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How the History of Brazil’s Oil Industry Can Inform Our Understanding of the Anthropocene (Past & Present Blog)

Original publication

Josh Allen | January 25, 2021

by Dr. Antoine Acker (University of Zurich)

Between August 2019 and July 2020, a forest area roughly the size of Belgium was destroyed in the Brazilian Amazon. According to climatologists, the Amazon’s transformation into a savanna is one of the main tipping point towards hothouse earth, the most extreme global warming scenario. Tropical rainforests are not only endangered carbon sinks, but their burning is also a major source of Greenhouse Gas (GHG) emissions, making a place like the Amazon decisive in the current epoch which geologists named the Anthropocene. The latter, marked by the anthropic transformation in the earth system, invites historians to reassess the human past in the light of its impact on the planet’s ecology.

Although GHG particles disregard national borders when they spread in the atmosphere, the rise in their emissions over time is the product of institutions, systems and patterns, which humans have constructed. For example, in my book about the history of the Volkswagen Company in the Amazon, I studied the tight articulation between global capitalism and Brazilian state-led development in setting in motion the first wave of massive tropical deforestation in the region in the early 1970s. But Brazil also matters in the history of the Anthropocene for a different reason: its contribution to the fossil fuel, in particular hydrocarbons, economy.

Graphic presentation of the “Hino do Petróleo”, a march by Sylvio Theodosio de Mello (1949), which Brazilian congressmen proposed to make a national anthem in 1955. Source: Arquivo (digital) da Câmara dos Deputados, Lote 33, Cx 28, PL N 508/1955 74.

In 1953, Brazil became the first country in the world to enter the oil market with a state monopoly, Petrobras, initiating a history of technological breakthroughs whose most spectacular manifestation was the country’s leading role in the global development of offshore platforms. In the past thirty years, Petrobras has been a major award winner and patent holder in the field of oil exploration, making technological leaps that have intensified the world’s energy dependence. With the progressive exhaustion of conventional oil sources, offshore oil is poised to become the leading fossil fuel on a planet marked by climate instability, and Brazil to rise to one of the world´s largest producers, possibly “fuelling” the economic growth of two giant CO2-emitters, China and India.

Cover of the first edition of José Bento Monteiro Lobato´s children best-seller, “O Poço do Visconde” (São Paulo, 1937). While the image clearly conveys Lobato´s racist worldview, in my article I discuss the ambiguous racial message which Brazilian political elites sought to associate with the promotion of petroleum production.

In view of this and other scenarios, the history of Brazil’s oil needs to be explored urgently. In my article “A Different Story in the Anthropocene: Brazil’s Post-Colonial Quest for Oil (1930–1975)”, in the current issue of Past & Present (#249), I argue that this relatively recent development does not result from a simple technology transfer from older industrialized countries but inscribes itself in a national project of economic emancipation that started around 1930. Seen as an opportunity to regain national sovereignty over natural resources and reorient their use towards domestic industrial development, oil became a post-colonial symbol expected to free Brazil from its peripheral position in the global economy. The energy reform entailed in the rise of national petroleum raised hopes of ridding the country of the heritage of colonial exploitation, slavery, and the squandering of soils and forests, which lingered long after national independence was gained in 1822.

Journalist and songwriter Petronilha Pimentel at the Candéias oil gush near Salvador da Bahia (1948). Source: Arquivo CPDOC, EG foto 0068

Through this example, I believe it is possible to recontextualize the Anthropocene, particularly from three angles which previous literature on the topic has underplayed:

– Histories of the Anthropocene so far have relied mainly on a Western progress storyline, strangely reviving Eurocentric and teleological narratives which social sciences had spent the last forty years deconstructing. The history of Brazilian petroleum opens new theoretical perspectives by shedding light on specific causalities that explain the attraction of fossil fuels in formerly colonized societies.

– In terms of methodology, I suggest paying more attention to the political, social and cultural dynamics, which co-shaped energy dependency together with the evolving technological offer and economic feedback loops. Anthropocene historians’ overwhelming focus on sciences and technology (which are surely part, but not all of the story) tend to reproduce the essentialist narrative that we are a homo technologicus’ species whose thirst for energy is unappeasable. A multidimensional analysis of historical processes, in contrast, can help understand how the modern world’s energy was stimulated by public and private discourses, which cultural production mirrored and fed. In the article, I explore pictorial representations, fictional literature and music that conveyed images of national unity and freedom: for example, a march celebrating an oil-fueled society “with no shackles to enslave”, a children’s book telling the utopic story of a grandmother curing Brazil from poverty by redistributing the profits of an oil well found in her backyard, or a samba describing oil towers growing out of the old colonial cane fields. In 1948 this samba’s author, Petronilha Pimentel, posed in front of photographs while smearing her hands with oil, like Brazil’s president Getulio Vargas did in 1952 to symbolize the integration of petroleum as part of the nation’s body.

– Finally, I believe that a fair assessment of past energy transitions is only possible if historians recontextualize the meaning of environmental thought in past societies which did not have cognizance of the atmospheric impact of fossil fuel consumption. In this sense, it should be possible to research the agency of Global South societies in the Anthropocene without shifting the blame for climate change to them. In this article, for example, I show how oil production projects in Brazil, were enmeshed with concerns for forest protection and a more cautious use of resources.

Ironically, the exact opposite happened. Today’s scale of deforestation is deeply related to a fossil model of development which transformed the country into a top global producer (and consumer) of primary products such as soy, beef and steel. Brazil’s heavily mechanized agriculture, farming chemicals, road networks and motor vehicle industry are all intertwined with its trajectory as a petroleum producer. Not least, gasoline is commonly used as a means of combustion to set the forest ablaze.

Petronilha Pimentel’s application picture for the beauty contest Rainha do Petróleo (“Queen of Petroleum”), which she eventually won. The contest was organized in 1949 by an important leftist weekly publication as part of a national campaign in favor of petroleum nationalization. Source: Petronilha Pimentel, Afinal, quem descobriu o petróleo do Brasil? Das tentativas de Allport no século passado às convicções científicas de Ignácio Bastos (Rio de Janeiro, 1984).

Yet, the history of Brazilian oil was driven by discourses of rational use, fair distribution, conservation of and sovereignty over natural resources, at the service of a project of collective emancipation. In view of current ecological crises, it is tempting to dismiss this historical experience as misled. But we could also see it as a history from which we can learn, because it shows how unifying values could be mobilized and shared to efficiently serve a project of rapid energy transition. It remains to be seen whether, in Brazil or elsewhere, similar national mobilizations could take place in favor of renewable energies and forest preservation, but historians can at least contribute with a better understanding of the dynamics which drove energy revolutions in the past.

President Getulio Vargas visiting the oil-producing site of Mataripe near Salvador da Bahia (1952).

Exploração de gás de xisto no Oeste baiano pode causar desastre ambiental sem precedentes (O Expresso)


Se confirmada a ocorrência de gás de xisto na grande área do Aquífero Urucuia e usada técnica norte-americana de extração, poderemos contaminar para sempre a água que bebemos e que usamos para irrigar alimentos. Seremos ricos em petróleo e gás e importaremos água para beber de outros estados. A população das chapadas e, de quase toda a Bahia onde existem reservas de xisto, precisa se engajar nesta luta para obstruir o possível uso da técnica de fratura hidráulica na extração do gás. O poço de prospecção instalado na Fazenda Vitória ( veja a foto abaixo), a apenas 10 km de Luís Eduardo Magalhães, é apenas o início do grande licenciamento que a ANP quer realizar, em outubro, em todo o País.


Conforme o Expresso adiantou em 15 de maio está começando, na Fazenda Vitória, a 10 km do centro de Luís Eduardo Magalhães, a instalação de um poço exploratório de gás e petróleo em Luís Eduardo Magalhães. Na internet, ambientalistas já começam a se manifestar sobre o desastre eminente, caso venha a ser encontrado o gás de xisto e usado o processo de hidro-fragmentação, fratura hidráulica ou fracking para a coleta do gás, técnica desenvolvida nos Estados Unidos, que já causa um enorme passivo ambiental. Segundo relatórios de ambientalistas americanos, o processo leva à poluição de lençóis freáticos profundos e a água utilizada para o processo de retirada do gás retorna ao solo altamente poluída, com resquícios de petróleo. Tanto que a maioria dos estados americanos hesita em liberar a exploração do xisto betuminoso pelo processo de fragmentação.

O gás de xisto, também conhecido como shale gás ou gás não convencional, é encontrado em formações sedimentares de baixa permeabilidade e fica aprisionado, característica que por muito tempo inviabilizou sua extração, visto que não havia tecnologia capaz de retirá-lo de dentro das formações de xisto.

Esse paradigma foi quebrado com a técnica de perfuração horizontal dos poços e o advento do fraturamento hidráulico. Processo esse que consiste em bombear, sob alta pressão, uma mistura de água e areia junto com outros produtos químicos no poço a fim de fraturar as formações de xisto, permitindo a liberação do gás.

Nesta sexta, procuramos a assessoria de Comunicação da Petrobrás, no Rio de Janeiro, que indicou a assessoria de Salvador. Que depois de umas 3 horas de silêncio indicou a assessoria de comunicação da ANP, “por ser área exploratória”. A assessoria da ANP não respondeu aos nossos questionamentos, via email, e certamente não irá responder nos próximos dias.

O Aquífero Urucuia em perigo

O Aquífero Urucuia, sobre o qual está sendo montado o poço exploratório de Luís Eduardo Magalhães, distribui-se pelos estados da Bahia, Tocantins, Minas Gerais, Piauí, Maranhão e Goiás, onde ocupa uma área estimada de 120.000 km2. Deste total, cerca de 75-80% estão encravados na região oeste do Estado da Bahia. Em alguns locais, o grande mar subterrâneo de água doce e pura, tem espessura ou altura de até 400 metros. Se a exploração usar efetivamente o processo de hidro-fragmentação, o Aquífero estará definitivamente comprometido.

Em palavras mais sérias: em pouco tempo estaremos bebendo água com acentuado gosto de petróleo. E as águas das veredas, em ponto de afloramento de gás, se incendiarão ao contato de uma chama.

Veja o que diz o site Carbono Brasil 

A fratura hidráulica, ou fracking, processo que consiste na utilização de água sob altíssima pressão para extração de gás xisto, está trazendo diversos problemas ambientais para os Estados Unidos, obtendo a oposição de diversos grupos ambientalistas e da sociedade civil.

Nesta terça-feira (28), foi publicado um estudo do Serviço Geológico dos EUA e do Serviço de Pesca e Vida Selvagem dos EUA que afirma que os fluidos que vazam do processo estão causando a morte de diversas espécies aquáticas na região de Acorn Fork, no estado do Kentucky.

Segundo a pesquisa, os fluidos da fratura hidráulica prejudicam a qualidade da água a ponto de os peixes desenvolverem lesões nas guelras e sofrerem danos no fígado e no baço. O fracking também fez com que o pH da água diminuísse de 7,5 para 5,6, o que significa que água se tornou mais ácida.

Além disso, o processo aumentou a condutividade da água de 200 para 35 mil microsiemens por centímetro, devido aos níveis elevados de metais como ferro, alumínio e outros elementos dissolvidos na água.

Na Califórnia, um desastre

No estado da Califórnia, o fracking também está trazendo transtorno à população. Tanto que uma coalizão de 100 grupos ambientalistas e da sociedade civil acusa a legislação do processo, recém aprovada pelo Senado norte-americano, de ser muito fraca, e pede para que o governador californiano Jerry Brown suspenda a prática imediatamente.“

A verdade é que não há forma comprovada de proteger a Califórnia do fracking além de proibir essa prática inerentemente perigosa”, escreveram os grupos em uma carta enviada a Brown. De acordo com eles, o conjunto de leis “permitiria que as operações de fracking poluíssem permanentemente grandes quantidades da preciosa água da Califórnia.”

Contudo, o governador acredita que, se feito com segurança, o processo pode trazer grandes ganhos econômicos para o estado. “Tenho que equilibrar meu forte compromisso de lidar com as mudanças climáticas e as energias renováveis com o que pode ser uma oportunidade econômica fabulosa”, colocou ele. Ainda assim, Brown não tomou uma posição pública sobre o projeto de lei.

Uma visão gráfica de como se procede a fratura do solo. Na verdade, os lagos subterrâneos não são como aparecem na imagem. A água está diluída dentro do arenito, que a absorve como uma esponja.

Uma visão gráfica de como se procede a fratura do solo. Na verdade, os lagos subterrâneos não são como aparecem na imagem. A água está diluída dentro do arenito, que a absorve como uma esponja.

Blairo Maggi e ANP

O senador Blairo Maggi, em audiência pública, realizada nesta terça-feira, 27, na Comissão de Meio Ambiente do Senado, já interpelou a ANP sobre a exploração do gás de xisto.

Diz o Senador:

“Acreditando nessas novas tecnologias, o Brasil está prestes a começar a exploração do gás de xisto. A Agência Nacional de Petróleo (ANP) marcou para novembro o primeiro leilão de blocos de gás. No entanto, no país a tal exploração ainda está longe de ser consenso no que diz respeito a custo benefício”

“Primeiro é preciso ter certeza da viabilidade econômica da exploração do gás de xisto, já que o sucesso nos Estados Unidos foi resultado de um forte programa governamental, com muitos incentivos. As condições objetivas, incluindo tecnologia, infraestrutura de transporte, mercado consumidor e impactos ambientais, para exploração e consumo no Brasil, recomendam cautela”, alertou o senador.

O Chefe de Gabinete da ANP, Sílvio Jablonski, explicou que o gás não convencional não é uma realidade imediata para o Brasil, mas sim, uma perspectiva para os próximos 10 anos, isso caso se confirmem as possíveis reservas de xisto.

Pontos de divergências

Impactos ambientais e contaminação de lençóis freáticos são fontes constantes de atritos entre ambientalistas, governos e empresas de exploração de gás e petróleo. Blairo Maggi lembrou que no Brasil duas das maiores concentrações do xisto estão sob grandes reservas de água. Uma na Bacia do Parecis onde se formam as bacias hidrográficas Amazônica e Platina, e outra, sob o Aquífero do Guarani.

Para o secretário-executivo de exploração e produção do Instituto Brasileiro de Petróleo, Gás e Biocombustíveis (IBP), Antônio Guimarães, não há risco de contaminação das águas, uma vez que os poços de exploração devem ser feitos a uma profundidade de três mil metros e que seria quase impossível os fluídos do gás escaparem para a superfície.

“A engenharia é fundamental na construção dos poços para a proteção dos lençóis freáticos. As normas da ANP são bastante restritivas, a fiscalização é rígida e as multas são pesadas para qualquer descumprimentoPreservação, engajamento e apoio das comunidades devem ser o foco para o sucesso dessa exploração”, afirmou o secretário.

No entanto, o senador Blairo Maggi frisou que, apesar do Brasil não poder desconsiderar uma fonte de energia dessa magnitude, não se pode da mesma forma ignorar a inexistência de estudos científicos que comprovem a segurança dessa exploração. E, lembrou que o mundo, hoje, está voltado para a busca de energia limpa.

“É preciso antes comprovar que a exploração do gás de xisto será satisfatória principalmente à população, ao meio ambiente e ao Brasil como um todo. Por isso, estamos trazendo à Comissão, técnicos especializados no assunto para dirimir todas as dúvidas e debater o tema. Na próxima rodada vamos convidar os órgãos ambientais e ONG’s que atuam nessa área”, informou o senador.

O mapa do Aquífero Urucuia, 120 mil km² de água subterrânea contínua, ao lado de outros grandes aquíferos do Oeste baiano

O mapa do Aquífero Urucuia, 120 mil km² de água subterrânea contínua, ao lado de outros grandes aquíferos do Oeste baiano

SunEdison e Petrobras firmam acordo para planta de energia solar no Brasil (Yahoo! Notícias)

Reuters – qui, 18 de abr de 2013

18 Abr (Reuters) – A SunEdison, provedora global de serviços de energia solar e subsidiária da MEMC Electronic Materials assinou um acordo com a Petrobras para construir uma das maiores plantas de energia solar no Brasil, informou a empresa norte-americana em um comunicado nesta quinta-feira.

A planta, que será localizada em Alto do Rodrigues, no Rio Grande do Norte, terá uma capacidade instalada de 1,1 megawatt.

Leia o comunicado original, em inglês, em:

(Por Laiz de Souza)