a empregada doméstica a continuar indo trabalhar desconsiderando o alto risco dela se contaminar. ‌

Com isto, em um primeiro momento, observa-se que tais medidas, ao mesmo tempo que visam proteger um determinado segmento da sociedade, deixam o outro completamente desprotegido. Estes trabalhadores operacionais e precarizados se deslocam para suas casas de transporte coletivo, um ambiente potencialmente explosivo para uma contaminação massiva. ‌ ‌

Esta situação se agrava por dois motivos conjunturais: o primeiro é a desregulamentação do trabalho imposta pela direita em todo o mundo e aplicada no Brasil com maior intensidade no ano passado. A lógica desta proposta é: o ganho depende de quanto trabalha e não de quanto é necessário para sobreviver. Empregadas domésticas, faxineiras, trabalhadores de aplicativos, ambulantes, flanelinhas, motoboys, cicloboys, entre outros teriam que optar entre ficar sem dinheiro ou sair as ruas em busca de trabalho. Ainda que estes trabalhadores contraiam o vírus e fiquem doentes, a tendência é que eles continuem trabalhando pois no mercado informal não tem nenhum tipo de proteção. Imagine este cenário de pessoas com o COVID-19 nas ruas entregando comida, dirigindo Uber, motos, vendendo coisas nas ruas, limpando casas… Imaginem estas pessoas andando nos trens, ônibus, metros lotados. O vírus vai para a periferia, mas volta com tudo pois estas pessoas atendem justamente estes que se julgariam protegidos. O risco é intensificar comportamentos de cunho fascista, racista, xenofóbico.

O segundo motivo é o desmonte do sistema público de saúde que está enfraquecido para o enfrentamento massivo desta epidemia. Este é o momento que mais se precisa do SUS e todo o seu arcabouço de atendimento, prevenção, medicina da família, entre outros. E da estrutura dos laboratórios públicos de pesquisa das universidades e institutos como o Fiocruz, Manguinhos, FURP e das universidades públicas. ‌ ‌

Só para lembrar: 47,3% dos trabalhadores negros estão no mercado informal, 80% dos usuários do SUS se declaram negros. Em outras palavras, estamos falando de situações que atingem a população negra na sua maioria.

Daí que é o momento ímpar para se retomar a pactuação político-social da Constituinte de 1988 e barrar as mudanças de cunho neoliberal que tem sido feitas desde o golpe de 2016. É necessário revogar a emenda constitucional do teto de gastos, fortalecer o SUS e os laboratórios públicos e centrar a política de Estado não no “equilíbrio fiscal para obter a confiança dos mercados”, mas na capacidade de atendimento social massivo para garantir o bem-estar de todos os cidadãos. ‌ ‌

*Este artigo não reflete, necessariamente, a opinião da Fórum

Mike Davis: O coronavírus e a luta de classes: o monstro bate à nossa porta (Blog da Boitempo)

O perigo que a atual epidemia do COVID-19 representa para as populações pobres de todo o mundo vem sendo quase completamente ignorado pelos jornalistas e governos do ocidente.

Publicado em 16/03/2020

Por Mike Davis.

O coronavírus1 é o velho filme que temos assistido repetidas vezes desde que o livro Zona Quente, de Richard Preston, nos introduziu em 1995 ao demônio exterminador nascido em uma misteriosa caverna de morcegos na África Central e conhecido como Ebola. Aquele foi apenas o primeiro de toda uma sucessão de novas doenças irrompendo no “campo virgem” (esse é o termo adequado) dos sistemas imunes inexperientes da humanidade. Depois do vírus da Ebola, logo se seguiu a influenza aviária, que os humanos pegaram em 1997, e a SARS, que surgiu no final de 2002. Em ambos os casos, a doença surgiu primeiro em Guangzhou, o polo manufatureiro mundial.

Hollywood, é claro, abraçou com tudo esses surtos e produziu uma série de filmes para nos provocar e amedrontar – Contágio (2001), dirigido por Steven Soderbergh, se destaca pela precisão científica e pela sua espantosa antecipação do caos atual.) Além dos filmes e dos inúmeros romances lúgubres, centenas de livros de milhares de artigos científicos responderam a cada surto, muitos deles sublinhando o estado deplorável da prevenção e preparação emergencial global de se detectar e reagir a tais doenças novas.

Caos numérico

Assim, o coronavírus atravessa nossa porta da frente como um monstro já familiar. Sequenciar seu genoma (aliás muito semelhante ao de sua irmã, a amplamente estudada SARS) foi moleza. Ainda nos faltam, no entanto, os pedaços mais vitais de informação. À medida que os pesquisadores trabalham noite e dia para conseguir caracterizar o surto, eles enfrentam três enormes desafios. Em primeiro lugar, a continuada escassez de kits para diagnóstico da infecção viral, especialmente nos Estados Unidos e na África, tem impedido a projeção de estimativas precisas de parâmetros-chave, tais como a taxa de reprodução, o tamanho da população infectada e a quantidade de infecções de caráter benigno. O resultado vem sendo um completo caos numérico.

Alguns países, contudo, dispõem de dados mais confiáveis a respeito do impacto do vírus em certos grupos. E as informações são muito assustadoras. A Itália, por exemplo, registra uma espantosa taxa de mortalidade de 23% entre as pessoas maiores de 65 anos de idade; na Inglaterra, a cifra atualmente se encontra no patamar dos 18% para esse grupo. A “gripe corona” que Trump menospreza representa um perigo sem precedentes para populações geriátricas, com um potencial saldo de mortalidade na casa dos milhões.

Em segundo lugar, assim como as influenzas sazonais, o vírus está sofrendo mutações à medida que atravessa populações dotadas de diferentes composições etárias e condições de saúde. A variedade que os estadunidenses têm mais probabilidade de acabar pegando já é ligeiramente diferente daquela identificada no surto original em Wuhan. As futuras mutações do vírus podem tanto ser benignas quanto alterar a distribuição de virulência, que atualmente cresce vertiginosamente a partir dos cinquenta anos de idade A “gripe corona” de Trump representa no mínimo um perigo mortal ao quarto dos estadunidenses que são de idade, possuem sistemas imunes fracos ou problemas respiratórios crônicos.

Em terceiro lugar, mesmo se o vírus permanecer estável e sofrer poucas mutações, é possível que seu impacto sobre coortes etários mais jovens difira radicalmente em países pobres e entre grupos de alta pobreza. Considere a experiência global da gripe espanhola de 1918-19, que, estima-se, matou cerca de 1-2% da humanidade. Nos Estados Unidos e na Europa Ocidental, o vírus original do H1N1 teve maior índice de letalidade em jovens adultos, e a explicação que geralmente se dá para tanto é que seus sistemas imunes relativamente mais fortes acabavam reagindo com demasiada intensidade à infecção e atacarem células pulmonares, o que acarretava uma pneumonia viral e um choque séptico. Mais recentemente, contudo, alguns epidemiologistas levantaram a hipótese de que adultos mais velhos podem ter adquirido “memória imune” por conta de um surto anterior ocorrido na década de 1890s que teria os protegido. De todo modo, é sabido que o vírus original da H1N1 encontrou um nicho privilegiado em acampamentos do exército e em trincheiras de batalha, onde ele ceifou a vida de dezenas de milhares de jovens soldados. Esse tornou-se um fator importantíssimo na batalha entre os impérios. Chegou-se a atribuir o colapso da grande ofensiva alemã na primavera de 1918, e portanto o resultado da guerra, ao fato de que os Aliados, em contraste com seu inimigo, tinham condições de reabastecer seus exércitos doentes com tropas estadunidenses recém-chegadas.

Já a gripe espanhola em países mais pobres teve um perfil diferente. Raramente se leva em conta que 60% da mortalidade global (e isso representa ao menos 20 milhões de mortes) ocorreu em Punjabi, Pompéia, e em outras partes da Índia Ocidental onde exportações de grão para a Inglaterra e práticas brutais de requisição coincidiram com uma seca generalizada. As escassezes alimentares que resultaram disso levaram milhões de pobres à beira da fome. Essas populações tornaram-se vítimas de uma sinistra sinergia entre subnutrição, que suprimia sua resposta imune à infecção, e surtos desenfreados de pneumonias virais e bacterianas. Em outro caso semelhante, o Irã sob ocupação inglesa, tendo passado por muitos anos de seca, cólera e escassez alimentar, além de um surto generalizado de malária, precondicionou a morte de, estima-se, um quinto da população.

Essa história – especialmente as consequências desconhecidas das interações com subnutrição e infecções existentes – deveria nos alertar que o COVID-19 pode tomar um caminho diferente e mais letal nas favelas densas e insalubres da África e do Sul Asiático. Com casos agora sendo reportados em Lagos, Kigali, Addis Ababa e Kinshasa, ninguém sabe (e nem saberá por um bom tempo por conta da ausência de testes para diagnóstico) de que forma ele pode entrar em sinergia com as condições locais de saúde e as doenças da região. O perigo desse fenômeno para as populações pobres de todo o mundo vem sendo quase completamente ignorado por jornalistas e governos ocidentais. O único artigo publicado que li nesse sentido argumenta que por conta do fato da população urbana da África ser a mais jovem do mundo, a pandemia deve produzir lá apenas um impacto ameno. À luz da experiência de 1918, essa não passa de uma extrapolação tola. Assim como a suposição de que a pandemia, assim como a gripe sazonal, irá recuar diante de climas mais quentes. (Tom Hanks acabou de pegar o vírus na Austrália, onde ainda é verão.)

Um Katrina médico

É possível que daqui a um ano vejamos com admiração o sucesso da China em conter a pandemia, e que fiquemos horrorizados com o fracasso dos EUA. (Estou aqui fazendo a suposição heróica de que a declaração da China de que a taxa de transmissão está diminuindo rapidamente é mais ou menos precisa.) A incapacidade de nossas instituições de manter fechada a Caixa de Pandora, é claro, não é surpresa para ninguém. Desde o ano 2000 temos repetidamente visto colapsos na linha de frente do atendimento de saúde.

Tanto temporada de gripe de 2009 quanto a de 2018, por exemplo, sobrecarregaram hospitais em todo o país, expondo a chocante escassez de leitos hospitalares depois de vinte anos de cortes na capacidade de internação movidos pela maximização dos lucros (a versão do setor hospitalar para a gestão de inventário just-in-time). A crise remonta à ofensiva corporativa que levou Reagan ao poder e converteu lideranças do Partido Democrata em seus porta-vozes neoliberais. De acordo com A Associação Hospitalar Estadunidense, o número de leitos hospitalares sofreu um espantoso declínio de 39% entre 1981 e 1999. O objetivo era elevar os lucros através de um aumento no “censo” (calculado a partir do número de leitos ocupados). Mas o objetivo da gerência de uma taxa de ocupação de 90% significava que os hospitais não tinham mais a capacidade de absorver um influxo de pacientes em situações de epidemia e de emergência médica.

Hospitais privados e de caridade fechando as portas e carências de enfermagem, igualmente provocados pela lógica de mercado, devastaram os serviços de saúde em comunidades mais pobres e em áreas rurais, transferindo o fardo para hospitais públicos subfinanciados e instalações médicas do Departamento de Assuntos de Veteranos dos EUA. Se as condições do atendimento emergencial em tais instituições já são incapazes de dar conta de infecções sazonais, como esperar que elas deem conta de uma iminente sobrecarga de casos críticos?

No novo século, a medicina emergencial continuou a sofrer reduções no setor privado por conta do imperativo de se preservar o “valor dos acionistas”, buscando o aumento de dividendos e lucros de curto prazo, e no setor público por meio de austeridade fiscal e reduções nos orçamentos estaduais e federias de prevenção e preparação emergencial. O resultado disso é que há apenas 45.000 leitos de UTI disponíveis para lidar com a avalanche projetada de casos graves e críticos de coronavírus. (Em comparação, os sul coreanos dispõem de três vezes mais leitos por milhar do que os estadunidenses.) De acordo com uma investigação feita pela USA Today “apenas oito estados teriam leitos hospitalares suficientes para tratar os 1 milhão de americanos de sessenta ou mais anos de idade que podem adoecer de COVID-19”.

Ao mesmo tempo, os Republicanos vem rechaçando todos os esforços de reconstruir as redes de segurança destruídas pelos cortes orçamentários da recessão de 2008. Os departamentos municipais e estaduais de saúde – a primeira (e vital) linha de defesa – dispõem hoje de equipes 25% menores do que crise financeira doze anos atrás. Além disso, ao longo da última década o orçamento dos Centros de Controle e Prevenção de Doenças caiu 10% em termos reais. Desde a coroação de Trump as insuficiências fiscais só se exacerbaram. O New York Times recentemente noticiou que “21% dos departamentos municipais de saúde registraram reduções nos seus orçamentos para o ano fiscal referente a 2017.” Trump também fechou o escritório de pandemia da Casa Branca, uma diretoria instituída pelo Obama depois do surto de Ebola em 2014 para garantir uma resposta nacional rápida e bem-coordenada para novas epidemias.

Estamos nas fases iniciais de um Katrina médico. Ao desinvestirmos em prevenção e preparação emergencial médica no exato momento em que todas as avaliações de peritos recomendam uma expansão generalizada dessas capacidades, nos encontramos em uma situação em que nos faltam tanto suprimentos elementares quanto funcionários públicos de saúde e leitos emergenciais. As reservas nacionais e regionais de mantimentos hospitalares vêm sendo armazenadas em condições muito inferiores às orientações epidemiológicas. Por isso, a débacle de kits para testes de diagnóstico coincidiu com uma escassez crítica de equipamentos protetivos básicos para trabalhadores de saúde.

As enfermeiras militantes, nossa reserva nacional de consciência social, estão garantindo que todos nós compreendamos os graves perigos provocados pelo armazenamento inadequado de mantimentos protetivos essenciais tais como máscaras faciais N95. Elas também nos lembram que os hospitais tornaram-se ambientes ideais para micro-organismos super-resistentes a antibióticos, tais como o C. Difficile, que podem tornar-se seríssimos agentes mortais secundários em alas hospitalares superlotadas. Ainda mais vulneráveis porque invisíveis são as centenas de milhares de trabalhadoras de lares de repouso e as equipes de enfermagem domiciliar, operando em condições de sub-remuneração e sobrecarga de trabalho.

A divisão de classes

O surto expôs instantaneamente a marcada divisão de classes no atendimento de saúde, que a Nossa Revolução colocou na agenda nacional. Em suma: quem dispõe de um bom plano de saúde e também tem condições de trabalhar ou lecionar de casa está confortavelmente isolado, contanto que siga com prudência as diretrizes de segurança. Funcionários públicos e outros grupos de trabalhadores sindicalizados que gozam de uma cobertura decente terão de fazer escolhas difíceis, optando entre renda e proteção. Enquanto isso, milhões de trabalhadores de baixa renda do setor de serviços, trabalhadores agrícolas, desempregados e sem teto estão sendo atirados aos lobos.

Mesmo se Washington eventualmente der conta de resolver o fiasco dos testes e fornecer um número adequado de kits para diagnóstico, aqueles que não dispõem de plano de saúde ainda terão de pagar médicos ou hospitais para que estes apliquem os testes. As contas médicas familiares gerais vão disparar, ao mesmo tempo em que milhões de trabalhadores estão perdendo seus empregos e os planos de saúde fornecidos pelos empregadores. Poderia haver defesa mais forte e mais urgente da proposta de se estender o Medicare para todos?

Mas, como todos sabemos, cobertura universal em qualquer sentido minimamente eficaz requer provisão universal de ausências remuneradas por motivo de saúde. Quarenta e cinco por cento da força de trabalho atualmente tem esse direito negado: essas pessoas são portanto virtualmente compelidos a transmitirem a infecção ou abrirem mão da renda mensal. Da mesma forma, quatorze estados governados pelo Partido Republicano se recusaram a implementar a Affordable Care Act3, que expande o Medicaid aos trabalhadores pobres. É por isso que um em cada quarto texanos, por exemplo, não dispõe de cobertura e só pode contar com a sala emergencial do hospital municipal se precisar se tratar.

As contradições mortais dos planos privados de saúde em uma era de pragas são talvez mais visíveis no setor de enfermagem domiciliar e cuidado assistido, que administra 2,5 milhões de estadunidenses de idade – muitos deles dependentes de Medicare. A situação há muito constitui um escândalo nacional. Trata-se de um setor altamente competitivo, capitalizado em salários baixos, falta de pessoal e cortes ilegais de custos. De acordo com o New York Times, 380.000 pacientes de casas de repouso morrem a cada ano por conta da negligência dessas instalações diante de procedimentos básicos de controle de infecções. Muitas dessas casas de repouso – particularmente em estados do Sul do país – calculam ser mais barato arcar com as multas por violações sanitárias do que contratar funcionários adicionais e treiná-los adequadamente.

Não é de surpreender que o primeiro epicentro de transmissão comunitária foi o Life Care Center, uma casa de repouso em Kirkland, situada nos subúrbios de Seattle. Conversei com Jim Straub, um velho amigo que é líder sindical nas casas de repouso da região de Seattle e está atualmente escrevendo um artigo a respeito do tema para o The Nation. Ele caracterizou a instalação como “sendo uma das piores equipadas em de quadro de funcionários em todo o Estado” e descreveu a totalidade do sistema de casas de repouso de Washington como “o mais subfinanciado do país – um oásis absurdo de sofrimento de austeridade em um mar de dinheiro da indústria de tecnologia de ponta.”

Além disso, ele assinalou ainda que os oficiais de saúde pública estavam ignorando o fator crucial que explica a rápida taxa de transmissão da doença do Life Care Center para dez outras casas de repouso nas proximidades: “trabalhadores de casas de repouso situadas no mercado imobiliário mais caro dos Estados Unidos via de regra trabalham em mais de um emprego, geralmente atendendo em múltiplas casas de repouso.” Ele diz que as autoridades foram incapazes de descobrir os nomes e as localizações desses segundos empregos e assim perderam todo e qualquer controle sobre a disseminação do COVID-19. E até agora ninguém está propondo compensar a remuneração de trabalhadores expostos para que eles permaneçam em casa.

Agora, como nos alerta o exemplo de Seattle, mais dezenas, talvez centenas, de casas de repouso em todo o país deverão se tornar pontos de foco do coronavírus e seus funcionários, muitos deles recebendo o salário mínimo, optarão racionalmente por permanecer em casa a fim de protegerem suas famílias. Numa situação dessas, o sistema poderia entrar em colapso – e ninguém há de esperar que a Guarda Nacional venha cuidar da reposição dos coletores de urina.

Solidariedade internacional

A cada passo de seu avanço mortal, a pandemia promove uma defesa de uma política de cobertura universal e ausência remunerada no trabalho. Enquanto Biden se concentra em arranhar a popularidade de Trump, os progressistas precisam se unir, como propõe Bernie, para vencer a convenção com sua pauta de Medicare para Todos. Juntos, os delegados de Bernie Sanders e Elizabeth Warren têm um papel a desempenhar no Fiserv Forum em Milwaukee em meados de julho2, mas o resto de nós possui uma tarefa igualmente importante nas ruas, começando agora com lutas contra despejos, demissões e empregadores que se recusam a compensar trabalhadores ausentes (Está com medo de contágio? Permaneça a dois metros de distância do próximo manifestante e você ainda garante uma imagem mais poderosa para a TV. Mas precisamos reivindicar as ruas.)

Como sabemos, a cobertura universal é apenas um primeiro passo. É desapontador, para dizer o mínimo, que nos debates das primárias do Partido Democrata nem Sanders nem Warren chamaram atenção para como as grandes corporações farmacêuticas [Big Pharma] abriram mão de investir em pesquisa e desenvolvimento de novos antibióticos e antivirais. Das dezoito maiores empresas farmacêuticas, quinze abandonaram totalmente o campo. Medicamentos cardíacos, tranquilizadores viciantes e tratamentos para impotência masculina são alguns dos produtos mais lucrativos do setor, e não a defesa contra infecções hospitalares, doenças emergentes e doenças letais tradicionais dos trópicos, como a malária. A vacina universal para a influenza – isto é, uma vacina voltada para as partes imutáveis das proteínas de superfície do vírus – já é uma possibilidade há décadas, mas não é lucrativa o suficiente para ser considerada prioridade.

À medida que a revolução dos antibióticos retrocede, velhas doenças deverão reaparecer ao lado de novas infecções e os hospitais se converterão em ossuários. Até mesmo alguém como Trump pode esbravejar oportunisticamente contra os custos absurdos dos medicamentos de prescrição. O que precisamos, no entanto, é de uma visão mais audaciosa voltada para quebrar os monopólios farmacêuticos e fornecer ao público uma produção de medicamentos vitais. (As coisas já foram assim um dia: durante a Segunda Guerra Mundial, o exército convocou Jonas Salk e outros pesquisadores para desenvolverem a primeira vacina de gripe.) Como escrevi quinze anos atrás em meu livro O monstro bate à nossa porta: a ameaça global da gripe aviária:

“O acesso a medicamentos vitais, incluindo vacinas, antibióticos e antivirais, deveria ser um direito humano, universalmente disponível a preço zero. Se os mercados não tiverem condições de fornecer incentivos para produzir tais drogas de maneira barata, então os governos e as organizações sem fins lucrativos deveriam assumir a responsabilidade por sua manufatura e distribuição. A sobrevivência dos pobres deve sempre ser prioridade sobre os lucros do grande complexo farmacêutico [Big Pharma].”4

A atual pandemia expande o argumento: a organização capitalista agora parece estar biologicamente insustentável na ausência de uma infraestrutura verdadeiramente internacional de saúde pública. Mas tal infraestrutura jamais existirá enquanto movimentos de pessoas não quebrarem o poder das grandes corporações farmacêuticas e de um sistema de atendimento à saúde organizado em função do lucro.

Isso exige um projeto socialista independente para a sobrevivência humana, que vai além de um Segundo New Deal. Desde a época do movimento Occupy, os progressistas vem colocado a luta contra a desigualdade econômica e de renda na ordem do dia, um grande feito. Mas agora os socialistas precisam dar o próximo passo e, tendo as indústrias farmacêutica e de saúde como alvos imediatos, lutarem pela propriedade social e a democratização do poder econômico.

Mas precisamos ter uma avaliação honesta de nossas fraquezas políticas e morais. Por mais que tenho visto com entusiasmo a evolução à esquerda de uma nova geração e o retorno da palavra “socialismo” ao discurso político, há um elemento perturbador de solipsismo nacional no movimento progressista que é simétrico ao novo nacionalismo de direita. Tendemos a falar apenas da classe trabalhadora estadunidense e da história radical dos Estados Unidos (talvez nos esquecendo que Eugene V. Debs era um internacionalista até o último fio de cabelo). Às vezes isso passa perto de uma versão de esquerda do bordão “América em Primeiro Lugar”.

Diante dessa pandemia, os socialistas devem aproveitar toda ocasião para lembrar os outros da urgência da solidariedade internacional. Concretamente, precisamos mobilizar nossos amigos progressistas e seus ídolos políticos a fim de reivindicar um aumento massivo na produção de kits para diagnóstico, equipamentos de segurança e medicamentos vitais para serem distribuídos gratuitamente a países pobres. Cabe a nós garantir que o Medicare para Todos torne-se uma tanto uma política externa quanto uma política doméstica nos EUA.

* Texto enviado pelo autor diretamente para o Blog da Boitempo. A tradução é de Artur Renzo.


1 Tem havido muita confusão a respeito da terminologia científica: o Comitê Internacional de Taxonomia de Vírus denominou o vírus de SARS-CoV-2. COVID-19 refere-se ao surto. (Nota do autor).
2 O autor refere-se aqui à Convenção Nacional Democrata de 2020, que definirá o candidato que o Partido escolherá para enfrentar Donald Trump nas eleições presidenciais deste ano. A disputa, como se sabe, atualmente entre Joe Biden e Bernie Sanders, e o apoio da base da candidata progressista Elizabeth Warren é um fator crucial para a vitória do Sanders. (Nota da tradução.)
3 O “Patient Protection and Affordable Care Act” é a “Lei Federal de Proteção e Cuidado ao Paciente”, apelidada de “Obamacare”, sancionada pelo presidente estadunidense em março de 2010. (N. T.)
4 Edição brasileira: O monstro bate à nossa porta: a ameaça global da gripe aviária (São Paulo, Record, 2006). (N. T.)


Mike Davis nasceu na cidade de Fontana, Califórnia, em 1946. Abandonou os estudos precocemente, aos dezesseis anos, por conta de uma grave doença do pai. Trabalhou como açougueiro, motorista de caminhão e militou no Partido Comunista da Califórnia meridional antes de retornar à sala de aula. Aos 28 anos, ingressou na Universidade da Califórnia de Los Angeles (Ucla) para estudar economia e história. Atualmente, mora em San Diego, é um distinguished professor no departamento de Creative Writing na Universidade da Califórnia, em Riverside, e integra o conselho editorial da New Left Review. Autor de vários livros, entre eles Planeta favela, Apologia dos bárbaros e Cidade de quartzo. O autor também colabora com o livro de intervenção Cidades rebeldes: passe livre e as manifestações que tomaram as ruas do Brasil.

The Coronavirus Called America’s Bluff (The Atlantic)

Like Japan in the mid-1800s, the United States now faces a crisis that disproves everything the country believes about itself. March 15, 2020

Anne Applebaum Staff writer at The Atlantic

A coronavirus patient in quarantine
Jason Redmond / Reuters

On July 8, 1853, Commodore Matthew Perry of the U.S. Navy sailed into Tokyo Bay with two steamships and two sailing vessels under his command. He landed a squadron of heavily armed sailors and marines; he moved one of the ships ostentatiously up the harbor, so that more people could see it. He delivered a letter from President Millard Fillmore demanding that the Japanese open up their ports to American trade. As they left, Perry’s fleets fired their guns into the ether. In the port, people were terrified: “It sounded like distant thunder,” a contemporary diarist wrote at the time, “and the mountains echoed back the noise of the shots. This was so formidable that the people in Edo [modern Tokyo] were fearful.”

This is the story of an unnatural disaster.

But the noise was not the only thing that frightened the Japanese. The Perry expedition famously convinced them that their political system was incapable of coping with new kinds of threats. Secure in their island homeland, the rulers of Japan had been convinced for decades of their cultural superiority. Japan was unique, special, the homeland of the gods. “Japan’s position, at the vertex of the earth, makes it the standard for the nations of the world,” the nationalist thinker Aizawa Seishisai wrote nearly three decades before Perry’s arrival. But the steamships and the guns changed all that. Suddenly, the Japanese realized that their culture, their political system, and their technology were out of date. Their samurai-warrior leaders and honor culture were not able to compete in a world dominated by science.

The coronavirus pandemic is in its early days. But the scale and force of the economic and medical crisis that is about to hit the United States may turn out to be as formidable as Perry’s famous voyage was. Two weeks ago—it already seems like an infinity—I was in Italy, writing about the first signs of the virus. Epidemics, I wrote, “have a way of revealing underlying truths about the societies they impact.” This one has already done so, and with terrifying speed. What it reveals about the United States—not just this administration, but also our health-care system, our bureaucracy, our political system itself—should make Americans as fearful as the Japanese who heard the “distant thunder” of Perry’s guns.

Not everybody has yet realized this, and indeed, it will take some time, just as it has taken time for the nature of the virus to sink in. At the moment, many Americans are still convinced that, even in this crisis, our society is more capable than others. Quite a lot was written about the terrifying and reckless behavior of the authorities in Wuhan, China, who initially threatened doctors who began posting information about the new virus, forcing them into silence.

On the very day that one of those doctors, Li Wenliang, contracted the virus, the Wuhan Municipal Health Commission issued a statement declaring,“So far no infection [has been] found among medical staff, no proof of human-to-human transmission.” Only three weeks after the initial reports were posted did authorities begin to take the spread of the disease seriously, confirming that human-to-human transmission had in fact occurred. And only three days later did the lockdown of the city, and eventually the entire province, actually begin.

This story has been told repeatedly—and correctly—as an illustration of what’s wrong with the Chinese system: The secrecy and mania for control inside the Communist Party lost the government many days during which it could have put a better plan into place. But many of those recounting China’s missteps have become just a little bit too smug.

The United States also had an early warning of the new virus—but it, too, suppressed that information. In late January, just as instances of COVID-19, the disease caused by the coronavirus, began to appear in the United States, an infectious-disease specialist in Seattle, Helen Y. Chu, realized that she had a way to monitor its presence. She had been collecting nasal swabs from people in and around Seattle as part of a flu study, and proposed checking them for the new virus. State and federal officials rejected that idea, citing privacy concerns and throwing up bureaucratic obstacles related to lab licenses.

Finally, at the end of February, Chu could stand the intransigence no longer. Her lab performed some tests and found the coronavirus in a local teenager who had not traveled overseas. That meant the disease was already spreading in the Seattle region among people who had never been abroad. If Chu had found this information a month earlier, lives might have been saved and the spread of the disease might have slowed—but even after the urgency of her work became evident, her lab was told to stop testing.

Chu was not threatened by the government, like Li had been in Wuhan. But she was just as effectively silenced by a rule-bound bureaucracy that was insufficiently worried about the pandemic—and by officials at the Food and Drug Administration and the Centers for Disease Control and Prevention who may even have felt political pressure not to take this disease as seriously as they should.

For Chu was not alone. We all now know that COVID-19 diagnostic tests are in scarce supply. South Korea, which has had exactly the same amount of time as the U.S. to prepare, is capable of administering 10,000 tests every day. The United States, with a population more than six times larger, had only tested about 10,000 people in total as of Friday. Vietnam, a poor country, has tested more people than the United States. During congressional testimony on Thursday, Anthony Fauci, the most distinguished infectious-disease doctor in the nation, described the American testing system as “failing.” “The idea of anybody getting [tested] easily the way people in other countries are doing it? We’re not set up for that,” he said. “Do I think we should be? Yes, but we’re not.”

And why not? Once again, no officials from the Chinese Communist Party instructed anyone in the United States not to carry out testing. Nobody prevented American public officials from ordering the immediate production of a massive number of tests. Nevertheless, they did not. We don’t know all the details yet, but one element of the situation cannot be denied: The president himself did not want the disease talked of too widely, did not want knowledge of it to spread, and, above all, did not want the numbers of those infected to appear too high. He said so himself, while explaining why he didn’t want a cruise ship full of infected Americans to dock in California. “I like the numbers being where they are,” he said. “I don’t need to have the numbers double because of one ship that wasn’t our fault.”

Donald Trump, just like the officials in Wuhan, was concerned about the numbers—the optics of how a pandemic looks. And everybody around him knew it. There are some indications that Alex Azar, the former pharmaceutical-industry executive and lobbyist who heads the Department of Health and Human Services, was not keen on telling the president things he did not want to hear. Here is how Dan Diamond, a Politico reporter who writes about health policy, delicately described the problem in a radio interview: “My understanding is [that Azar] did not push to do aggressive additional testing in recent weeks, and that’s partly because more testing might have led to more cases being discovered of coronavirus outbreak, and the president had made clear—the lower the numbers on coronavirus, the better for the president, the better for his potential reelection this fall.”

Once again: Nobody threatened Azar. But fear of offending the president may have led him to hesitate to push for aggressive testing nevertheless.

Without the threats and violence of the Chinese system, in other words, we have the same results: scientists not allowed to do their job; public-health officials not pushing for aggressive testing; preparedness delayed, all because too many people feared that it might damage the political prospects of the leader. I am not writing this in order to praise Chinese communism—far from it. I am writing this so that Americans understand that our government is producing some of the same outcomes as Chinese communism. This means that our political system is in far, far worse shape than we have hitherto understood.

What if it turns out, as it almost certainly will, that other nations are far better than we are at coping with this kind of catastrophe? Look at Singapore, which immediately created an app that could physically track everyone who was quarantined, and that energetically tracked down all the contacts of everyone identified to have the disease. Look at South Korea, with its proven testing ability. Look at Germany, where Chancellor Angela Merkel managed to speak honestly and openly about the disease—she predicted that 70 percent of Germans would get it—and yet did not crash the markets.

The United States, long accustomed to thinking of itself as the best, most efficient, and most technologically advanced society in the world, is about to be proved an unclothed emperor. When human life is in peril, we are not as good as Singapore, as South Korea, as Germany. And the problem is not that we are behind technologically, as the Japanese were in 1853. The problem is that American bureaucracies, and the antiquated, hidebound, unloved federal government of which they are part, are no longer up to the job of coping with the kinds of challenges that face us in the 21st century. Global pandemics, cyberwarfare, information warfare—these are threats that require highly motivated, highly educated bureaucrats; a national health-care system that covers the entire population; public schools that train students to think both deeply and flexibly; and much more.

The failures of the moment can be partly ascribed to the loyalty culture that Trump himself has spent three years building in Washington. Only two weeks ago, he named his 29-year-old former bodyguard, a man who was previously fired from the White House for financial shenanigans, to head up a new personnel-vetting team. Its role is to ensure that only people certifiably loyal are allowed to work for the president. Trump also fired, ostentatiously, the officials who testified honestly during the impeachment hearings, an action that sends a signal to others about the danger of truth-telling.

These are only the most recent manifestations of an autocratic style that has been described, over and over again, by many people. And now we see why, exactly, that style is so dangerous, and why previous American presidents, of both political parties, have operated much differently. Within a loyalty cult, no one will tell the president that starting widespread emergency testing would be prudent, because anyone who does is at risk of losing the president’s favor, even of being fired. Not that it matters, because Trump has very few truth-tellers around him anymore. The kinds of people who would dare make the president angry have left the upper ranks of the Cabinet and the bureaucracy already.

But some of what we are seeing is unrelated to Trump. American dysfunction is also the result of our bifurcated health-care system, which is both the best in the world and the worst in the world, and is simply not geared up for any kind of collective national response. The present crisis is the result of decades of underinvestment in civil service, of undervaluing bureaucracy in public health and other areas, and, above all, of underrating the value of long-term planning.

Back from 2001 to 2003, I wrote multiple editorials for The Washington Post about biological warfare and pandemic preparedness—issues that were at the top of everyone’s agenda in the wake of 9/11 and the brief anthrax scare. At the time, some very big investments were made into precisely those issues, especially into scientific research. We will now benefit from them. But in recent years, the subjects fell out of the news. Senators, among them the vaunted Republican moderate Susan Collins of Maine, knocked “pandemic preparedness” out of spending bills. New flu epidemics didn’t scare people enough. More recently, Trump eliminated the officials responsible for international health from the National Security Council because this kind of subject didn’t interest him—or very many other people in Washington, really.

As a nation, we are not good at long-term planning, and no wonder: Our political system insists that every president be allowed to appoint thousands of new officials, including the kinds of officials who think about pandemics. Why is that necessary? Why can’t expertise be allowed to accumulate at the highest levels of agencies such as the CDC? I’ve written before about the problem of discontinuity in foreign policy: New presidents arrive and think they can have a “reset” with other nations, as if other nations are going to forget everything that happened before their arrival—as if we can cheerfully start all relationships from scratch. But the same is true on health, the environment, and other policy issues. Of course there should be new Cabinet members every four or eight years. But should all their deputies change? And their deputies’ deputies? And their deputies’ deputies’ deputies? Because that’s often how it works right now.

All of this happens on top of all the other familiar pathologies: the profound polarization; the merger of politics and entertainment; the loss of faith in democratic institutions; the blind eyes turned to corruption, white-collar crime, and money laundering; the growth of inequality; the conversion of social media and a part of the news media into for-profit vectors of disinformation. These are all part of the deep background to this crisis too.

The question, of course, is whether this crisis will shock us enough to change our ways. The Japanese did eventually react to Commodore Perry’s squadron of ships with something more than fear. They stopped talking about themselves as the vertex of the Earth. They overhauled their education system. They adopted Western scientific methods, reorganized their state, and created a modern bureaucracy. This massive change, known as the Meiji Restoration, is what brought Japan, for better or for worse, into the modern world. Naturally, the old samurai-warrior class fought back against it, bitterly and angrily.

But by then the new threat was so obvious that enough people got it, enough people understood that a national mobilization was necessary, enough people understood that things could not go on that way indefinitely. Could it happen here, too?

Anne Applebaum is a staff writer at The Atlantic. She is a senior fellow of the Agora Institute at Johns Hopkins University. Her latest book is Red Famine: Stalin’s War on Ukraine.

O coronavírus revela que éramos cegos e não sabíamos (El País)

Somente quando o vírus nos encerra em nossas casas e limita nossos movimentos percebemos como é triste a solidão forçada. Quando nos privam da cotidianidade nos sentimos escravos, porque o homem nasceu para ser livre

"Tudo ficará bem", diz um cartaz na varanda de um prédio de Torino ( Nicolò Campo/LightRocket via Getty Images).
“Tudo ficará bem”, diz um cartaz na varanda de um prédio de Torino ( Nicolò Campo/LightRocket via Getty Images).

Juan Arias – 14 mar 2020 – 18:49BRT

A imagem mais dramática e terna, que simboliza ao mesmo tempo a tristeza e a solidão do isolamento ao qual a loucura do coronavírus está nos arrastando, é a dos italianos, habitantes de um país da arte, do tato e da comunicação, que hoje cantam nas janelas das casas diante de ruas e praças vazias. Cantam para consolar os vizinhos encerrados em suas casas. Os lamentos de suas vozes são o símbolo da dor evocada pelos tristes tempos das guerras e dos refúgios contra os bombardeios.

Mas é às vezes nos tempos das catástrofes e do desalento, das perdas que nos angustiam, que descobrimos que, como dizia o Nobel de literatura José Saramago, “somos cegos que, vendo, não veem”. Descobrimos, como uma luz que acende em nossa vida, que éramos cegos, incapazes de apreciar a beleza do natural, os gestos cotidianos que tecem nossa existência e dão sentido à vida.

A pandemia do novo vírus, por mais paradoxal que pareça, poderia servir para abrir nossos olhos e percebermos que o que hoje vemos como uma perda, como passear livres pela rua, dar um beijo ou um abraço, ir ao cinema ou ao bar para tomar uma cerveja com os amigos, ou ao futebol, eram gestos de nosso cotidiano que fazíamos muitas vezes sem descobrir a força de poder agir em liberdade, sem imposições do poder.

Descobri essa sensação quando, dias atrás, fui dar a mão a um amigo e ele retirou a sua. Tinha me esquecido do vírus e pensei que meu amigo poderia estar ofendido comigo. Foi como um calafrio de tristeza.

Às vezes abraçamos, beijamos e nos movemos em liberdade sem saber o valor desses gestos que realizamos quase de forma mecânica. Quando os pais sentem às vezes, no dia a dia, o peso de terem que levar as crianças ao colégio e as deixam lá com um beijo apressado e correndo, mecânico, apreciam, depois do coronavírus, a emoção de que seu filho te peça um beijo ou segure a sua mão. E apreciamos a força de um abraço, do tato, de estarmos juntos apenas quando nos negam essa possibilidade.

Somente quando o vírus nos encerra em nossas casas e limita nossos movimentos percebemos como é triste a solidão forçada, e entendemos melhor o abandono dos presos e dos excluídos. Somente quando nos impedem de nos aproximarmos dos nossos animais de estimação é que descobrimos a maravilha que é poder acariciá-los e abraçá-los.

Se, como dizia Saramago, no cotidiano somos cegos quando não apreciamos a força da liberdade, também, muitas vezes, amando não amamos e livres nos sentimos escravos. O que nos parece cansaço e castigo da rotina revela-se como o maior valor. Quando nos privam dessa cotidianidade nos sentimos escravos, porque o homem nasceu para ser livre.

Na obra Ensaio Sobre a Cegueira (Companhia das Letras), de Saramago, tão recordada nestes momentos de trevas mundiais, na qual uma cidade inteira fica cega e as pessoas enclausuradas, descobre-se melhor nossa insolidariedade e nosso egoísmo. O escritor é duro em seu romance ao fazer daqueles cegos a metáfora de uma sociedade onde cada um, nos momentos de perigo e angústia, pensa apenas em si mesmo.

A única que redime aquela situação perversa dos cegos é uma mulher, a esposa do médico, a única que não perdeu a visão e que se faz passar por cega para ajudar os que de fato são. Aquela mulher é representada hoje pelos italianos que usam suas vozes para, com suas notas doloridas, aliviar a solidão dos vizinhos.

Nestes momentos vividos por boa parte das pessoas do mundo, enclausuradas e presas pelo rigor do poder que as condena negando-lhes a liberdade de movimento, que a dor coletiva nos ajude a vencer nosso atávico egoísmo cotidiano, ao contrário dos cegos egoístas do romance de Saramago.

Que a tragédia do coronavírus consiga nos transformar no futuro em guias e ajuda amorosa dos novos cegos de uma sociedade que muitas vezes parece não saber onde caminhar e que, quando goza de liberdade, anseia pela escravidão.

Que a dor de hoje se transforme em tomada de consciência de que vale mais a liberdade das aves do céu que a escravidão que nos impomos quando somos livres. Que o mundo não caia na tentação dos escravos que Moisés havia tirado da escravidão do Egito, que, enquanto eram conduzidos pelo deserto rumo à liberdade, continuavam preferindo as cebolas e os alhos do tempo da escravidão ao maná que Deus lhes enviava do céu. Não existe maior bem neste planeta do que a liberdade que nos permite amar e sofrer sem sucumbir.

E ante a catástrofe do coronavírus, que poderia nos alcançar a todos, que se rompam neste país as trincheiras entre bolsonaristas e lulistas para nos sentirmos solidários numa mesma preocupação.

Na dor e na calamidade coletiva, sentimos que somos menos desiguais do que pensamos. E que, no fim das contas, as lágrimas não têm ideologia.

Mais informações

Um mapa do risco no mundo (Pesquisa Fapesp)

Com exceção do Japão, os países pobres e em desenvolvimento são os mais vulneráveis a desastres naturais 


Por estar sujeito a fortes terremotos e inundações causadas por tsunamis, o Japão é o único país desenvolvido que apresenta risco muito alto de ser afetado por cataclismos, segundo a edição de 2016 do World Risk Report, publicação organizada pela Universidade das Nações Unidas, agência alemã Alliance Development Works e Universidade de Stuttgart. A nação asiática figura na 17ª posição do índice mundial de risco a desastres, que classifica 171 países em função da possibilidade de serem alvo de cinco tipos de eventos extremos: secas, inundações, ciclones ou tempestades, terremotos e aumento do nível do mar.

O índice lista as áreas do globo em ordem decrescente de vulnerabilidade a desastres e os separa em cinco categorias. Cada uma delas é composta por 20% do total de países, que são classificados como sendo de risco muito alto, alto, médio, baixo ou muito baixo. O indicador final é calculado por meio da análise de 28 parâmetros geoclimáticos e socioeconômicos, como a quantidade de pessoas expostas a desastres, a renda e a educação da população, a capacidade de mitigar o impacto de eventos extremos e de se adaptar a mudanças.

Vanuatu, um pequeno arquipélago do Pacífico sul distante 1.700 quilômetros a leste da Austrália, com 250 mil habitantes, é o país mais arriscado do mundo, o número 1 do índice. Está sujeito a terremotos, ciclones e pode ser coberto pelas águas se o nível do mar aumentar. Isso sem contar o vulcanismo, que não entra no cálculo do índice. O segundo lugar é ocupado por Tonga, um arquipélago da Polinésia, e o terceiro, pelas Filipinas. O Haiti, onde o furacão Matthew matou 1.300 pessoas e desalojou 35 mil em outubro, aparece em 21º lugar da lista. O Brasil ocupa a 123ª posição e está classificado na categoria dos países de baixo risco, como os Estados Unidos, a Itália, a Argentina e o Reino Unido. “Nenhum índice baseado em desastres naturais é perfeito”, comenta Lucí Hidalgo Nunes, da Unicamp. “De acordo com as variáveis usadas e o peso dado a elas, as classificações mudam. Mas, certamente, o Brasil não é um dos países em pior situação.”

Visual Perception System Unconsciously Affects Our Preferences (Science Daily)

ScienceDaily (May 23, 2012) — When grabbing a coffee mug out of a cluttered cabinet or choosing a pen to quickly sign a document, what brain processes guide your choices?

New research from Carnegie Mellon University’s Center for the Neural Basis of Cognition (CNBC) shows that the brain’s visual perception system automatically and unconsciously guides decision-making through valence perception. Published in the journal Frontiers in Psychology, the review hypothesizes that valence, which can be defined as the positive or negative information automatically perceived in the majority of visual information, integrates visual features and associations from experience with similar objects or features. In other words, it is the process that allows our brains to rapidly make choices between similar objects.

The findings offer important insights into consumer behavior in ways that traditional consumer marketing focus groups cannot address. For example, asking individuals to react to package designs, ads or logos is simply ineffective. Instead, companies can use this type of brain science to more effectively assess how unconscious visual valence perception contributes to consumer behavior.

To transfer the research’s scientific application to the online video market, the CMU research team is in the process of founding the start-up company neonlabs through the support of the National Science Foundation (NSF) Innovation Corps (I-Corps).

“This basic research into how visual object recognition interacts with and is influenced by affect paints a much richer picture of how we see objects,” said Michael J. Tarr, the George A. and Helen Dunham Cowan Professor of Cognitive Neuroscience and co-director of the CNBC. “What we now know is that common, household objects carry subtle positive or negative valences and that these valences have an impact on our day-to-day behavior.”

Tarr added that the NSF I-Corps program has been instrumental in helping the neonlabs’ team take this basic idea and teaching them how to turn it into a viable company. “The I-Corps program gave us unprecedented access to highly successful, experienced entrepreneurs and venture capitalists who provided incredibly valuable feedback throughout the development process,” he said.

NSF established I-Corps for the sole purpose of assessing the readiness of transitioning new scientific opportunities into valuable products through a public-private partnership. The CMU team of Tarr, Sophie Lebrecht, a CNBC and Tepper School of Business postdoctoral fellow, Babs Carryer, an embedded entrepreneur at CMU’s Project Olympus, and Thomas Kubilius, president of Pittsburgh-based Bright Innovation and adjunct professor of design at CMU, were awarded a $50,000, six-month grant to investigate how understanding valence perception could be used to make better consumer marketing decisions. They are launching neonlabs to apply their model of visual preference to increase click rates on online videos, by identifying the most visually appealing thumbnail from a stream of video. The web-based software product selects a thumbnail based on neuroimaging data on object perception and valence, crowd sourced behavioral data and proprietary computational analyses of large amounts of video streams.

“Everything you see, you automatically dislike or like, prefer or don’t prefer, in part, because of valence perception,” said Lebrecht, lead author of the study and the entrepreneurial lead for the I-Corps grant. “Valence links what we see in the world to how we make decisions.”

Lebrecht continued, “Talking with companies such as YouTube and Hulu, we realized that they are looking for ways to keep users on their sites longer by clicking to watch more videos. Thumbnails are a huge problem for any online video publisher, and our research fits perfectly with this problem. Our approach streamlines the process and chooses the screenshot that is the most visually appealing based on science, which will in the end result in more user clicks.”