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Are Humans Still Evolving? Scientists Weigh In (Science Alert)

Eva Hamrud, Metafact – 20 Sept. 2020

As a species, humans have populated almost every corner of the earth. We have developed technologies and cultures which shape the world we live in.

The idea of ‘natural selection’ or ‘survival of the fittest’ seems to make sense in Stone Age times when we were fighting over scraps of meat, but does it still apply now?

We asked 12 experts whether humans are still evolving. The expert consensus is unanimously ‘yes’, however scientists say we might have the wrong idea of what evolution actually is.

Evolution is not the same as natural selection

Evolution is often used interchangeable with the phrases ‘survival of the fittest’ or ‘natural selection’. Actually, these are not quite the same thing.

‘Evolution’ simply means the gradual change of a population over time.

‘Natural selection’ is a mechanism by which evolution can occur. Our Stone Age ancestors who were faster runners avoided being trampled by mammoths and were more likely to have children. That is ‘natural selection’.

Overtime, the human population became faster at running. That’s evolution.

Evolution can happen without natural selection

That makes sense for Stone Age humans, but what about nowadays? We don’t need to outrun mammoths, we have medicines for when we’re sick and we can go to the shops to get food.

Natural selection needs a ‘selection pressure’ (e.g. dangerous trampling mammoths), so if we don’t have these anymore, does this mean we stop evolving?

Even with no selection pressures, experts say evolution still occurs by other mechanisms.

Professor Stanley Ambrose, an anthropologist from the University of Illinois, explains that “any change in the proportions of genes or gene variants over time is also considered evolution. The variants may be functionally equivalent, so evolution does not automatically equate with ‘improvement'”.

Whilst some genes can be affected by natural selection (e.g. genes that help us run faster), other changes in our DNA might have no obvious effect on us. ‘Neutral’ variations can also spread through a population by a different mechanism called ‘genetic drift’.

Genetic drift works by chance: some individuals might be unlucky and die for reasons which have nothing to do with their genes. Their unique gene variations will not be passed on to the next generation, and so the population will change.

Genetic drift doesn’t need any selection pressures, and it is still happening today.

Natural selection is still happening in humans

As much as we have made things easier for ourselves, there are still selection pressures around us, which mean that natural selection is still happening.

Like all mammals, humans lose the ability to digest milk when they stop breastfeeding. This is because we stop making an enzyme called lactase. In some countries, the population has acquired ‘lactase persistence’, meaning that people make lactase throughout their lives.

In European countries we can thank one specific gene variation for our lactase persistence, which is called ‘-13910*T’. By studying this specific gene variation in modern and ancient DNA samples, researchers suggest that it became common after humans started domesticated and milking animals.

This is an example of natural selection where we have actually made the selection pressure ourselves – we started drinking milk, so we evolved to digest it!

Another example of humans undergoing natural selection to adapt to a lifestyle is the Bajau people, who traditionally live in houseboats in the waters of South East Asia and spend much of their lives diving to hunt fish or collect shellfish.

Ultrasound imaging has found that Bajau people have larger spleens than their neighbours – an adaption which allows them to stay underwater for longer.

There are always selective pressures around us, even ones that we create ourselves.

As Dr Benjamin Hunt from the University of Birmingham puts it, “Our technological and cultural changes alter the strength and composition of the selection pressures within our environment, but selection pressures still exist.”

Evolution can’t be stopped

So, evolution can happen by different mechanisms like natural selection and genetic drift. As our environment is always changing, natural selection is always happening. And even if our environment was ‘just right’ for us, we would evolve anyway!

Dr Alywyn Scally, an expert in evolution and genetics from the University of Cambridge, explains: “As long as human reproduction involves randomness and genetic mutation (and the laws of the Universe pretty much guarantee that this will always be the case at some level), there will continue to be differences from one generation to the next, meaning that the process of evolution can never be truly halted.”

Takeaway: Evolution means change in a population. That includes both easy-to-spot changes to adapt to an environment as well as more subtle, genetic changes.

Humans are still evolving, and that is unlikely to change in the future.

Article based on 12 expert answers to this question: Are humans still evolving?

This expert response was published in partnership with independent fact-checking platform Subscribe to their weekly newsletter here.

Global warming is changing our plant communities (Science Daily)

Date: August 17, 2020

Source: University of Miami

Summary: In a comprehensive study of nearly 20,000 species, research shows that plant communities are shifting to include more heat-loving species as a result of climate change.

Although Live Oak trees are common in South Florida today, Ken Feeley, a University of Miami biology professor, said their time here may be fleeting. With climate change pushing up temperatures, the oaks, which favor cooler conditions, could soon decline in the region and be replaced with more tropical, heat-loving species such as Gumbo Limbo or Mahogany trees.

“Live Oaks occur throughout the southeast and all the way up to coastal Virginia, so down here we are in one of the very hottest places in its range,” said Feeley, who is also the University’s Smathers Chair of Tropical Tree Biology. “As temperatures increase, it may simply get too hot in Miami for oaks and other temperate species.”

Likewise, in Canada, as temperatures increase, sugar maple trees — which are used to produce maple syrup — are losing their habitats. And in New York City, trees that are more typical of the balmy South, such as Magnolias, are increasing in abundance and blooming earlier each year, news reports indicate.

These are just a few examples of a larger trend happening across the Americas — from Hudson Bay to Tierra del Fuego — as plant communities shift their ranges and respond to changing climates, Feeley pointed out. In his newest study, published in Nature Climate Change, Feeley, along with three of his graduate students and a visiting graduate student from the Nacional University of Colombia, analyzed more than 20 million records of more than 17,000 plant species from throughout the Western Hemisphere. They found that since the 1970s, entire plant ecosystems have changed directionally over time to include more and more of the species that prefer warmer climates. This process is called thermophilization.

“Almost anywhere you go, the types of species that you encounter now are different than what you would have found in that same spot 40 years ago, and we believe that this pattern is the direct result of rising temperatures and climate change,” Feeley said.

The research of Feeley and his students demonstrates that entire ecosystems are consistently losing the plant species that favor cold temperatures, and that those plants are being replaced by more heat-tolerant species that can withstand the warming climate. Plants favoring cool temperatures are either moving to higher elevations and latitudes, or some species may even be going locally extinct. Feeley and his students are now exploring key focal species that may offer more insight into these processes.

“Some of these changes can be so dramatic that we are shifting entire habitat types from forests to grasslands or vice versa — by looking at all types of plants over long periods of time and over huge areas, we were able to observe those changes,” he explained.

In addition to the effects of rising temperatures, the researchers also looked at how plant communities are being affected by changes in rainfall during the past four decades. Feeley and his team observed shifts in the amounts of drought-tolerant versus drought-sensitive plant species. But in many cases, the observed changes were not connected to the changes in rainfall. In fact, in many areas that are getting drier, the drought-sensitive species have become more common during the past decades. According to Feeley, this may be because of a connection between the species’ heat tolerances and their water demands. Heat tolerant species are typically less drought-tolerant, so as rising temperatures favor the increase of heat-tolerant species, it may also indirectly prompt a rise in water-demanding species. Feeley stressed that this can create dangerous situations in some areas where the plant communities are pushed out of equilibrium with their climate.

“When drought hits, it will be doubly bad for these ecosystems that have lost their tolerance to drought,” he said, adding that “for places where droughts are becoming more severe and frequent — like in California — this could make things a lot worse.”

But the implications of thermophilization go far beyond just the loss of certain plants, according to Feeley. Plants are at the base of the food chain and provide sustenance and habitat for wildlife — so if the plant communities transform, so will the animals that need them.

“All animals — including humans — depend on the plants around them,” Feeley said. “If we lose some plants, we may also lose the insects, birds, and many other forms of wildlife that we are used to seeing in our communities and that are critical to our ways of life. When people think of climate change, they need to realize that it’s not just about losing ice in Antarctica or rising sea levels — climate change affects almost every natural system in every part of the planet.”

Story Source:

Materials provided by University of Miami. Original written by Janette Neuwahl Tannen. Note: Content may be edited for style and length.

Journal Reference:

  1. K. J. Feeley, C. Bravo-Avila, B. Fadrique, T. M. Perez, D. Zuleta. Climate-driven changes in the composition of New World plant communities. Nature Climate Change, 2020; DOI: 10.1038/s41558-020-0873-2

Borboletas estão encolhendo por causa das mudanças climáticas (O Globo)

Estudo mostra redução no tamanho de duas espécies na Groenlândia


A Boloria chariclea foi uma das espécies analisadas pelos pesquisadores – Divulgação/Toke T. Hoye

RIO — As mudanças climáticas já provocam impactos sobre a Humanidade, mas também sobre algumas espécies animais. Um estudo publicado ontem na revista científica “Biology Letters” mostra que borboletas na Groenlândia se tornaram menores como resposta ao aumento das temperaturas. Para os pesquisadores, a mudança no tamanho corporal prejudica a mobilidade, que pode causar graves consequências à dinâmica populacional e distribuição geográfica das espécies.

Pesquisadores da Universidade de Aarhus, na Dinamarca, analisaram aproximadamente 4,5 mil borboletas de duas espécies diferentes capturadas entre 1996 e 2013. Os resultados apontaram para uma redução no tamanho das asas, na mesma taxa em ambas as espécies, provocada pelo aumento das temperaturas durante o verão. As espécies estudadas foram a Boloria chariclea e a Colias hecla.

— Nossos estudos mostram que machos e fêmeas seguem o mesmo padrão, que é similar em duas espécies diferentes, o que sugere que o clima exerce um papel importante na determinação do tamanho corporal das borboletas na Groenlândia — explicou Toke T. Hoye, pesquisador da Universidade de Aarhus.Esse é um dos primeiros estudos a acompanhar mudanças no tamanho corporal de uma espécie durante um período de mudanças climáticas, e corrobora pesquisas realizadas em laboratório, mas raramente demonstradas em campo.

A Colias hecla está ficando menor por causa dos verões mais quentes no Ártico – Divulgação/Toke T. Hoye

Experimentos apontam que a mudança no tamanho corporal é uma resposta antecipada às mudanças climáticas, que pode acontecer de duas maneiras. Para algumas espécies, uma temporada maior de alimentação pode resultar no aumento do tamanho, enquanto para outras, alterações metabólicas provocam a perda de energia e consequente redução das dimensões.

— Nós, humanos, usamos mais energia quando está frio, porque precisamos manter a temperatura corporal constante — disse Hoye. — Mas para a larva da borboleta e outros animais de sangue frio, que dependem do ambiente para manter a temperatura, o metabolismo aumenta em temperaturas maiores por causa dos processos bioquímicos que se tornam mais rápidos. Dessa maneira, a larva gasta mais energia do que é capaz de consumir. Nossos resultados indicam que essa mudança é tão significativa que a taxa de crescimento das larvas diminui. E quando as larvas são menores, as borboletas também se tornam menores.

As consequências para as borboletas do Ártico podem ser significativas. Com corpos menores, a mobilidade é reduzida. Como as duas espécies vivem apenas no Norte, a redução no tamanho pode ter graves consequências na dinâmica populacional, e prejudicar a dispersão dos insetos.

— Elas vivem tão ao Norte que não podem se mover para regiões mais frias, e elas provavelmente vão desaparecer da parte mais ao Sul da Groenlândia por causa do aumento da temperatura — disse Hoye. — Além disso, sua capacidade de dispersão está se deteriorando, e corpos menores devem resultar em menor taxa de fecundidade. Então, essas espécies do Ártico devem enfrentar desafios severos causados pela rápida mudança climática.

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Investimento em mudanças climáticas já é realidade para as empresas (Envolverdes)

Juliana Guarexick

85% declararam que o Brasil deveria adotar posições mais ambiciosas frente a outros países –

Pesquisa realizada pelo Instituto Datafolha com 100 empresas listadas entre as mil maiores do Brasil mostra que as mudanças climáticas já fazem parte da agenda de investimentos da iniciativa privada e que uma ação mais firme do governo para lidar com o desafio seria bem-vinda. Impressionantes 82% das empresas entrevistadas já estão adotando ações de mitigação ou adaptação às mudanças climáticas e 71% acham que políticas públicas relacionadas ao assunto beneficiariam a economia. O levantamento, encomendado pelo Observatório do Clima e pelo Greenpeace, teve como objetivo conhecer as ações adotadas pelas maiores empresas brasileiras sobre mudanças climáticas.

Os números mostram que os empresários vêem as medidas de mitigação e adaptação como algo positivo para os negócios, redundando em impactos financeiros positivos para 73% deles. A pesquisa também mostra que não há uma bala mágica para resolver o problema – as iniciativas em curso citadas foram bastante variadas e vão desde soluções para reduzir o consumo de água e energia (40%) a ações para mitigar poluentes (23%) e campanhas de educação e conscientização (12%). Entre os que estão focando na questão energética, 15% já estão utilizando energias renováveis.

“Dentro do tema ‘mudanças climáticas’, a preocupação com energia mostrou-se relevante”, destaca Carlos Rittl, secretário-executivo do Observatório do Clima. “Na pesquisa, ela aparece tanto quando falamos dos planos das empresas como quando perguntamos ao empresário o que ele acha que o governo deve fazer”, completa.

Perguntados sobre ações que o governo pode adotar para lidar com as mudanças climáticas que favorecem a inovação, os investimentos de longo prazo e retornos financeiros para as empresas, os entrevistados citaram 28 iniciativas. Entre as mais mencionadas estão a adesão à energia limpa, como solar e eólica (18%), investimentos em novas tecnologias para diminuir poluentes (12%), o incentivo tributário à preservação ambiental (12%) e ações de conservação do meio ambiente (12%). Quando questionados sobre as ações que o governo pode adotar em relação às mudanças que podem trazer retornos financeiros para o país, a energia renovável aparece com 20% de menções, atrás apenas dos investimentos em tecnologia (32%).

Para 71% dos entrevistados, as ações do governo em relação às mudanças climáticas beneficiariam a economia. Tanto que 85% declararam que o Brasil deveria adotar posições mais ambiciosas frente a outros países para lidar com as mudanças climáticas. A realidade, no entanto, não condiz com essa percepção: para 46% dos entrevistados, as iniciativas governamentais em relação ao tema são ruins ou péssimas. Para apenas 4% elas são boas ou ótimas. As opiniões dos empresários espelham as da população brasileira, avaliadas numa pesquisa anterior do Datafolha: para 48% dos entrevistados, o governo faz muito pouco contra a mudança climática.

A nova pesquisa identificou também que o tema gera algum temor: dois terços da amostra (66%) acham que os impactos das mudanças climáticas sobre a economia serão muito negativos. As principais preocupações são com a produção (queda na produtividade, diminuição no volume de vendas etc.), com o fornecimento de matérias-primas (aumento nos custos, redução da oferta) e com a produção de energia. Juntos, esses itens foram citados por 78% dos entrevistados. “O empresário já percebeu que as mudanças do clima afetam os negócios. Se eles enfrentarem o problema, pode haver impacto positivo. Se não fizerem nada, as mudanças climáticas poderão prejudicar sua atividade”, sintetiza Ricardo Baitelo, coordenador de Clima e Energia do Greenpeace Brasil.

A pesquisa foi realizada entre 17 de março e 23 de abril de 2015 por meio de entrevistas telefônicas com os cargos executivos responsáveis pelas áreas de planejamento e/ou investimentos de cem empresas que integram a lista das mil maiores corporações que atuam no Brasil segundo o ranking do Valor Econômico. Três quartos da amostra ouvida eram de nível de diretoria. O levantamento contemplou organizações dos mais variados setores econômicos: comércio varejista, alimentos, agropecuária, metalurgia e mineração, química e petroquímica, eletroeletrônica, construção e engenharia, comércio atacadista, água e saneamento, veículos e peças, transporte e logística, plásticos e borracha, papel e celulose, mecânica, energia elétrica, TI e telecom, têxtil e vestuário, petróleo e gás, açúcar e álcool, materiais de construção, fumo, educação e ensino. (#Envolverde)