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Opinion: Bill Gates and Warren Buffett should thank American taxpayers for their profitable farmland investments (Market Watch)

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Last Updated: March 10, 2021 at 5:59 p.m. ET First Published: March 10, 2021 at 8:28 a.m. ET By

Vincent H. Smith and Eric J. Belasco

Congress has reduced risk by underwriting crop prices and cash revenues

Bill Gates is now the largest owner of farmland in the U.S. having made substantial investments in at least 19 states throughout the country. He has apparently followed the advice of another wealthy investor, Warren Buffett, who in a February 24, 2014 letter to investors described farmland as an investment that has “no downside and potentially substantial upside.”

There is a simple explanation for this affection for agricultural assets. Since the early 1980s, Congress has consistently succumbed to pressures from farm interest groups to remove as much risk as possible from agricultural enterprises by using taxpayer funds to underwrite crop prices and cash revenues.

Over the years, three trends in farm subsidy programs have emerged.

The first and most visible is the expansion of the federally supported crop insurance program, which has grown from less than $200 million in 1981 to over $8 billion in 2021. In 1980, only a few crops were covered and the government’s goal was just to pay for administrative costs. Today taxpayers pay over two-thirds of the total cost of the insurance programs that protect farmers against drops in prices and yields for hundreds of commodities ranging from organic oranges to GMO soybeans.

The second trend is the continuation of longstanding programs to protect farmers against relatively low revenues because of price declines and lower-than-average crop yields. The subsidies, which on average cost taxpayers over $5 billion a year, are targeted to major Corn Belt crops such as soybeans and wheat. Also included are other commodities such as peanuts, cotton and rice, which are grown in congressionally powerful districts in Georgia, the Carolinas, Texas, Arkansas, Mississippi and California.

The third, more recent trend is a return over the past four years to a 1970s practice: annual ad hoc “one off” programs justified by political expediency with support from the White House and Congress. These expenditures were $5.1 billion in 2018, $14.7 billion in 2019, and over $32 billion in 2020, of which $29 billion came from COVID relief funds authorized in the CARES Act. An additional $13 billion for farm subsidies was later included in the December 2020 stimulus bill.

If you are wondering why so many different subsidy programs are used to compensate farmers multiple times for the same price drops and other revenue losses, you are not alone. Our research indicates that many owners of large farms collect taxpayer dollars from all three sources. For many of the farms ranked in the top 10% in terms of sales, recent annual payments exceeded a quarter of a million dollars.

Farms with average or modest sales received much less. Their subsidies ranged from close to zero for small farms to a few thousand dollars for averaged-sized operations.

So what does all this have to do with Bill Gates, Warren Buffet and their love of farmland as an investment? In a financial environment in which real interest rates have been near zero or negative for almost two decades, the annual average inflation-adjusted (real) rate of return in agriculture (over 80% of which consists of land) has been about 5% for the past 30 years, despite some ups and downs, as this chart shows. It is a very solid investment for an owner who can hold on to farmland for the long term.

The overwhelming majority of farm owners can manage that because they have substantial amounts of equity (the sector-wide debt-to-equity ratio has been less than 14% for many years) and receive significant revenue from other sources.

Thus for almost all farm owners, and especially the largest 10% whose net equity averages over $6 million, as Buffet observed, there is little or no risk and lots of potential gain in owning and investing in agricultural land. 

Returns from agricultural land stem from two sources: asset appreciation — increases in land prices, which account for the majority of the gains — and net cash income from operating the land. As is well known, farmland prices are closely tied to expected future revenue. And these include generous subsidies, which have averaged 17% of annual net cash incomes over the past 50 years. In addition, Congress often provides substantial additional one-off payments in years when net cash income is likely to be lower than average, as in 2000 and 2001 when grain prices were relatively low and in 2019 and 2020.

It is possible for small-scale investors to buy shares in real-estate investment trusts (REITs) that own and manage agricultural land. However, as with all such investments, how a REIT is managed can be a substantive source of risk unrelated to the underlying value of the land assets, not all of which may be farm land.

Thanks to Congress and the average less affluent American taxpayer, farmers and other agricultural landowners get a steady and substantial return on their investments through subsidies that consistently guarantee and increase those revenues.

While many agricultural support programs are meant to “save the family farm,” the largest beneficiaries of agricultural subsidies are the richest landowners with the largest farms who, like Bill Gates and Warren Buffet, are scarcely in any need of taxpayer handouts.

Vincent H. Smith is director of agricultural studies at the American Enterprise Institute, a Washington, D.C. think tank, and professor of economics at Montana State University. Eric J. Belasco is a visiting scholar at AEI.

O fim do consumo de carne chegou (New York Times)

Se você se preocupa com os trabalhadores pobres, com a justiça racial e com as mudanças climáticas, precisa parar de comer animais.

Por Jonathan Safran Foer – 21 de maio de 2020

Pig farming symbol vector image | Public domain vectors

Algum pânico é mais primitivo do que aquele causado pela ideia de prateleiras vazias nos supermercados? Algum alívio é mais primitivo do que o reconforto fornecido pelas comidas com que temos relação afetiva?

Neste período de pandemia, quase todo mundo está cozinhando mais, postando fotos e vídeos de culinária e pensando em comida em geral. A combinação de escassez de carne e a decisão do presidente Trump de abrir abatedouros, apesar dos protestos de trabalhadores ameaçados, inspirou muitos americanos a considerar o quão essencial é a carne.

É mais essencial que a vida dos trabalhadores pobres que trabalham para produzi-lo? Assim parece. Um número surpreendente de seis em cada 10 municípios que a própria Casa Branca identificou como hot spots do coronavírus abriga os mesmos matadouros que o presidente ordenou a abertura.

Em Sioux Falls, S.D., a fábrica de suínos Smithfield, que produz cerca de 5% da carne suína do país, é um dos maiores centros de contaminação de coronavírus do país. Uma fábrica da Tyson em Perry, Iowa, tinha 730 casos de coronavírus – quase 60% de seus funcionários. Em outra fábrica da Tyson, em Waterloo, Iowa, foram registrados 1.031 casos entre cerca de 2.800 trabalhadores.

Trabalhadores doentes significam o fechamento de fábricas, o que levou ao acúmulo de animais. Alguns criadores estão induzindo abortos em porcas grávidas. Outros são forçados a sacrificar seus animais, muitas vezes com gás ou atirando neles. A situação ficou tão ruim a ponto do senador Chuck Grassley, um republicano de Iowa, pedir ao governo Trump que forneça recursos de saúde mental para os produtores de suínos.

Apesar dessa terrível realidade – e dos efeitos amplamente divulgados das fazendas industriais nas terras, comunidades, animais e saúde humana dos Estados Unidos muito antes dessa pandemia – apenas cerca de metade dos americanos diz que está tentando reduzir o consumo de carne. A carne está incorporada em nossa cultura e histórias pessoais de maneiras muito importantes, desde o peru do Dia de Ação de Graças até o cachorro-quente. A carne vem com cheiros e gostos tão maravilhosos que a satisfação sentida quase se mistura com a sensação do próprio lar. E o que mais é essencial, se não o sentimento provocado pelo lar?

E, no entanto, um número crescente de pessoas sente a inevitabilidade de mudanças iminentes.

A agricultura animal agora é reconhecida como uma das principais causas do aquecimento global. De acordo com a revista The Economist, um quarto dos americanos entre 25 e 34 anos diz ser vegetariano ou vegano, o que talvez seja uma das razões pelas quais as vendas de “carnes” à base de plantas dispararam, com Impossible e Beyond Burgers disponíveis em todos os lugares, da Whole Foods a White Castle.

Nossa mão está se esticando em direção à maçaneta da porta das mudanças nos últimos anos. O Covid-19 acabou por arrombá-la.

No mínimo, nos forçou a encarar o problema. Quando se trata de um assunto tão inconveniente quanto a carne, é tentador fingir que ciência inequívoca é ativismo, encontrar consolo em exceções que não representam o panorama da indústria e falar sobre nosso mundo como se fosse teórico.

Algumas das pessoas mais conscientes que conheço encontram maneiras de não pensar nos problemas da pecuária, da mesma forma como eu encontro maneiras de evitar pensar em mudanças climáticas e desigualdade de renda, ou nos paradoxos dos meus próprios hábitos alimentares. Um dos efeitos colaterais inesperados desses meses de isolamento é que é difícil não pensar nas coisas que são essenciais para quem somos.

Não podemos proteger nosso meio ambiente enquanto continuamos a comer carne regularmente. Esta não é uma perspectiva refutável, mas um fato incontestável. Quer se tornem Whoppers ou bifes alimentados com capim, as vacas produzem uma quantidade enorme de gases de efeito estufa. Se as vacas fossem um país, elas seriam o terceiro maior emissor de gases de efeito estufa do mundo.

De acordo com o diretor de pesquisa do Projeto Drawdown – uma organização sem fins lucrativos dedicada a criar soluções para lidar com as mudanças climáticas – comer uma dieta baseada em vegetais é “a contribuição mais importante que todo indivíduo pode dar para reverter o aquecimento global”.

Os americanos de maneira geral aceitam a ciência das mudanças climáticas. A maioria dos republicanos e democratas diz que os Estados Unidos deveriam ter permanecido no acordo climático de Paris. Não precisamos de novas informações e não precisamos de novos valores. Nós só precisamos atravessar a porta das mudanças, que está aberta.

Não podemos afirmar que nos preocupamos com o tratamento dado aos animais enquanto continuamos a comer carne regularmente. O sistema agrícola em que confiamos é tecido com miséria. As galinhas modernas foram tão geneticamente modificadas que seus próprios corpos se tornaram prisões de dor, mesmo que as libertássemos de suas gaiolas. Os perus são criados para serem tão obesos que são incapazes de se reproduzir sem inseminação artificial. As vacas mães têm seus bezerros arrancados antes do desmame, resultando em sofrimento agudo que podemos ouvir em seus gemidos e medir empiricamente através do cortisol em seus corpos.

Nenhuma etiqueta ou certificação pode evitar esse tipo de crueldade. Não precisamos de nenhum ativista dos direitos dos animais apontando um dedo para nós. Não precisamos nos convencer de nada que já não saibamos. Precisamos ouvir a nós mesmos.

Não podemos proteger-nos contra pandemias enquanto continuamos a comer carne regularmente. Muita atenção foi dada aos mercados de animais silvestres, mas as fazendas industriais, especificamente as de aves, são um campo de geração de pandemias ainda mais importante. Além disso, o C.D.C. relata que três em cada quatro doenças infecciosas novas ou emergentes são zoonóticas – o resultado de nosso relacionamento ruim com animais.

É óbvio que queremos estar seguros. Nós sabemos como nos tornar mais seguros. Mas querer e conhecer não são suficientes.

Essas não são opiniões minhas ou de quem quer que seja, apesar da tendência de publicar essas informações nas seções de opinião. E as respostas para as questões mais comuns levantadas por qualquer questionamento sério da agricultura animal não são opiniões.

Não é fato que precisamos de proteína animal? Não.

Podemos viver uma vida mais longa e saudável sem ela. A maioria dos adultos americanos come aproximadamente o dobro da ingestão recomendada de proteínas – incluindo vegetarianos, que consomem 70% a mais do que precisam. Pessoas que comem dietas ricas em proteínas animais têm maior probabilidade de morrer de doenças cardíacas, diabetes e insuficiência renal. Obviamente, carne, como bolo, pode fazer parte de uma dieta saudável. Mas nenhum nutricionista recomendaria comer bolo com muita frequência.

Se deixarmos o sistema de fazendas industriais entrar em colapso, os agricultores não sofrerão? Não.

As empresas que falam em nome dos agricultores na verdade os exploram. Hoje há menos agricultores americanos do que durante a Guerra Civil, apesar da população americana ser quase 11 vezes maior. Isso não é um acidente, mas um modelo de negócios. O sonho final do complexo industrial de agricultura animal é que as “fazendas” sejam totalmente automatizadas. A transição para alimentos à base de plantas e práticas agrícolas sustentáveis ​​criaria muito mais empregos do que extinguiria.

Não aceite minha palavra. Pergunte a um agricultor se ele ou ela ficaria feliz em ver o fim da agricultura industrial.

O movimento vegetariano não é elitista? Não.

Um estudo de 2015 descobriu que uma dieta vegetariana é US $ 750 por ano mais barata que uma dieta à base de carne. Minorias raciais são desproporcionalmente vegetarianas, e são desproporcionalmente vítimas da brutalidade da agricultura industrial. Os funcionários do matadouro atualmente colocados em situação de risco devido à pandemia, para satisfazer nosso gosto por carne, são predominantemente negros. Sugerir que um modo de agricultura mais barato, mais saudável e menos explorador seja elitista é de fato uma propaganda da indústria.

Não podemos trabalhar com empresas agrícolas para melhorar o sistema alimentar? Não.

A menos que você acredite que aqueles que se tornaram poderosos através da exploração destruirão voluntariamente os veículos que lhes deram uma riqueza espetacular. A agricultura industrial é para a agricultura real o que são os monopólios criminais para o empreendedorismo. Se por um único ano o governo removesse seus US$ 38 bilhões em subsídios e auxílios e exigisse que as empresas de carne e laticínios seguissem as regras capitalistas normais, isso as destruiria para sempre. A indústria não poderia sobreviver no mercado livre.

Talvez mais do que qualquer outro alimento, a carne inspire conforto e desconforto. Isso pode dificultar a ação sobre o que sabemos e queremos. Podemos realmente deslocar a carne do centro de nossos pratos? Essa é a questão que nos leva ao limiar do impossível. Por outro lado, é inevitável.

Com o horror da pandemia nos pressionando, e o questionamento do que é, de fato, essencial, agora podemos ver a porta que sempre esteve lá. Como em um sonho em que nossas casas têm quartos desconhecidos para nós mesmos, podemos sentir que há uma maneira melhor de comer, uma vida mais próxima de nossos valores. Por outro lado, não há algo novo, mas algo que nos chama do próprio passado – um mundo em que os agricultores não eram mitos, corpos torturados não eram comida e o planeta não era a conta no final da refeição.

Uma refeição depois da outra, é hora de cruzar o limiar. Do outro lado estaremos, efetivamente, no nosso lar.

Jonathan Safran Foer é o autor de “Eating Animals” e “We Are the Weather”.