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Thousands of Chimp Vocal Recordings Reveal a Hidden Language We Never Knew About (Science Alert)


24 MAY 2022

A common chimpanzee vocalizing. (Andyworks/Getty Images)

We humans like to think our mastery of language sets us apart from the communication abilities of other animals, but an eye-opening new analysis of chimpanzees might force a rethink on just how unique our powers of speech really are.

In a new study, researchers analyzed almost 5,000 recordings of wild adult chimpanzee calls in Taï National Park in Côte d’Ivoire (aka Ivory Coast).

When they examined the structure of the calls captured on the recordings, they were surprised to find 390 unique vocal sequences – much like different kinds of sentences, assembled from combinations of different call types.

Compared to the virtually endless possibilities of human sentence construction, 390 distinct sequences might not sound overly verbose.

Yet, until now, nobody really knew that non-human primates had so many different things to say to each other – because we’ve never quantified their communication capabilities to such a thorough extent.

“Our findings highlight a vocal communication system in chimpanzees that is much more complex and structured than previously thought,” says animal researcher Tatiana Bortolato from the Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology in Germany.

In the study, the researchers wanted to measure how chimpanzees combine single-use calls into sequences, order those calls within the sequences, and recombine independent sequences into even longer sequences.

While call combinations of chimpanzees have been studied before, until now the sequences that make up their whole vocal repertoire had never been subjected to a broad quantitative analysis.

To rectify this, the team captured 900 hours of vocal recordings made by 46 wild mature western chimpanzees (Pan troglodytes verus), belonging to three different chimp communities in Taï National Park.

In analyzing the vocalizations, the researchers identified how vocal calls could be uttered singularly, combined in two-unit sequences (bigrams), or three-unit sequences (trigrams). They also mapped networks of how these utterances were combined, as well as examining how different kinds of frequent vocalizations were ordered and recombined (for example, bigrams within trigrams).

In total, 12 different call types were identified (including grunts, pants, hoos, barks, screams, and whimpers, among others), which appeared to mean different things, depending on how they were used, but also upon the context in which the communication took place.

“Single grunts, for example, are predominantly emitted at food, whereas panted grunts are predominantly emitted as a submissive greeting vocalization,” the researchers explain in their paper, led by co-first authors Cédric Girard-Buttoz and Emiliano Zaccarella.

“Single hoos are emitted to threats, but panted hoos are used in inter-party communication.”

In total, the researchers found these different kinds of calls could be combined in various ways to make up 390 different kinds of sequences, which they say may actually be an underestimation, given new vocalization sequences were still being found as the researchers hit their limit of field recordings.

Even so, the data so far suggest chimpanzee communication is much more complex than we realized, which has implications for the sophistication of meanings generated in their utterances (as well as giving new clues into the origins of human language).

“The chimpanzee vocal system, consisting of 12 call types used flexibly as single units, or within bigrams, trigrams or longer sequences, offers the potential to encode hundreds of different meanings,” the researchers write.

“Whilst this possibility is substantially less than the infinite number of different meanings that can be generated by human language, it nonetheless offers a structure that goes beyond that traditionally considered likely in primate systems.”

The next step, the team says, will be to record even larger datasets of chimpanzee calls, to try to assess just how the diversity and ordering of uttered sequences relates to versatile meaning generation, which wasn’t considered in this study.

There’s lots more to be said, in other words – by both chimpanzees and scientists alike.

“This is the first study in a larger project,” explains senior author Catherine Crockford, a director of research at the Institute for Cognitive Science at CNRS, in France.

“By studying the rich complexity of the vocal sequences of wild chimpanzees, a socially complex species like humans, we expect to bring fresh insight into understanding where we come from and how our unique language evolved.”

The findings are reported in Communications Biology.

Chimps Catch Insects to Put on Wounds. Is It Folk Medicine? (New York Times)

Nicholas Bakalar


They don’t eat the bugs, and they’re definitely applying them to wounds, so some scientists think the primates may be treating one another’s injuries.
A chimp, Suzee, catches an insect and puts it on a wound on the foot of her son, Sia. Video by Alessandra Mascaro. Credit: Tobias Deschner

Feb. 7, 2022

A chimp, Suzee, catches an insect and puts it on a wound on the foot of her son, Sia. Video by Alessandra Mascaro. Credit: Tobias Deschner

Chimpanzees design and use tools. That is well known. But is it possible that they also use medicines to treat their own and others’ injuries? A new report suggests they do.

Since 2005, researchers have been studying a community of 45 chimpanzees in the Loango National Park in Gabon, on the west coast of Africa. Over a period of 15 months, from November 2019 to February 2021, the researchers saw 76 open wounds on 22 different chimpanzees. In 19 instances they watched a chimp performing what looked like self-treatment of the wound using an insect as a salve. In a few instances, one chimp appeared to treat another. The scientists published their observations in the journal Current Biology on Monday.

The procedure was similar each time. First, the chimps caught a flying insect; then they immobilized it by squeezing it between their lips. They placed the insect on the wound, moving it around with their fingertips. Finally, they took the insect out, using either their mouths or their fingers. Often, they put the insect in the wound and took it out several times.

The researchers do not know what insect the chimps were using, or precisely how it may help heal a wound. They do know that the bugs are small flying insects, dark in color. There’s no evidence that the chimps are eating the insects — they are definitely squeezing them with their lips and then applying them to the wounds.

There have been other reports of self-medication in animals, including dogs and cats that eat grass or plants, probably to help them vomit, and bears and deer that consume medicinal plants, apparently to self-medicate. Orangutans have been seen applying plant material to soothe muscle injuries. But the researchers know of no previous report of nonhuman mammals using insects for a medicinal purpose.

In three instances, the researchers saw chimps using the technique on another chimp. In one case, they saw an adult female named Carol grooming around a flesh wound on the leg of an adult male, Littlegrey. She grabbed an insect, and gave it to Littlegrey, who put it between his lips, and transferred it to his wound. Later, Carol and another adult male were seen moving the insect around on Littlegrey’s wound. Another adult male approached, took the insect out of the wound, put it between his own lips, then reapplied it to Littlegrey’s leg.

One chimp, an adult male named Freddy, was a particularly enthusiastic user of insect medicine, treating himself numerous times for injuries of his head, both arms, his lower back, his left wrist and his penis. One day, the researchers watched him treat himself twice for the same arm wound. The researchers don’t know how Freddy got these injuries, but some of them probably involved fighting with other males.

There are some animals that cooperate with others in similar ways, said Simone Pika, who leads an animal cognition lab at the University of Osnabrück in Germany and is an author of the study. “But we don’t know of any other instances in mammals,” she said. “This may be a learned behavior that exists only in this group. We don’t know if our chimps are special in this regard.”

Aaron Sandel, an anthropologist at the University of Texas, Austin, found the work valuable, but at the same time expressed some doubts. “They don’t offer an alternative explanation for the behavior, and they make no connection to what insect it might be,” he said. “The jump to a potential medical function? That’s a stretch at this point.”

Still, he said, “attending to their own wounds or the wounds of others using a tool, another object — that’s very rare.” Their documentation of chimps paying such attention to other chimps is, he added, “an important contribution to the study of social behavior in apes. And it’s still interesting to ask whether there is empathy involved in this, as it is in humans.”

In some forms of ape social behavior, it is clear that there is an exchange of value. For example, grooming another chimp provides relief from parasites for the groomed animal, but also an insect snack for the groomer. But in the instances she observed, Dr. Pika said, the chimp gets nothing tangible in return. To her, this shows the apes are engaging in an act that increases “the welfare of another being,” and teaches us more about the primates’ social relationships.

“With every field site we learn more about chimps,” she said. “They really surprise us.”

Nós podemos aprender muito sobre tolerância com outros primatas, diz ensaísta (Folha de S.Paulo)

Leão Serva, 2 de julho de 2021

Primatologista Frans De Waal fala sobre a inteligência e as emoções dos macacos

O encontro entre a chimpanzé idosa, dias antes de morrer, e seu amigo da vida toda, cientista também idoso, é uma cena inesquecível: a alegria irradiante de Mama, 59, ao abraçar o primatologista Jan Van Hooff, já octogenário, é um gesto reconhecível por milhões de espectadores do Youtube, em todos os cantos do planeta.

O ensaísta Frans de Waal, autor de best-sellers como “A Era da Empatia” e outros estudos sobre comportamentos e emoções dos macacos, usou a cena como mote e título de seu novo livro, “O Último Abraço da Matriarca” (Zahar, 452 págs.).

De Waal foi aluno de Van Hoof e conhecia muito bem Mama, a quem ele estudou e acompanhou por meio século de estudos do comportamento animal.

Como em seus outros livros, o conteúdo é um permanente diálogo entre o comportamento animal e o dos homens. Os chimpanzés e bonobos, que ele define como nossos “parentes” mais próximos, são usados para entender comportamentos humanos e destacar aquelas características que perdemos ou esquecemos ao longo do processo evolutivo.

Algumas delas, qualidades essenciais, atualíssimas, como a tolerância com os indivíduos que tem comportamentos diferentes.

Nesta entrevista, ele antecipa que seu novo livro terá como tema a questão de gêneros nas sociedades de primatas. E antecipa uma conclusão: “Creio que nós humanos podemos aprender muito sobre tolerância com eles”.

A revista “National Geographic” recentemente publicou uma capa sobre os chimpanzés cujo título era: ‘Sapiens?’, com uma interrogação. O senhor crê que os grandes primatas são sapiens?
Eles são muito inteligentes e nós, humanos, nos orgulhamos de nossa inteligência também. Mas quanto mais estudamos e aprendemos sobre os chimpanzés ao longo dos últimos 25 anos, mais encontramos manifestações do mesmo tipo de inteligência. Por exemplo, os chimpanzés são capazes de pensar adiante, podem pensar no futuro, podem planejar o futuro. Também pensam no passado, se lembram de eventos específicos do passado. Eles testar coisas, criar ferramentas e podem se reconhecer no espelho. Então, existem muitos sinais de que eles têm alto nível de inteligência, que os diferencia dos outros animais.

Em seus livros, o senhor descreve vários rituais e formas de mediação de conflitos entre chimpanzés, como fazer cafuné após uma briga. Quais são as formas similares com que os humanos fazem isso?
Por exemplo, depois de uma briga, eles se beijam e se abraçam. Normalmente, depois de 10 minutos eles se aproximam e têm algum contato e depois disso eles fazem carinhos como cafunés. Nós humanos normalmente somos menos físicos: pedimos desculpas, dizemos alguma coisa ou fazemos algo gentil, como trazer um café, como forma de reconciliação. Mas é claro que se for em uma família, pode ter também uma dimensão física, pode ser até sexual, como acontece em certas espécies de primatas. E abraçar e beijar são comportamentos muito humanos e os humanos também fazem isso.

Então, qual é a principal diferença entre os humanos e os outros primatas?
Há muitas semelhanças entre os pontos básicos de nossa inteligência humana e a desses animais. Há uma área em que temos uma diferença, que é a linguagem. É claro que os macacos se comunicam, como outros animais também, eles têm sinais que fazem uns para os outros. Mas, a comunicação simbólica, que pode se desenvolver, mudar, variar, pois o homem tem tantas linguagens diferentes, essa é uma propriedade unicamente humana. E é uma capacidade muito importante, porque podemos nos comunicar com pessoas que estão à distância, como estávamos fazendo agora, sobre coisas que não estão nem aqui e nem aí, isso é algo impossível para outros animais.

Pensando no caso da gorila Koko, que tinha domínio da língua de sinais e com ela se comunicava com humanos, o senhor diria que ela tinha um domínio humano da linguagem?
Não, eu não diria isso. Veja, existem hoje muitos macacos treinados para compreender as línguas de sinais e gestos com as mãos, inclusive comunicação simbólica. Mas os resultados são realmente desapontadores. Eles podem fazer algumas coisas, podem aprender uma centena de símbolos, mas a comunicação com eles continua sendo muito limitada. É mais limitada do que aquela que você pode ter com uma criança de dois anos, aproximadamente. Então, os experimentos de linguagem com macacos já não são muito populares, porque não apresentaram bons resultados.

Suponha que um casal humano tenha um filho e no mesmo momento adote um bebê chimpanzé e decida criar os dois juntos como filhos e irmãos. Até quando o desenvolvimento deles será idêntico?
Essa é uma pergunta interessante, porque pessoas já tentaram isso. Houve famílias nas décadas de 1950 e 1960 que tentaram criar seus filhos na companhia de bebês chimpanzés. O curioso é que esses projetos foram interrompidos porque as crianças humanas começaram a imitar os macacos, ao invés do contrário. As crianças começaram a se comportar como chimpanzés, pulando pra cima e pra baixo e grunhindo como macacos, por isso o programa foi interrompido. Mas os filhotes de macacos, se criados em uma família de humanos, eles fazem muitas das mesmas coisas: eles vêm televisão, gostam de jogar jogos. Algumas vezes eles se comportam fora das regras humanas, escalam as cortinas, sobem no telhado, coisa que as pessoas não gostam nada. Mas, em geral, quando são novos, eles se comportaram como crianças e brincam como crianças.

É correto dizer que só os humanos matam por razões como vingança, ódio, rancor, ambição, inveja e outras razões que não estão ligadas à alimentação ou ao instinto de sobrevivência?
Eu creio que isso seja verdade, porque chimpanzés são animais muito agressivos e eles podem algumas vezes matar uns aos outros por poder, por exemplo, disputa de comando sobre o grupo ou por território, quando eles defendem seus territórios contra outros. Nós temos um outro parente próximo, o bonobo. Eles são tão próximos de nós quanto os chimpanzés. Eles são muito mais amigáveis, não são tão agressivos. Mas há espécies de primatas que matam por outras questões que não só por alimento, sobrevivência ou coisas como essas.

Eu entendo que os chimpanzés tendem a resolver seus conflitos brigando, enquanto os bonobos têm uma diplomacia mais relacionada à sexualidade e à afetividade. O senhor diria que os homens têm um lado chimpanzé mais desenvolvido ou temos características desses dois parentes, dessas duas tendências?
Nós temos os dois lados: nós podemos ser eróticos e sexuais como os bonobos mas também podemos nos tornar violentos como os chimpanzés. Entre os chimpanzés, os homens são os dominantes enquanto os bonobos são dominados pelas mulheres. Por isso algumas pessoas dizem que somos mais parecidos com os chimpanzés. Eu não tenho essa certeza, eu acredito que temos muito da empatia e da sexualidade dos bonobos. Então, eu creio que somos uma mistura das duas espécies. Além disso, nós temos nossa própria evolução, a evolução humana, que se desenvolve há muito tempo. Nós desenvolvemos coisas novas, como a linguagem e o modelo de famílias, formadas por Pai, Mãe e crianças. Isso não vemos em nenhum outro macaco.

Em seus livros o senhor mostra que os macacos são capazes de entender a linguagem corporal dos outros, muito mais do que nós humanos conseguimos. O senhor acredita que o predomínio da linguagem verbal deteriorou nossa capacidade de entender as expressões do corpo?
É uma questão interessante: nós humanos confiamos tanto na linguagem verbal, prestamos tanta atenção ao que uma pessoa diz que muitas vezes esquecemos o quanto somos sensíveis a questões como a expressão facial, o tom de voz, o corpo. Nós somos de fato muito bons na leitura da linguagem corporal mas muitas vezes esquecemos isso. Por exemplo: quando eu vejo debates entre políticos na TV, frequentemente tiro o som, não quero ouvir o que eles dizem porque eles estão sempre mentindo, quero apenas ver sua linguagem corporal, que ela é muito mais informativa do que a linguagem verbal.

E ao observá-lo, o senhor diria que Donald Trump é um macho alfa, se comporta como um líder chimpanzé?
O problema com isso é que eu usei a expressão “macho alfa” para definir machos chimpanzés e muitos dos “machos alfa” que eu conheço são bons líderes: eles mantêm o grupo unido, eles unem as partes quando se dividem, garantem a preservação da ordem na sociedade, eles têm empatia pelos outros. Essas são qualidades que muitos líderes do mundo humano não têm. Nós os chamamos algumas vezes de “alfa” porque eles são dominantes, eles comandam a cena política mas não agem como “machos alfa” em termos de liderança. Liderança, e isso vale também para as mulheres, que podem ser líderes também, é juntar as partes, mantê-las unidas, preservar a ordem na sociedade e nem todos os “machos alfa” são bons nisso.

Seus livros costumam tratar das emoções dos animais e suas relações com as emoções e comportamentos humanos. Quanto nós podemos aprender com os macacos e com isso obter um comportamento melhor de nossa sociedade?
Meus livros não dizem como organizar uma sociedade humana, porque eu falo sobre bonobos, chimpanzés e outros primatas. Eu não sinto que podemos tomar lições diretamente daí. Mas o que eu posso dizer é que a psicologia humana é muito antiga. Nós costumamos pensar que inventamos tudo. De fato nós inventamos muitas coisas de tecnologia: o telefone celular, o avião etc. Mas nosso comportamento e nossa psicologia são muito antigos. Então, a mensagem dos meus livros é que muitas das tendências que nós temos são ancestrais, elas são como as dos primatas. E nesse sentido é que podemos aprender com os primatas. Podemos aprender que em suas comunidades eles resolvem conflitos, são muito bons em se reconciliar depois, em dividir alimentos… Essas são coisas que podemos aprender com os animais.

Seu livro “A Era da Empatia” me deixou a impressão de que o senhor tem o desejo de empoderar o lado bonobo que temos dentro de nós humanos. Estou certo?
Empatia é uma característica muito antiga dos mamíferos. Muitos mamíferos têm empatia, seu cachorro tem empatia. Os cientistas fizeram experiências: pediram para os adultos em uma família chorarem, para observar como os cachorros e as crianças reagem. E ambos reagem procurando se aproximar da pessoa que está chorando para consolá-la e dar conforto. Essa é uma atitude de empatia que podemos observar em todos os mamíferos. Nós humanos temos uma enorme capacidade de exercer a empatia, mas às vezes nos esquecemos disso. Especialmente, com estranhos, com gente de fora de nosso círculo, nós às vezes não revelamos esse tipo de empatia.

Falando da cena que serve de título a seu livro, o abraço final da chimpanzé Mama e do cientista que ela conheceu a vida toda: ela sabia que estava morrendo, que iria morrer em duas semanas? Os chimpanzés enfrentam a morte?
Nesta cena, meu professor, Jan van Hooff, com oitenta anos, se aproximou da chimpanzé Mama, que estava com 59 anos e estava morrendo. Ele entrou em sua jaula; ela vivia em uma área grande, com um grande grupo de chimpanzés, mas dormia em uma jaula. Ele entrou na jaula, o que nós nunca, nunca fazemos porque os macacos são muito mais fortes do que nós. Mas ele fez isso, porque ela estava morrendo. E ela o cumprimentou com um abraço. Ele sabia que ela iria morrer, estava muito fraca, e nós a conhecíamos muito bem. E ela logo o acolheu, o abraçou. O professor Van Hooff entrou lá sabendo que ela estava morrendo, mas não sabemos se ela sabia que ia morrer. Nós não sabemos se os animais têm um senso de mortalidade. Ela evidentemente sabia que estava fraca, mas não podemos afirmar que ela tinha consciência da morte. O encontro era uma oportunidade do professor se despedir dela, não sabemos se ela via aquele momento do mesmo jeito. O motivo de eu trazer esse encontro para o título do livro foi porque aquele momento, além de deixar as pessoas muito emocionadas, nos deixa muito surpresos: como os gestos são parecidos com gestos humanos, como suas expressões são parecidas com humanas. E essa reação das pessoas me surpreendeu. Nós estamos dizendo há cerca de 50 anos que os bonobos e chimpanzés são muito próximos dos seres humanos; então por que as pessoas ainda se surpreendem com suas emoções e suas expressões que parece humanas? Então por isso decidi tomar essa cena para explicar que todas as expressões faciais que nós humanos temos bem como todas as emoções que temos podem ser encontradas em nossos parentes próximos, os primatas.

Em seu livro você narra a história de uma mãe chimpanzé cujo filhote morre e ela segue carregando seu corpo por um longo período. Ela achava que ele estava vivo ou fingia que ele estava vivo?
Isso acontece com frequência. Os laços entre mãe e filho são muito fortes. Então, quando a criança morre, as mães não os abandonam. Isso é verdade com humanos, com orcas e golfinhos, ocorre com os primatas. As mães carregam os corpos de seus bebês mortos com elas. Eu penso que para elas é uma forma de manter o contato com eles. Eu acho que sim, elas sabem que seus filhos morreram, elas sabem que ele está morto, mesmo assim querem mantê-los juntos. Creio que isso é se deve à força dos laços fortíssimos entre eles e essa é uma forma de tornar gradual o processo de separação.

Podemos dizer que humanos demonstram isso com fotos e outros objetos?
Entre humanos, nós esperamos que a mãe, quando o filho morre, se separe do corpo. Mas muitas mães têm a tendência de segurá-lo e provavelmente elas manifestam isso mantendo as memórias vivas. Nunca é uma separação completa. Quando perdemos uma pessoa, nunca nos separamos completamente dela.

O senhor tem um livro inédito no Brasil cujo título é uma pergunta: “Somos Inteligentes o Suficiente para Entender Como os Animais são Inteligentes” (Are We Smart Enough to Know How Smart Animals Are, 2016)? Qual é sua resposta: somos?
Há um longo tempo nas pesquisas em inteligência animal durante a qual nós, humanos, apresentamos desafios muito simples para os animais. Tipo: colocamos um rato em uma caixa e o rato tem que apertar várias vezes uma alavanca para receber recompensas por isso e essa é a forma como testamos sua inteligência. Mas o rato é um animal muito mais inteligente do que isso, ele pode fazer muito mais coisas do que apertar uma alavanca. Então, nós não temos sido muito inteligentes no jeito de testar a inteligência animal. Especialmente com os macacos, os elefantes, os golfinhos, esses animais muito inteligentes, nós não devemos submetê-los a testes simples, devemos fazer testes apropriados para suas capacidades. Algumas vezes é muito difícil; por exemplo, a capacidade do olfato de um elefante é cem vezes maior do que a de um cachorro, que é cem vezes melhor do que nós somos. Então, temos que fazer testes que desafiem o olfato do elefante, mas isso é muito difícil criarmos, porque somos uma espécie muito visual. É complicado para os humanos trabalharem no mesmo nível das capacidades desses animais.

O sermos visuais e verbais reduz as outras dimensões de nossa inteligência?
Sim. Por exemplo, o senso de localização dos morcegos, que permite que eles voem no escuro e capturem insetos, é uma capacidade muito complexa, mas nós humanos não somos muito interessados nisso. Nós somos interessados no uso de ferramentas, em linguagens, porque somos muito bons nisso. As coisas que os morcegos fazem não nos interessam muito, porque não temos essas capacidades. Nós humanos somos muito antropocêntricos, temos viés humanos, admiramos como somos inteligentes. Então, pesquisamos o uso de ferramentas e as linguagens dos outros animais, porque somos bons nisso.

O senso comum criado pela influência das religiões diz que a linguagem é um monopólio do homem, um dom concedido unicamente ao homem. O senhor diria que nos próximos 25 anos poderemos ter surpresas nesse campo, quanto à capacidade de comunicação dos outros seres vivos?
Os animais nos têm surpreendido ao longo dos últimos 25 anos. Todos os tipos de domínios, todos os estudos têm demonstrado isso. E há animais que têm formas de comunicação muito complexas, mesmo que não sejam como a nossa linguagem, mas tipos diferentes. Por exemplo: golfinhos têm muitos sons, embaixo d’água, que nós humanos temos dificuldade de ouvir, mas com sensores temos condições de ouvir e gravar, que revelam uma comunicação complexa. E quem consegue entender o que está acontecendo ali? Por isso, eu creio que sim, vamos nos surpreender com as descobertas que faremos sobre a sofisticação da comunicação de outros animais, que pode não ser exatamente como a linguagem humana mas ser muito complexa. Então, eu não creio que sejamos os únicos animais com capacidade de comunicar coisas complicadas uns para os outros.

O senhor tem um vídeo muito popular no Youtube que mostra um macaco que se irrita por ter recebido uma recompensa pior que outro indivíduo ao realizar a mesma tarefa. Lutar por justiça é uma característica primata, antes de ser humana?
Nesse vídeo há dois macacos-prego, que é uma espécie que existe no Brasil, um recebe passas ao realizar a tarefa e o outro recebe pedaços de pepino cortado. Normalmente, se você dá pepinos aos dois macacos, eles vão achar ótimo. Mas se você dá passas a um e pepino para o outro, o que recebe o pepino vai ficar muito bravo. Nós chamamos isso de aversão pela desigualdade mas você pode chamar de senso de justiça. Eles são sensíveis quanto ao que recebem pelo que realizam, em comparação com o que outra pessoa recebe. Eu creio que isso é a raiz do senso de justiça na sociedade humana. Nós também ficamos irritados se alguém ganha um pagamento maior pelo mesmo trabalho.

O senhor já está trabalhando em um novo livro?
Sim, estou trabalhando em um livro sobre gênero, as diferenças entre os sexos. Em todos os primatas vemos diferenças, como nas sociedades humanas. Eu estou estudando isso.

Há outras espécies de primatas em que se pode encontrar mais de dois gêneros?
Sim, há sempre indivíduos em sociedades primatas que são diferentes dos outros. Por exemplo: fêmeas que agem mais como machos ou machos que agem mais como fêmeas; há também indivíduos que não se encaixam em nenhum desses estereótipos. Então, de fato, tipos de diferenças que observamos na sociedade humana aparecem também em outros animais.

Então podemos aprender também com os outros primatas sobre respeito aos transgêneros?
Eu também escrevi sobre homossexualidade entre os primatas. O mais interessante para mim é que eles toleram qualquer comportamento, sem qualquer problema. Eles não criam agitação em torno do assunto, não é uma questão importante. Se você tem um indivíduo em uma sociedade que não se comporta como outros machos do grupo, ninguém vai se perturbar por isso. Creio que nós humanos podemos aprender muito sobre tolerância com eles, sim.

Os motivos por trás da Guerra dos Chimpanzés, a única registrada entre animais (BBC Brasil)

9 abril 2018Três chimpanzés do Parque Nacional de Gombe nos anos 1970

GEZA TELEKI. A eleição de um macaco do norte do Parque Nacional de Gombe como macho alfa causou tensão na comunidade de chimpanzés e, principalmente, com dois rivais, Charlie e Hugh

A única guerra civil documentada entre chimpanzés selvagens começou com um assassinato brutal.

Era janeiro de 1974, e um chimpanzé chamado Godi fazia sua refeição, sozinho, nos galhos de uma árvore no Parque Nacional de Gombe, na Tanzânia.

Mas Godi não reparou que, enquanto comia, oito macacos o rodearam. “Ele pulou da árvore e correu, mas eles o agarraram”, disse o primatologista britânico Richard Wrangham ao documentário da BBC The Demonic Ape (O Macaco Demoníaco, em tradução livre).”Um deles conseguiu agarrar um de seus pés, outro lhe prendeu pela mão. Ele foi imobilizado e surrado. O ataque durou mais de cinco minutos e, quando o deixaram, ele mal conseguia se mover.

“Godi nunca mais foi visto.

O episódio é conhecido como o início do que a famosa primatologista britânica Jane Goodall chamou de “A Guerra dos 4 Anos”, o conflito que dividiu uma comunidade de chimpanzés em Gombe e desatou uma onda de assassinatos e violência que, desde então, nunca mais foi registrada.

Mão de um chimpanzé

GETTY IMAGES. O assassinato brutal do primata Godi marcou o início da sangrenta “Guerra de 4 anos” dos chimpanzés em Gombe

No entanto, o motivo exato e a causa da divisão são um “eterno mistério”, disse Joseph Feldblum, professor de antropologia evolutiva da Universidade de Duke, nos Estados Unidos, em um comunicado da instituição.

No mês passado, Feldblum liderou um estudo publicado na revista científica American Journal of Physical Anthropology que revela a história de “poder, ambição e ciúmes” que deu origem à guerra entre os primatas.


Macacos e humanos

Feldblum está há 25 anos arquivando e digitalizando as anotações que Goodall fez durante seus mais de 55 anos vivendo no Parque Nacional de Gombe.

A primatologista, que na última terça-feira completou 84 anos, mudou tudo o que acreditávamos saber sobre os chimpanzés (e sobre os seres humanos) ao descobrir que esses macacos fabricavam e usavam ferramentas, tinham uma linguagem primitiva e eram capazes de entender o que seus pares pensavam.

Mas Goodall também descobriu a crueldade que esses animais podiam demonstrar.

Jane Goodall com seu famoso boneco em 2018

GETTY IMAGES. A primatologista Jane Goodall, que lidera uma fundação de pesquisa e conservação com seu nome, acompanhou toda a guerra dos chimpanzés nos anos 1970

Foram quatro anos documentando saques, surras e assassinatos entre as facções Kasakela e Kahama, que ficavam ao norte e ao sul do parque, respectivamente.

Nesse tempo, por exemplo, um terço das mortes de chimpanzés machos em Gombe foram perpetreadas pelos próprios animais.

A guerra, disse Goodall no documentário da BBC, “só fez com que os chimpanzés se parecessem ainda mais conosco do que se pensava”.

A violência foi tão excessiva e única que alguns investigadores sugeriram que ela foi provocada involuntariamente pela própria Goodall, que montou uma estação de observação no local onde os animais recebiam alimentos.

De acordo com essas teorias, “as duas comunidades de chimpanzés poderiam ter existido o tempo todo ou estavam se dissolvendo quando Goodall começou sua pesquisa, e a estação de alimentação os reuniu em uma trégua temporária até que eles se separaram novamente”, disse o comunicado da Universidade de Duke.

“Mas os novos resultados de uma equipe de Duke e da Universidade Estadual do Arizona sugerem que alguma coisa a mais estava acontecendo.”

Chimpanzés brigando

GETTY IMAGES. Os chimpanzés são capazes de violência, mas pesquisadores dizem que o ocorrido entre 1974 e 1978 excedeu todos os registros de brutalidade


Amigos e inimigos

No novo estudo, os pesquisadores analisaram as mudanças nas alianças entre 19 chimpanzés machos durante os sete anos anteriores à guerra.

Para isso, elaboraram mapas detalhados das redes sociais dos primatas, nas quais os machos eram considerados amigos se fossem vistos chegando juntos à estação de alimentação com maior frequência.

“Sua análise sugere que, durante os primeiros anos, entre 1967 e 1970, os machos do grupo original estavam misturados”, disse Duke.

Foi aí que a comunidade começou a se dividir: enquanto alguns passavam mais tempo no norte, outros estavam a maior parte do tempo no sul.

Em 1972, a socialização entre os machos já ocorria exclusivamente dentro das facções Kasakela ou Kahama.

Silhueta de um chimpanzé

GETTY IMAGES. Ao ver chegar os macacos do sul, os do norte “subiam nas árvores, havia muitos gritos e demonstrações de poder”, diz um novo estudo sobre o episódio

Ao se encontrarem, eles começavam a atirar galhos uns nos outros, a gritar ou fazer outras demonstrações de força.

“Escutávamos gritos do sul e dizíamos: ‘Os machos do sul estão vindo!'”, relembra Anne Pusey, professora de antropologia evolutiva da Universidade de Duke que esteve em Gombe com Goodall e é coautora do estudo atual.

“Nessa hora, todos os machos do norte subiam nas árvores e ouvíamos muitos gritos e demonstrações de poder.”

Três suspeitos

A partir do momento que ocorreu a divisão entre os grupos, os pesquisadores acreditam que o conflito surgiu por causa de “uma luta pelo poder entre três machos de alta categoria”: Humphrey, um macho alfa recém-coroado pelo grupo do norte, e seus rivais do sul, Charlie e Hugh.

Chimpanzé sofrendo

GETTY IMAGES. Violência entre três machos líderes afetou toda a rede de vínculos sociais, sem distinguir idade nem sexo

“Humphrey era grande e se sabia que ele atirava pedras, o que era assustador. Ele conseguia intimidar Charlie e Hugh separadamente, mas, quando estavam juntos, ele se mantinha fora do caminho”, diz Pussey no comunicado da universidade.

Durante quatro anos, o grupo de Humphrey destruiu o grupo do sul, e diversos machos “rebeldes” morreram ou desapareceram. O maior dos grupos invadia sistemativamente o território alheio e, se encontrasse um chimpanzé rival, o atacava cruelmente e o deixava morrer em decorrência dos ferimentos.

De acordo com a pesquisa, a disponibilidade de fêmeas foi mais baixa do que o normal nesse período, o que provavelmente exacerbou a luta pelo domínio do território.

A violência, por sua vez, não se limitou a esses três machos rivais, mas afetou toda a rede de vínculos sociais dos primatas, sem distinguir idade nem sexo.

Os pesquisadores reconhecem que a falta de outros eventos semelhantes na natureza torna mais difícil comparar os novos resultados, mas o trabalho pode trazer certa paz a Goodall.

“A situação foi terrível”, disse a britânica, reconhecendo que sua estação de observação de fato pode ter “aumentado a violência” entre os primatas.

“Acho que a parte mais triste foi ter observado a sequência de eventos em que uma comunidade maior aniquilou por completo a menor e tomou seu território.”

New evidence of cultural diversification between neighboring chimpanzee communities (University of Cambridge)



For centuries it has been thought that culture is what distinguishes humans from other animals, but over the past decade this idea has been repeatedly called into question. Cultural variation has been identified in a growing number of species in recent years, ranging from primates to cetaceans. Chimpanzees, our closest living relatives, show the most diverse cultures aside from humans, most notably, in their use of a wide variety of tools.

The method traditionally used to establish the presence of culture in wild animals compares behavioural variation across populations and excludes all behavioural patterns that can be explained by genetic or environmental differences across sites. Nevertheless, it is impossible to conclusively rule out the influence of genetics and environmental conditions in geographically distant populations.

To circumnavigate this problem, researchers, led by Dr. Kathelijne Koops, took a new approach. “We compared neighbouring chimpanzee groups living under similar environmental conditions, which allows for the investigation of fine scale cultural differences, whilst keeping genetics constant,” said Koops.

She and colleagues from Kyoto University and Freie Universität Berlin compared the length of tools used for ‘ant-dipping’ between two neighbouring chimpanzee communities, M-group and S-group, in the Kalinzu Forest, Uganda. Dipping for army ants is one of the hallmark examples of culture in chimpanzees and involves the use of a stick to extract the highly aggressive army ants from their underground nests.

Previous research has shown that ant-dipping tool length varied across chimpanzee study sites in relation to the army ant species (Dorylus spp.) that were present. So Koops compared the availability of the different species of army ants and the length of dipping tools used in the two adjacent chimpanzee communities.

The researchers found that M-group tools were significantly longer than S-group tools, despite identical army ant species availability. Considering the lack of ecological differences between the two communities, the tool length difference was concluded to be cultural. “Our findings highlight how cultural knowledge can generate small-scale cultural diversification in neighbouring groups,” said Koops.

“Given the close evolutionary relationship between chimpanzees and humans, insights into what drives cultural diversification in our closest living relatives will in turn shed light on how cultural differences emerge and are maintained between adjacent groups in human societies,” said Koops, who conducted the work at Cambridge University’s Division of Biological Anthropology and at Zurich University’s Anthropological Institute and Museum.

The research is published today in the Nature journal Scientific Reports.

Chimpanzés caçadores dão pistas sobre os primeiros humanos (El País)

Primatas que usam lanças podem fornecer indícios sobre origem das sociedades humanas

 12 MAY 2015 – 18:14 BRT

Um velho chimpanzé bebe água em um lago, em Fongoli, no Senegal. / FRANS LANTING

Na quente savana senegalesa se encontra o único grupo de chimpanzés que usa lanças para caçar animais com os quais se alimenta. Um ou outro grupo de chimpanzés foi visto portando ferramentas para a captura de pequenos mamíferos, mas esses, na comunidade de Fongoli, caçam regularmente usando ramos afiados. Esse modo de conseguir alimento é um uso cultural consolidado para esse grupo de chimpanzés.

Além dessa inovação tecnológica, em Fongoli ocorre também uma novidade social que os distingue dos demais chimpanzés estudados na África: há mais tolerância, maior paridade dos sexos na caça e os machos mais corpulentos não passam com tanta frequência por cima dos interesses dos demais, valendo-se de sua força. Para os pesquisadores que vêm observando esse comportamento há uma década esses usos poderiam, além disso, oferecer pistas sobre a evolução dos ancestrais humanos.

“São a única população não humana conhecida que caça vertebrados com ferramentas de forma sistemática, por isso constituem uma fonte importante para a hipótese sobre o comportamento dos primeiros hominídeos, com base na analogia”, explicam os pesquisadores do estudo no qual formularam suas conclusões depois de dez anos observando as caçadas de Fongoli. Esse grupo, liderado pela antropóloga Jill Pruetz, considera que esses animais são um bom exemplo do que pode ser a origem dos primeiros primatas eretos sobre duas patas.

Os machos mais fortes dessa comunidade respeitam as fêmeas na caça

Na sociedade Fongoli as fêmeas realizam exatamente a metade das caçadas com lança. Graças à inovação tecnológica que representa a conversão de galhos em pequenas lanças com as quais se ajudam para caçar galagos – pequenos macacos muito comuns nesse entorno –, as fêmeas conseguem certa independência alimentar. Na comunidade de Gombe, que durante muitos anos foi estudada por Jane Goodall, os machos arcam com cerca de 90% do total das presas; em Fongoli, somente 70%. Além disso, em outros grupos de chimpanzés os machos mais fortes roubam uma de cada quatro presas caçadas pelas fêmeas (sem ferramentas): em Fongoli, apenas 5%.

Uma fêmea de chimpanzé apanha e examina um galho que usará para capturar sua presa. / J. PRUETZ

“Em Fongoli, quando uma fêmea ou um macho de baixo escalão captura uma presa, permitem que ele fique com ela e a coma. Em outros lugares, o macho alfa ou outro macho dominante costuma tomar-lhe a presa. Assim, as fêmeas obtêm pouco benefício da caça, se outro chimpanzé lhe tira sua presa”, afirma Pruetz. Ou seja, o respeito dos machos de Fongoli pelas presas obtidas por suas companheiras serviria de incentivo para que elas se decidam a ir à caça com mais frequência do que as de outras comunidades. Durante esses anos de observação, praticamente todos os chimpanzés do grupo – cerca de 30 indivíduos – caçaram com ferramentas,

O clima seco faz com que os macacos mais acessíveis em Fongoli sejam os pequenos galagos, e não os colobos vermelhos – os preferidos dos chimpanzés em outros lugares da África –, que são maiores e difíceis de capturar por outros que não sejam os machos mais rápidos e corpulentos. Quase todos os episódios de caça com lanças observados (três centenas) se deram nos meses úmidos, nos quais outras fontes de alimento são escassas.

A savana senegalesa, com poucas árvores, é um ecossistema que tem uma importante semelhança com o cenário em que evoluíram os ancestrais humanos. Ao contrário de outras comunidades africanas, os chimpanzés de Fongoli passam a maior parte do tempo no chão, e não entre os galhos. A excepcional forma de caça de Fongoli leva os pesquisadores a sugerir em seu estudo que os primeiros hominídeos provavelmente intensificaram o uso de ferramentas tecnológicas para superar as pressões ambientais, e que eram até mesmo “suficientemente sofisticados a ponto de aperfeiçoar ferramentas de caça”.

“Sabemos que o entorno tem um impacto importante no comportamento dos chimpanzés”, afirma o primatólogo Joseph Call, do Instituto Max Planck. “A distribuição das árvores determina o tipo de caça: onde a vegetação é mais frondosa, a caçada é mais cooperativa em relação a outros entornos nos quais é mais fácil seguir a presa, e eles são mais individualistas”, assinala Call.

No entanto, Call põe em dúvida que essas práticas de Fongoli possam ser consideradas caçadas com lança propriamente ditas, já que para ele lembram mais a captura de formigas e cupins usando palitos, algo mais comum entre os primatas. “A definição de caça que os pesquisadores estabelecem em seu estudo não se distingue muito do que fazem colocando um raminho em um orifício para conseguir insetos para comer”, diz Call. Os chimpanzés de Fongoli cutucam com paus os galagos quando eles se escondem em cavidades das árvores para forçá-los a sair e, uma vez fora, lhes arrancam a cabeça com uma mordida. “É algo que fica entre uma coisa e a outra”, argumenta.

Esses antropólogos acreditam que o achado permite pensar que os primeiros hominídeos eretos também usavam lanças

Pruetz responde a esse tipo de crítica dizendo que se trata de uma estratégia para evitar que o macaco os morda ou escape, uma situação muito diferente daquela de colocar um galho em um orifício para capturar bichos. Se for o mesmo, argumentam Pruetz e seus colegas, a pergunta é “por que os chimpanzés de outros grupos não caçam mais”.

Além do caso particular, nem sequer está encerrado o debate sobre se os chimpanzés devem ser considerados modelos do que foram os ancestrais humanos. “Temos de levar em conta que o bonobo não faz nada disso e é tão próximo de nós como o chimpanzé”, defende Call. “Pegamos o chimpanzé por que nos cai bem para assinalar determinadas influências comuns. É preciso ter muito cuidado e não pesquisar a espécie dependendo do que queiramos encontrar”, propõe.

Chimps joining new troop learn its ‘words’: study (Reuters)


NEW YORK, Thu Feb 5, 2015 1:03pm EST

(Reuters) – Just as Bostonians moving to Tokyo ditch “grapefruit” and adopt “pamplemousse,” so chimps joining a new troop change their calls to match those of their new troop, scientists reported on Thursday in the journal Current Biology.

The discovery represents the first evidence that animals besides humans can replace the vocal sounds their native group uses for specific objects – in the chimps’ case, apples – with those of their new community.

One expert on chimp vocalizations, Bill Hopkins of Yerkes National Primate Research Center in Atlanta, who was not involved in the study, questioned some of its methodology, such as how the scientists elicited and recorded the chimps’ calls, but called it “interesting work.”

Chimps have specific grunts, barks, hoots and other vocalizations for particular foods, for predators and for requests such as “look at me,” which members of their troop understand.

Earlier studies had shown that these primates, humans’ closest living relatives, can learn totally new calls in research settings through intensive training. And a 2012 study led by Yerkes’ Hopkins showed that young chimps are able to pick up sounds meaning “human, pay attention to me,” from their mothers.

But no previous research had shown that chimps can replace a call they had used for years with one used by another troop. Instead, primatologists had thought that sounds referring to objects in the environment were learned at a young age and essentially permanent, with any variations reflecting nuances such as how excited the animal is about, say, a banana.

In the new research, scientists studied adult chimpanzees that in 2010 had been moved from a safari park in the Netherlands to Scotland’s Edinburgh Zoo, to live with nine other adults in a huge new enclosure.

It took three years, and the formation of strong social bonds among the animals, but the grunt that the seven Dutch chimps used for “apple” (a favorite food) changed from a high-pitched eow-eow-eow to the lower-pitched udh-udh-udh used by the six Scots, said co-author Simon Townsend of the University of Zurich. The change was apparent even to non-chimp-speakers (scientists).

“We showed that, through social learning, the chimps could change their vocalizations,” Townsend said in an interview. That suggests human language isn’t unique in using socially-learned sounds to signify objects.

Unanswered is what motivated the Dutch chimps to sound more like the Scots: to be better understood, or to fit in by adopting the reining patois?

(Reporting by Sharon Begley; Editing by Nick Zieminski)

Chimpanzees in Uganda forced to steal from maize plantations to survive – video (The Guardian)

Source: PLOS One/Wild Chimpanzees on the Edge: Nocturnal Activities in Croplands


The great apes are facing new challenges to coexist with humans. Their home, the Kibale national park, is increasingly being encroached as agricultural fields keep getting closer to the forest. For chimpanzees inhabiting the patch next to the fields, borders are risky areas. But the animals have devised a way to avoid confrontation with humans – they conduct nocturnal raids. This footage shows chimpanzees taking maize from a plantation inside the park

Chimpanzees have favorite ‘tool set’ for hunting staple food of army ants (University of Cambridge)


Fred Lewsey

This video shows a chimpanzee who has constructed a tool with which to investigate a camera (Nimba mountains, Guinea). 

West African chimpanzees will search far and wide to find Alchornea hirtella, a spindly shrub whose straight shoots provide the ideal tools to hunt aggressive army ants in an ingenious fashion, new research shows.

The plant provides the animals with two different types of tool, a thicker shoot for ‘digging’ and a more slender tool for ‘dipping’.

On locating an army ant colony, chimpanzees will dig into the nest with the first tool – aggravating the insects. They then dip the second tool into the nest, causing the angry ants to swarm up it. Once the slender shoot is covered in ants, the chimpanzees pull it out and wipe their fingers along it: scooping up the ants until they have a substantial handful that goes straight into the mouth in one deft motion.

This technique – ‘ant dipping’ – was previously believed to be a last resort for the hungry apes, only exploited when the animal’s preferred food of fruit couldn’t be found. But the latest study, based on over ten years of data, shows that, in fact, army ants are a staple in the chimpanzee diet – eaten all year round regardless of available sources of fruit. Ants may be an important source of essential nutrients not available in the typical diet, say researchers, as well as a potential source of protein and fats.

The new research, published today in the American Journal of Primatology, was led by Dr Kathelijne Koops from the University of Cambridge’s Division of Biological Anthropology and Junior Research Fellow of Homerton College.

This video shows a male chimpanzee looking on at a female who is using an ant-dipping tool (Kalinzu Forest, Uganda).

“Ant dipping is a remarkable feat of problem-solving on the part of chimpanzees,” said Koops. “If they tried to gather ants from the ground with their hands, they would end up horribly bitten with very little to show for it. But by using a tool set, preying on these social insects may prove as nutritionally lucrative as hunting a small mammal – a solid chunk of protein.”

Koops points out that if Alchornea hirtella is nowhere to be found, chimps will fashion tools from other plants – but seemingly only after an exhaustive search for their preferred tool provider.

Previous research has shown that chimpanzees will actually select longer tools for faster, more aggressive types of army ants. The average ‘dipping’ tool length across the study was 64 centimetres, but dipping tools got up to 76 cm.

The question for Koops is one of animal culture: how do chimpanzees acquire knowledge of such sophisticated techniques?

“Scientists have been working on ruling out simple environmental and genetic explanations for group differences in behaviours, such as tool use, and the evidence is pointing strongly towards it being cultural,” said Koops. “They probably learn tool use behaviours from their mother and others in the group when they are young.”

The research for the ant-dipping study – which took place in Guinea’s Nimba mountains – proved challenging, as the chimpanzees were not habituated to people – so the team acted almost as archaeologists, studying ‘exploited’ ants nests to measure abandoned tool sets and “sifting through faeces for ants heads”.

IMAGE: This image shows a chimpanzee using an ant-dipping tool.

To further study these illusive creatures, Koops set up cameras to take extensive video footage of the chimpanzees and their tool use. In doing so, she managed to capture a chimpanzee who has constructed a tool with which to investigate the camera itself – prodding it curiously and then sniffing the end of the tool (VIDEO 1).

“This study is part of a big ongoing research project. The next stages will involve looking at social opportunities to learn: how much time do youngsters spend within arm’s length of other individuals; how much time do they spend close to their mother; as well as innate predispositions to explore and engage with objects,” said Koops.

A video clip from the Kalinzu Forest in Uganda, where Koops is currently conducting comparative studies on East African chimpanzees, captures a male chimpanzee seemingly looking on enviously at a female who has managed to construct a much better dipping tool than his own and is feasting heartily as a consequence (VIDEO 2). Koops suggests this kind of observing of other individuals may lead to learning within a chimpanzee community.

“By studying our closest living relatives we gain a window into the evolutionary past which allows us to shed light on the origins of human technology and material culture,” added Koops.

A link to the paper can be found here:

Chimp social network shows how new ideas catch on (New Scientist)

19:00 30 September 2014 by Catherine Brahic

Three years ago, an adult chimpanzee called Nick dipped a piece of moss into a watering hole in Uganda’s Budongo Forest. Watched by a female, Nambi, he lifted the moss to his mouth and squeezed the water out. Nambi copied him and, over the next six days, moss sponging began to spread through the community. A chimp trend was born.

Until that day in November 2011, chimps had only been seen to copy actions in controlled experimentsMovie Camera, and social learning had never been directly observed in the wild.

To prove that Nambi and the seven other chimps who started using moss sponges didn’t just come up with the idea independently, Catherine Hobaiter of the University of St Andrews, UK, and her colleagues used their own innovation: a statistical analysis of the community’s social network. They were able to track how moss-sponging spread and calculated that once a chimp had seen another use a moss sponge, it was 15 times more likely to do so itself.

A decade ago it was believed that only humans have the capacity to imitate, says Frans de Waal of Emory University in Atlanta, Georgia. “The present study is the first on apes to show by means of networking analysis that habits travel along paths of close relationships,” he says, adding that a similar idea was shown not long ago for humpback whale hunting techniques.

Caught in the act

Copying may seem like the easiest thing to us, but not all animals are able. Chimps at the Gombe Stream reserve in Tanzania can copy each other using twigs to fish out termites, but the baboons that watch them haven’t picked up the trick. “They don’t get it,” says Andrew Whiten of the University of St Andrews.

Whiten previously listed 39 behaviours that were found only in some communities of chimps, suggesting these were picked up from other group members rather than being innate behaviours. Since then, more have been added, but they still number in the dozens, not the thousands.

Given how rarely chimps pick up trends, it’s exciting that someone was on hand to watch it happen in this latest study, says Whiten.

Ultimately, he says, our ability to both invent and copy meant our ancestors could exploit a cognitive niche. “They began hunting large game by doing it the brainy way.” Imitation, it turns out, is not just the sincerest form of flattery, it’s also a smart thing to do.

Journal reference: PLoS Biology, DOI: 10.1371/journal.pbio.1001960

Nature of war: Chimps inherently violent; Study disproves theory that ‘chimpanzee wars’ are sparked by human influence (Science Daily)

Date: September 17, 2014

Source: Lincoln Park Zoo

Summary: Of all of the world’s species, humans and chimpanzees are some of the only species to coordinate attacks on their own members. Since Jane Goodall introduced lethal inter-community killings, primatologists have debated the concept of warfare in this genus. New research from an international coalition of ape researchers has shed new light on the subject, suggesting that human encroachment and interference is not, as previous researchers have claimed, an influential predictor of chimp-on-chimp aggression.

The Ngogo males have just killed a male from a neighboring group. After the male is dead, one of the Ngogo males leaps on the body of the dead animal. Credit: Image courtesy of John Mitani 

Of all of the world’s species, humans and chimpanzees are some of the only to engage in coordinated attacks on other members of their same species. Jane Goodall was among the first to introduce the occurrence of lethal inter-community killings and since then primatologists and anthropologists have long debated the concept of warfare in this genus. Research theories have pointed to increased gains and benefits of killing off competitors and opening up increased access to key resources such as food or mates. In contrast, others have argued that warfare is a result of human impact on chimpanzees, such as habitat destruction or food provisioning, rather than adaptive strategies.

New research from an international coalition of ape researchers, published September 18 in the journalNature, has shed new light on the subject, suggesting that human encroachment and interference is not, as previous researchers have claimed, an influential predictor of chimp-on-chimp aggression.

The study began as a response to a growing number of commentators claiming that chimpanzee violence was caused by human impacts. “This is an important question to get right. If we are using chimpanzees as a model for understanding human violence, we need to know what really causes chimpanzees to be violent,” said University of Minnesota researcher Michael L. Wilson, lead author on the study.

“Humans have long impacted African tropical forests and chimpanzees, and one of the long-standing questions is if human disturbance is an underlying factor causing the lethal aggression observed,” explained co-author David Morgan, PhD, research fellow with the Lester E Fisher Center for the Study and Conservation of Apes at Lincoln Park Zoo in Chicago. Morgan has studied chimpanzees deep in the forests of Republic of Congo for 14 years. “A key take-away from this research is that human influence does not spur increased aggression within or between chimpanzee communities.”

A team of 30 ape researchers assembled extensive data sets spanning five decades of research gathered from 18 chimpanzee communities experiencing varying degrees of human influence. In all, data included pattern analysis of 152 killings by chimpanzees. The key findings indicate that a majority of violent attackers and victims of attack are male chimpanzees, and the information is consistent with the theory that these acts of violence are driven by adaptive fitness benefits rather than human impacts.

“Wild chimpanzee communities are often divided into two broad categories depending on whether they exist in pristine or human disturbed environments,” explained Morgan. “In reality, however, human disturbance can occur along a continuum and study sites included in this investigation spanned the spectrum. We found human impact did not predict the rate of killing among communities.

“The more we learn about chimpanzee aggression and factors that trigger lethal attacks among chimpanzees, the more prepared park managers and government officials will be in addressing and mitigating risks to populations particularly with changing land use by humans in chimpanzee habitat,” explained Morgan.

Journal Reference:

  1. Michael L. Wilson, Christophe Boesch, Barbara Fruth, Takeshi Furuichi, Ian C. Gilby, Chie Hashimoto, Catherine L. Hobaiter, Gottfried Hohmann, Noriko Itoh, Kathelijne Koops, Julia N. Lloyd, Tetsuro Matsuzawa, John C. Mitani, Deus C. Mjungu, David Morgan, Martin N. Muller, Roger Mundry, Michio Nakamura, Jill Pruetz, Anne E. Pusey, Julia Riedel, Crickette Sanz, Anne M. Schel, Nicole Simmons, Michel Waller, David P. Watts, Frances White, Roman M. Wittig, Klaus Zuberbühler, Richard W. Wrangham. Lethal aggression in Pan is better explained by adaptive strategies than human impacts. Nature, 2014; 513 (7518): 414 DOI: 10.1038/nature13727

Huge chimpanzee population thriving in remote Congo forest (The Guardian)

Scientists believe the group is one of the last chimp ‘mega-cultures’, sharing a unique set of customs and behaviour, Friday 7 February 2014 11.53 GMT

A mother chimp passing her tool-use expertise to her young

In one of the most dangerous regions of the planet, against all odds, a huge yet mysterious population of chimpanzees appears to be thriving – for now. Harboured by the remote and pristine forests in the north of the Democratic Republic of Congo (DRC) and on the border of the Central African Republic, the chimps were completely unknown until recently – apart from the local legends of giant apes that ate lions and howled at the moon.

But researchers who trekked thousands of kilometres through uncharted territory and dodged armed poachers and rogue militia, now believe the group are one of the last thriving chimp “mega-cultures”.

“This is one of the few places left on Earth with a huge continuous population of chimps,” says Cleve Hicks, a primatologist based at the Max Planck Institute in Leipzig, Germany, who says the group is probably the largest in Africa. “We estimate many thousands of individuals, perhaps tens of thousands.” A unique set of customs and behaviour is shared by the apes across a vast area of 50,000 sq km, revealing how they live naturally.

The unusually large chimps of the Bili-Uele forest have been seen feasting on leopard and build ground nests far more often than other chimps, as well as having a unique taste for giant African snails, whose shells they appear to pound open on rocks or logs. Motion-activated video cameras left in the forest for eight months also recorded gangs of males patrolling their territory and mothers showing their young how to use tools to eat swarming insects – although the footage did not confirm the lunar howls.

Gangs of males patrolling their territory

The camera traps also revealed an extraordinary range of other forest dwellers, including forest elephantsolive baboonsspotted hyena as well as red river and giant forest hogscrested guinea fowl and aardvark. “We saw incredible amounts of wildlife on our camera traps, but we did not catch a single film of a human,” says Hicks. “It remains one of the last untouched wildernesses in Africa.”

One camera even recorded its own destruction as it came under attack from a leopard, but all two dozen cameras were nearly lost when poachers invaded the area and burned the researchers’ camp. Only a swift two-day rescue mission retrieved the footage.

Forest elephants

Hick’s team first identified the existence of the Bili chimps in 2007 but their new survey, published this week in the journal Biological Conservation, reveals a vast, thriving mega-culture. Elsewhere in Africa, human damage has fragmented the continent’s chimp population from many millions to just a few hundred thousand over the last century.

However, while the chimp numbers have apparently remained stable, the numbers of forest elephants have crashed by half due to poaching. The slaughter, to feed the highly lucrative illegal ivory trade, mirrors the bloody picture across central Africa, where two-thirds of all forest elephants have been killed in the last decade. “We found the burned skulls of a mother and baby skull at a poachers camp,” says Hicks.

Footage of elephant skulls, a sign poachers are venturing deeper into forests to hunt elephants

“The area is at great risk of being opened up,” says John Hart, one of the team and who has spent decades in DRC at the Lukuru Wildlife Research Foundation. The team’s work was interrupted previously by gunmen protecting illegal gold mining operations in nearby areas but the security situation is getting worse, Hart told the Guardian. Speaking from the town of Kisangani, on the eve of returning to the forest, he said: “The Lord’s Resistance Army are moving through the area as we speak. Also refugees from the Central African Republic (CAR) war and armed brigands from the CAR’s Seleka and opposition groups are establishing bases in the region.”

The researchers fear that these increasing incursions into the virgin forest will draw in more hunters seeking to feed the enormous bushmeat trade in the Congo basin, that targets chimps and other animals. “Theincredible bushmeat trade we discovered [in the southern part of the forest in 2010] was totally without precedent.” Hart says, with an estimated 440 chimps being killed a year. “But with the availability of bushmeat declining elsewhere, commercial bushmeat hunters are going further and further into the forest.”

The chimps are an endangered species and fully protected in DRC law. “But it is only a law on paper,” says Hicks, who identifies both official security forces and militia as the source of much of the danger, as well as endemic corruption. “I think the military are giving guns to the poachers.” He says the forest and the chimp mega-culture it contains are currently completely unprotected.


The prime minister, David Cameron, and Prince William are due to host the highest level global summit to date on combating the $19bn-a-year illegal wildlife trade in London next Thursday. Delegates from more than 50 nations, including all African countries, will focus on the poaching crisis facing elephants and other species, which is not only driving many towards extinction but is strongly linked to international organised crimeand the poverty of many vulnerable communities. The aim is to deliver an unprecedented political commitment, along with an action plan and funding pledges, and Hicks says the Bili-Uele forest is in need of urgent help.

“It is one of the last great expanses of pristine African wilderness,” he says. “Elephants have already taken a major hit and unless we can muster the resolve to protect this precious area, we are at risk of losing it forever. At the very minimum need 20 wildlife guards who are able to sweep through the forest and set up roadblocks to stop the poachers and other hunters.”

Hart agrees: “It is a very significant opportunity to preserve a whole ecosystem of chimpanzees: elsewhere on this continent this opportunity just does not exist.”

• You can view more camera trap videos from the Bili forest here.

Chimps Can Use Gestures to Communicate in Hunt for Food (Science Daily)

Jan. 17, 2014 — Remember the children’s game “warmer/colder,” where one person uses those words to guide the other person to a hidden toy or treat? Well, it turns out that chimpanzees can play, too.

Chimpanzee. Remember the children’s game “warmer/colder,” where one person uses those words to guide the other person to a hidden toy or treat? Well, it turns out that chimpanzees can play, too. (Credit: © maradt / Fotolia)

Researchers at Georgia State University’s Language Research Center examined how two language-trained chimpanzees communicated with a human experimenter to find food. Their results are the most compelling evidence to date that primates can use gestures to coordinate actions in pursuit of a specific goal.

The team devised a task that demanded coordination among the chimps and a human to find a piece of food that had been hidden in a large outdoor area. The human experimenter did not know where the food was hidden, and the chimpanzees used gestures such as pointing to guide the experimenter to the food.

Dr. Charles Menzel, a senior research scientist at the Language Research Center, said the design of the experiment with the “chimpanzee-as-director” created new ways to study the primate.

“It allows the chimpanzees to communicate information in the manner of their choosing, but also requires them to initiate and to persist in communication,” Menzel said. “The chimpanzees used gestures to recruit the assistance of an otherwise uninformed person and to direct the person to hidden objects 10 or more meters away. Because of the openness of this paradigm, the findings illustrate the high level of intentionality chimpanzees are capable of, including their use of directional gestures. This study adds to our understanding of how well chimpanzees can remember and communicate about their environment.”

The paper, “Chimpanzees Modify Intentional Gestures to Co-ordinate a Search for Hidden Food,” has been published inNature Communications. Academics at the University of Chester and University of Stirling collaborated on the research project.

Dr. Anna Roberts of the University of Chester said the findings are important.

“The use of gestures to coordinate joint activities such as finding food may have been an important building block in the evolution of language,” she said.

Dr. Sarah-Jane Vick of the University of Stirling added, “Previous findings in both wild and captive chimpanzees have indicated flexibility in their gestural production, but the more complex coordination task used here demonstrates the considerable cognitive abilities that underpin chimpanzee communication.”

Dr. Sam Roberts, also from the University of Chester, pointed out the analogy to childhood games.

“This flexible use of pointing, taking into account both the location of the food and the actions of the experimenter, has not been observed in chimpanzees before,” Roberts said.

The project was supported by The Leakey Foundation, the Wenner-Gren Foundation, National Institutes of Health, the Economic and Social Research Council, the British Academy, the Carnegie Trust for the Universities of Scotland and the University of Stirling.

Journal Reference:

  1. Anna Ilona Roberts, Sarah-Jane Vick, Sam George Bradley Roberts, Charles R. Menzel. Chimpanzees modify intentional gestures to coordinate a search for hidden foodNature Communications, 2014; 5 DOI:10.1038/ncomms4088

The Way to a Chimpanzee’s Heart Is Through Its Stomach (Science Daily)

Jan. 16, 2014 — The ability to form long-term cooperative relationships between unrelated individuals is one of the main reasons for human’s extraordinary biological success, yet little is known about its evolution and mechanisms. The hormone oxytocin, however, plays a role in it.

After hunting, chimpanzees share the meat of a red colobus monkey amongst them. (Credit: © Roman M. Wittig / Taï Chimpanzee Project)

Researchers of the Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology in Leipzig, Germany, measured the urinary oxytocin levels in wild chimpanzees after food sharing and found them to be elevated in both donor and receiver compared to social feeding events without sharing. Furthermore, oxytocin levels were higher after food sharing than after grooming, another cooperative behavior, suggesting that food sharing might play a more important role in promoting social bonding. By using the same neurobiological mechanisms, which evolved within the context of building and strengthening the mother-offspring bond during lactation, food sharing might even act as a trigger for cooperative relationships in related and unrelated adult chimpanzees.

Humans and a few other social mammals form cooperative relationships between unrelated adults that can last for several months or years. According to recent studies the hormone oxytocin, which facilitates bonding between mother and offspring, likely plays a role in promoting these relationships. In chimpanzees, for instance, increased urinary oxytocin levels are linked to grooming between bonding partners, whether or not they are genetically related to each other.

To examine the ways in which oxytocin is associated with food sharing, Roman Wittig and colleagues of the Max Planck Institute for Evolutionary Anthropology in Leipzig have collected and analyzed 79 urine samples from 26 wild chimpanzees from Budongo Forest in Uganda within one hour after the chimpanzees either shared food or socially fed without sharing. The result: A chimpanzee’s urine contained significantly higher levels of oxytocin after sharing food with another group member than just after feeding socially regardless whether the animal was the donor or the receiver of the food. “Increased urinary oxytocin levels were independent of whether subjects gave or received food, shared with kin or non-kin, shared with an established bond partner or not, or shared meat or other food types,” says Roman Wittig.

In addition, the researchers found that the oxytocin levels associated with food sharing were higher than those associated with grooming, indicating that the rarer food sharing has a stronger bonding effect than the more frequently occurring grooming. “Food sharing may be a key behavior for social bonding in chimpanzees,” says Wittig. “As it benefits receivers and donors equally, it might even act as a trigger and predictor of cooperative relationships.”

The researchers further suggest that food sharing likely activates neurobiological mechanisms that originally evolved to support mother-infant bonding during lactation. “Initially, this mechanism may have evolved to maintain bonds between mother and child beyond the age of weaning,” says Wittig. “It may then have been hitch-hiked and is now also promoting bond formation and maintenance in non-kin cooperative relationships.”

The Latin roots of the word companion (‘com = with’ and ‘panis = bread’) may indicate a similar mechanism to build companionship in humans. Whether human urinary oxytocin levels also increase after sharing a meal with others will be a subject for future studies.

Journal Reference:

  1. R. M. Wittig, C. Crockford, T. Deschner, K. E. Langergraber, T. E. Ziegler, K. Zuberbuhler. Food sharing is linked to urinary oxytocin levels and bonding in related and unrelated wild chimpanzeesProceedings of the Royal Society B: Biological Sciences, 2014; 281 (1778): 20133096 DOI: 10.1098/rspb.2013.3096

Chimpanzees Are Rational, Not Conformists, Researchers Find (Science Daily)

Dec. 13, 2013 — Chimpanzees are sensitive to social influences but they maintain their own strategy to solve a problem rather than conform to what the majority of group members are doing. However, chimpanzees do change their strategy when they can obtain greater rewards, MPI researchers found. The study was published in PLOS ONE on November 28, 2013.

Chimpanzees are sensitive to social influences but they maintain their own strategy to solve a problem rather than conform to what the majority of group members are doing. (Credit: Image courtesy of Max-Planck-Gesellschaft)

Chimpanzees are known for their curious nature. They show a rich palette of learning behaviour, both individually and socially. But they are also rather hesitant to abandon their personal preferences, even when that familiar behaviour becomes extremely ineffective. Under which circumstances would chimpanzees flexibly adjust their behaviour? Edwin van Leeuwen and colleagues from the MPI’s for Psycholinguistics and Evolutionary Anthropology conducted a series of experiments in Germany and Zambia to answer this question.

Wooden balls for peanuts

The researchers studied 16 captive chimpanzees at the Wolfgang Kohler Primate Research Center in Germany (Leipzig) and 12 semi-wild chimpanzees at the Chimfunshi Wildlife Orphanage Trust, a sanctuary that houses more than a hundred chimpanzees under nearly natural conditions in the north-western part of Zambia. Chimpanzees were trained on two different vending machines. A minority of the group was made familiar with one machine and the majority of group members with the other machine. Wooden balls were thrown into their enclosure; the chimpanzees could insert these balls into the machines to receive one peanut for each ball.

Van Leeuwen and his colleagues first aimed to replicate previous research and looked whether the chimpanzees in the minority group would change their behaviour toward using the vending machine that the majority of group members used. However, neither the German nor the Zambian chimpanzees gave up their strategy to join the majority. In the second study, the profitability of the vending machines was changed so that the vending machine that the minority used became more profitable, now spitting out five rewards for every ball inserted. Over time, the majority chimpanzees observed that the minority chimpanzees received more peanuts for the same effort and all but one gradually switched to using this more profitable machine.

Higher rewards

“Where chimpanzees do not readily change their behaviour under majority influences, they do change their behaviour when they can maximise their payoffs,” Van Leeuwen says. “We conclude that chimpanzees may prefer persevering in successful and familiar strategies over adopting the equally effective strategy of the majority, but that chimpanzees find sufficient incentive in changing their behaviour when they can obtain higher rewards somewhere else.” “So, it’s peanuts over popularity” he jokingly adds.

The researchers emphasise that these results may be dependent upon the specific trade-offs that were created by the experimental design and that chimpanzees could act differently under the pressures of life in the wild. Van Leeuwen: “Conformity could still be a process guiding chimpanzees’ behaviour. Chimpanzee females, for instance, disperse to other groups in the wild. For these females, it is of vital importance to integrate into the new group. Conformity to local (foraging) customs might help them to achieve this integration.”

Journal Reference:

  1. Edwin J. C. Van Leeuwen, Katherine A. Cronin, Sebastian Schütte, Josep Call, Daniel B. M. Haun. Chimpanzees (Pan troglodytes) Flexibly Adjust Their Behaviour in Order to Maximize Payoffs, Not to Conform to MajoritiesPLoS ONE, 2013; 8 (11): e80945 DOI:10.1371/journal.pone.0080945

Ativistas exigem direitos legais para chimpanzés (O Globo)

JC e-mail 4868, de 04 de dezembro de 2013

Ano foi marcado por conquistas de símios em tribunais. Agência federal anunciou que pretende aposentar os macacos que pertencem ao governo

Chimpanzés não são pessoas, mas seriam parecidos o suficiente para merecerem alguns direitos humanos. Esta é a reivindicação de um grupo de proteção dos animais que entrou com um pedido de habeas corpus para assegurar os direitos de Tommy, um símio da cidade americana de Gloversville, no estado de Nova York. Seu caso será analisado pelo Tribunal do Condado de Fulton.

Tommy não é o primeiro chimpanzé defendido em tribunais. O Projeto dos Direitos de Animais não Humanos trabalha há anos em estratégias que assegurem um tratamento justo aos animais nos 50 estados americanos, cada qual com sua legislação. A partir delas, o programa quer esboçar o que seria uma lei comum, suficientemente forte para reconhecer aos animais direitos legais, que permitam até que sejam beneficiários de herança.

O líder do projeto, Steven Wise, lembra da história da luta contra a escravidão humana ao explicar sua cruzada pelo direito dos animais. Para ele, os macacos, como os humanos, não podem ser propriedade de ninguém.

A ação judicial em Gloversville é o novo marco de um ano já marcado por polêmicas protagonizadas por chimpanzés.

Uma agência federal já anunciou novas medidas para aposentar alguns símios que são propriedade do governo; outro órgão público propôs classificar todos os chimpanzés como animais ameaçados de extinção. Esta medida prejudicaria experimentos com estes animais, mesmo aqueles realizados em laboratórios particulares.

Ativistas exaltaram suas recentes conquistas, enquanto alguns cientistas condenaram as restrições ao uso dos símios, que exerceram um papel crucial em algumas pesquisas médicas, como no trabalho para o desenvolvimento de uma vacina para a hepatite C.

Até agora, as ações judiciais reivindicavam o bem-estar dos animais, não os seus direitos. Esta semana, no entanto, Wise anunciou sua intenção de que Tommy fosse reconhecido como uma pessoa jurídica, com direito à liberdade. O chimpanzé, segundo Wise, está “mantido em cativeiro dentro de uma jaula no galpão de um estacionamento”.

O documento enviado para o Tribunal de Fulton não pede para que o animal tenha liberdade para circular em Gloversville, tampouco seu envio à África, após uma vida em cativeiro. O condado analisará apenas a remoção do símio de seus donos e a transferência do chimpanzé para um santuário.

O O Projeto dos Direitos de Animais revelou sua intenção de mover ações semelhantes a favor de três outros chimpanzés de Nova York. Dois deles seriam de um centro de pesquisas universitário, usados em um estudo sobre locomoção. O outro pertence a uma ONG.

(O Globo com informações do New York Times)

Lawsuits Could Turn Chimpanzees Into Legal Persons (Science)

2 December 2013 1:00 pm

Property or person? A series of lawsuits could free U.S. chimpanzees from captivity.

© Martin Harvey/Corbis. Property or person? A series of lawsuits could free U.S. chimpanzees from captivity.

This morning, an animal rights group known as the Nonhuman Rights Project (NhRP) filed a lawsuit in a New York Supreme Court in an attempt to get a judge to declare that chimpanzees are legal persons and should be freed from captivity. The suit is the first of three to be filed in three New York counties this week. They target two research chimps at Stony Brook University and two chimps on private property, and are the opening salvo in a coordinated effort to grant “legal personhood” to a variety of animals across the United States.

If NhRP is successful in New York, it could be a significant step toward upending millennia of law defining animals as property and could set off a “chain reaction” that could bleed over to other jurisdictions, says Richard Cupp, a law professor at Pepperdine University in Malibu, California, and a proponent of focusing on animal welfare rather than animal rights. “But if they lose it could be a significant step backward for the movement. They’re playing with fire.”

The litigation has been in the works since 2007, when animal rights attorney Steven Wise founded NhRP, an association of about 60 lawyers, scientists, and policy experts. The group argues that cognitively advanced animals like chimpanzees and dolphins are so self-aware that keeping them in captivity—whether a zoo or research laboratory—is tantamount to slavery. “It’s a terrible torture we inflict on them, and it has to stop,” Wise says. “And all of human law says the way things stop is when courts and legislatures recognize that the being imprisoned is a legal person.”

NhRP spent 5 years researching the best legal strategy—and best jurisdiction—for its first cases. The upshot: a total of three lawsuits to be filed in three New York trial courts this week on behalf of four resident chimpanzees. One, named Tommy, lives in Gloversville in a “used trailer lot … isolated in a cage in a dark shed,” according to an NhRP press release. Another, Kiko, resides in a cage on private property in Niagara Falls, the group says. The final two, Hercules and Leo, are research chimps at Stony Brook University. Wise says that 11 scientists have filed affidavits in support of the group’s claims; most of them, including Jane Goodall, have worked with nonhuman primates.

In each case, NhRP is petitioning judges with a writ of habeas corpus, which allows a person being held captive to have a say in court. In a famous 1772 case, an English judge allowed such a writ for a black slave named James Somerset, tacitly acknowledging that he was a person—not a piece of property—and subsequently freed him. The case helped spark the eventual abolition of slavery in England and the United States. Wise is hoping for something similar for the captive chimps. If his group wins any of the current cases, it will ask that the animals be transferred to a chimpanzee sanctuary in Florida. Any loss, he says, will immediately be appealed.

Regardless of what happens, NhRP is already preparing litigation for other states, and not all of it involves chimpanzees. “Gorillas, orangutans, elephants, whales, dolphins—any animal that has these sorts of cognitive capabilities, we would be comfortable bringing suit on behalf of,” Wise says. Some would be research animals; others would be creatures that simply live in confined spaces, such as zoos and aquariums. “No matter how these first cases turn out, we’re going to move onto other cases, other states, other species of animals,” he says. “We’re going to file as many lawsuits as we can over the next 10 or 20 years.”

Frankie Trull, the president of the National Association for Biomedical Research in Washington, D.C., says her organization will fight any attempts at personhood in the courts. Chimpanzees, she notes, are important models for behavioral research, as well as for developing vaccines against viruses like hepatitis C. “Assigning rights to animals akin to what humans have would be chaotic for the research community.”

Anatomist Susan Larson, who studies the Stony Brook chimpanzees to shed light on the origin of bipedalism in humans, says she is “very shocked and upset” by the lawsuit. She says the chimps live in an indoor enclosure comprised of three rooms—“about the size of an average bedroom”—plus another room where they can climb, hang, and jump from ladders and tree trunks. “Everything I do with these animals I’ve done on myself,” she says. “I understand that animal rights activists don’t want these animals mistreated, but they’re hampering our ability to study them before they become extinct.”

The more immediate threat to Larson’s research isn’t NhRP, however—it is the National Institutes of Health (NIH). In June, NIH announced plans to retire all but 50 of its 360 research chimpanzees and phase out much of the chimp research it supports. The U.S. Fish and Wildlife Service, meanwhile, has recommended that captive chimps be listed as endangered, which would limit any research that isn’t in their best interest. “Soon, the type of work I do will no longer be possible,” Larson says. “They have effectively ended my research program.”

Stephen Ross, the director of the Lester E. Fisher Center for the Study and Conservation of Apes at the Lincoln Park Zoo in Chicago, Illinois, wonders if there’s a compromise. Ross, who has studied chimpanzees for more than 20 years and played a role in crafting NIH’s new policy, advocates ending private ownership of chimps and invasive research. All other chimpanzees, he says, whether located at zoos or universities, should live in large enclosures, with access to the outside, and in group sizes of at least seven individuals. “You don’t need personhood to do that,” he says. “I think we share a common philosophy,” he says of NhRP. “We want to make things better for chimps. We just disagree on how to get there.”


A more detailed version of this story will appear in the 6 December issue of Science.

*Clarification, 2 December, 4 p.m.: This item has been updated to reflect Richard Cupp’s position on animal rights.

Chimpanzees Successfully Play the Ultimatum Game: Apes’ Sense of Fairness Confirmed (Science Daily)

Jan. 14, 2013 — Researchers at the Yerkes National Primate Research Center, Emory University, are the first to show chimpanzees possess a sense of fairness that has previously been attributed as uniquely human. Working with colleagues from Georgia State University, the researchers played the Ultimatum Game with the chimpanzees to determine how sensitive the animals are to the reward distribution between two individuals if both need to agree on the outcome.

Researchers have shown that chimpanzees possess a sense of fairness that has previously been attributed as uniquely human. (Credit: © Sunshine Pics / Fotolia)

The researchers say the findings, available in an early online edition of the Proceedings of the National Academy of Sciences (PNAS) available this week, suggest a long evolutionary history of the human aversion to inequity as well as a shared preference for fair outcomes by the common ancestor of humans and apes.

According to first author Darby Proctor, PhD, “We used the Ultimatum Game because it is the gold standard to determine the human sense of fairness. In the game, one individual needs to propose a reward division to another individual and then have that individual accept the proposition before both can obtain the rewards. Humans typically offer generous portions, such as 50 percent of the reward, to their partners, and that’s exactly what we recorded in our study with chimpanzees.”

Co-author Frans de Waal, PhD, adds, “Until our study, the behavioral economics community assumed the Ultimatum Game could not be played with animals or that animals would choose only the most selfish option while playing. We’ve concluded that chimpanzees not only get very close to the human sense of fairness, but the animals may actually have exactly the same preferences as our own species.” For purposes of direct comparison, the study was also conducted separately with human children.

In the study, researchers tested six adult chimpanzees (Pan troglodytes) and 20 human children (ages 2 — 7 years) on a modified Ultimatum Game. One individual chose between two differently colored tokens that, with his or her partner’s cooperation, could be exchanged for rewards (small food rewards for chimpanzees and stickers for children). One token offered equal rewards to both players, whereas the other token favored the individual making the choice at the expense of his or her partner. The chooser then needed to hand the token to the partner, who needed to exchange it with the experimenter for food. This way, both individuals needed to be in agreement.

Both the chimpanzees and the children responded like adult humans typically do. If the partner’s cooperation was required, the chimpanzees and children split the rewards equally. However, with a passive partner, who had no chance to reject the offer, chimpanzees and children chose the selfish option.

Chimpanzees, who are highly cooperative in the wild, likely need to be sensitive to reward distributions in order to reap the benefits of cooperation. Thus, this study opens the door for further explorations into the mechanisms behind this human-like behavior.

For eight decades, the Yerkes National Primate Research Center, Emory University, has been dedicated to conducting essential basic science and translational research to advance scientific understanding and to improve the health and well-being of humans and nonhuman primates. Today, the center, as one of only eight National Institutes of Health-funded national primate research centers, provides leadership, training and resources to foster scientific creativity, collaboration and discoveries. Yerkes-based research is grounded in scientific integrity, expert knowledge, respect for colleagues, an open exchange of ideas and compassionate quality animal care.

Within the fields of microbiology and immunology, neurologic diseases, neuropharmacology, behavioral, cognitive and developmental neuroscience, and psychiatric disorders, the center’s research programs are seeking ways to: develop vaccines for infectious and noninfectious diseases; treat drug addiction; interpret brain activity through imaging; increase understanding of progressive illnesses such as Alzheimer’s and Parkinson’s diseases; unlock the secrets of memory; determine how the interaction between genetics and society shape who we are; and advance knowledge about the evolutionary links between biology and behavior.

Journal Reference:

  1. Darby Proctor, Rebecca A. Williamson, Frans B. M. de Waal, and Sarah F. Brosnan. Chimpanzees play the ultimatum gamePNAS, January 14, 2013 DOI:10.1073/pnas.1220806110

Great apes make sophisticated decisions (Max-Planck-Gesellschaft)

By Daniel Haun

Chimpanzees, orangutans, gorillas and bonobos make more sophisticated decisions than was previously thought. Great apes weigh their chances of success, based on what they know and the likelihood to succeed when guessing, according to a study of MPI researcher Daniel Haun, published on December 21 in the online journal PLoS ONE. The findings may provide insight into human decision-making as well.

The authors of the study, led by Daniel Haun of the Max Planck Institutes for Psycholinguistics (Nijmegen) and Evolutionary Anthropology (Leipzig), investigated the behaviour of all four non-human great ape species. The apes were presented with two banana pieces: a smaller one, which was always reliably in the same place, and a larger one, which was hidden under one of multiple cups, and therefore the riskier choice.

The researchers found that the apes’ choices were regulated by their uncertainty and the probability of success for the risky choice, suggesting sophisticated decision-making. Apes chose the small piece more often when they where uncertain where the large piece was hidden. The lower their chances to guess correctly, the more often they chose the small piece.

Risky choices

The researchers also found that the apes went for the larger piece – and risked getting nothing at all – no less than 50% of the time. This risky decision-making increased to nearly 100% when the size difference between the two banana pieces was largest. While all four species demonstrated sophisticated decision making strategies, chimpanzees and orangutans were overall more likely to make risky choices relative to gorillas and bonobos. The precise reason for this discrepancy remains unknown.

Haun concludes: “Our study adds to the growing evidence that the mental life of the other great apes is much more sophisticated than is often assumed.”