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>Surging food costs hit poor nations hard; biofuels compound problem (AP)

JOE McDONALD, AP Business Writer
Associated Press
June 06, 2010, 7:59PM

In this photo taken May 28, 2010, an elderly Assamese man ties grain in a rice paddy in the village of Mayong, about 30 miles east of Gauhati, India.

BEIJING, China – Families from Pakistan to Argentina to Congo are being battered by surging food prices that are dragging more people into poverty, fueling political tensions and forcing some to give up eating meat, fruit and even tomatoes.

Scraping to afford the next meal is still a grim daily reality in the developing world even though the global food crisis that dominated headlines in 2008 quickly faded in the U.S. and other rich countries.

With food costing up to 70 percent of family income in the poorest countries, rising prices are squeezing household budgets and threatening to worsen malnutrition, while inflation stays moderate in the United States and Europe. Compounding the problem in many countries: prices hardly fell from their peaks in 2008, when global food prices jumped in part due to a smaller U.S. wheat harvest and demand for crops to use in biofuels.

Majeedan Begum, a Pakistani mother of five, said a bag of flour for bread, the staple of her family’s diet, costs three times what it did two years ago in her hometown of Multan. She can no longer afford meat or fruit.

“My domestic budget has been ruined,” said Begum, 35.

The U.N. Food and Agriculture Organization’s food price index — which includes grains, meat, dairy and other items in 90 countries — was up 22 percent in March from a year earlier though still below 2008 levels. In some Asian markets, rice and wheat prices are 20 to 70 percent above 2008 levels, it says.

Many governments blame dry weather and high fuel costs but critics in countries such as India, Argentina and Egypt say misguided policies are making shortages worse and collusion by suppliers might be pushing up prices.

No single factor explains the inflation gap between developing and developed countries but poorer economies are more vulnerable to an array of problems that can push up prices, and many are cropping up this year.

Little guy hit harder

Farmers with less land and irrigation are hit harder by drought and floods. Civil war and other conflicts can disrupt supplies. Prices in import-dependent economies spike up when the local currency weakens, as Pakistan’s rupee has this year.

Costs also have been pushed up by a rebound in global commodity prices, especially for soy destined for Asian consumption. That has prompted a shift in Argentina and elsewhere to produce more for export, which has led to local shortages of beef and other food. The global financial crisis hurt food production in some countries by making it harder for farmers to get credit for seed and supplies.

In Mauritania in West Africa, rice prices doubled over the first three months of the year, according to the World Food Program. Over the same period, the price of corn rose 59 percent in Zimbabwe and 57 percent in neighboring Mozambique.

In Kinshasa in the Democratic Republic of Congo, Mami Monga pays $25 for a box of fish that cost $10 a year ago. The price of a 25-kilogram bag of rice has doubled to $30.

“Today I am obliged to buy half the food I used to buy mid-last year,” said Mami, a mother of five. 

“Ratchet effect” locks in price hikes

Kinshasa shopkeeper Abedi Patelli said prices rise when the exchange rate of Congo’s currency falls. “But when our currency improves against the U.S. dollar, prices don’t fall,” he said. “They remain steady.”

WFP spokesman Greg Barrow said poorer countries can suffer a “ratchet effect” that locks in price rises due to high transportation costs and limited competition.

“Prices dropped fairly dramatically toward the end of 2008 on international markets but we found prices remained relatively high in many local markets in developing countries,” said Barrow.

After the cost of food rises, “it tends to take a long time to go down,” he said.

The FAO said the double blow of the global recession and high food prices has pushed 100 million people into poverty.

Opposition parties have organized protests in Pakistan. In Egypt, a 50 percent jump in meat prices in recent weeks has helped to fuel demonstrations outside parliament over wages and other economic issues.

“I am afraid that I will wake up one day and not able to get enough bread for my 12-member family,” said Aboulella Moussa, a doorman at a Cairo apartment building.

People interviewed in a number of countries said they are coping not just by cutting out expensive items but by eating less — a trend that has stirred concern about malnutrition.

In the 2008 inflation spike, WFP found families in some countries skipped meals or switched to eating corn husks or other low-quality produce. “Over the long term, this would lead to the effects of chronic malnutrition,” Barrow said.

“So we eat less”

“It’s expensive, so we eat less,” said Seema Valmiki, 35, who is raising three children in New Delhi with her husband on his 6,000-rupee ($135) monthly income as a driver.

Valmiki can no longer afford meat, fruit or fish and has put off buying her children new school uniforms, toys and a bicycle.

“If we buy them fruit, we can’t buy them food” like rice, dal and vegetables, she said.

In China, food costs rose 5.9 percent in April over a year ago — a modest rate for a country that suffered 20 percent-plus inflation in 2008. But it was enough to prompt the communist government to try to reassure the public with pledges that prices will ease as the spring harvest comes in. It also threatened to punish price gouging in a new effort to cool inflation.

Even in moderately prosperous nations such as Venezuela, shoppers say they can no longer afford meat and scour markets for bargains.

In Argentina, soy production has taken over more than 32 million acres (13 million hectares) of grassland once used to raise cattle and replaced less profitable wheat and corn as well, driving up prices in supermarkets.

Argentina’s government has responded with higher taxes, export limits, controls on supermarket prices of meat, wheat and corn, subsidies to food producers and pay hikes of 30 percent for union workers. The moves have temporarily eased the pain but beef producers have thinned their herds in response to government intervention and the price of meat has doubled in the last year.

Cutting out meat, tomatoes

“Before, we would eat meat three times a week. Now it’s once, with luck,” said Marta Esposito, a 45-year-old mother of two in Buenos Aires. “Tomatoes, don’t even talk about it. We eat whatever is the cheapest.”

Venezuela’s 30.4 percent inflation is among the world’s highest. The oil-rich country is a major food importer and its bolivar has tumbled against the dollar, forcing up prices in local markets. In April, food prices rose 11 percent over the previous month.

The Venezuelan government has imposed price controls and arrested some shopkeepers for violating them. But the controls have led to shortages of beef, sugar, corn meal and butter, forcing the government to allow some prices to rise by 20 percent this year.

Elsewhere, rising prices highlight a more basic problem: making sure farm productivity keeps pace with burgeoning populations.

India’s food prices were up 17 percent in April over a year earlier but the government hopes normal rainfall this growing season will increase supplies. The rise has been driven in part by growing demand from the rural poor, who can afford to spend more on food thanks to government debt-relief and job-creation programs.

Longer term, experts say India, with more than 1 billion people, has to speed up growth in farm production if it is to keep up with demand.

“Our capacity to feed every Indian is systematically declining with time,” said Harsh Mander, who was appointed by India’s Supreme Court to monitor hunger. “World markets can’t bail us out.”


McDonald reported from Beijing. AP Business Writer Erika Kinetz in Mumbai, researcher Bonnie Cao in Beijing and Associated Press Writers Debora Rey in Buenos Aires, Salah Nasrawi in Cairo, Sebastian Abbot in Islamabad, Fabiola Sanchez in Caracas, Patrice Chitera in Kinshasa and Tran Van Minh in Hanoi contributed to this report.

>Craig Venter e a célula artifical

O único DNA presente é sintético – entrevista com Craig Venter

Steve Connor, do Independent
O Globo, 21/5/2010 – reproduzido no Jornal da Ciência (JC e-mail 4015)

Para cientista, mau uso da tecnologia pode ser enfrentado com uma nova legislação

A criação, pela primeira vez na História, de uma forma de vida artificial, pelo grupo do geneticista Craig Venter – o mesmo responsável pela apresentação do genoma humano em 2001 – abre caminho para a compreensão das origens da vida, e inaugura uma nova era da biologia sintética. O grupo criou uma célula sintética, a partir de um DNA produzido de forma artificial e transplantado para uma bactéria.

Nesta entrevista concedida ao jornal britânico “Independent”, Venter deixa claro que o seu feito foi, de fato, criar a primeira forma de vida artificial. “O único DNA presente (na célula criada) é o sintético”, afirma.

O próximo passo dessa linha de pesquisa, de acordo com ele, “é entender a natureza básica da vida, quais são os conjuntos de genes mínimos necessários para ela. Ainda não sabemos todas as funções de genes presentes em uma célula. Trata-se, portanto, de um enigma fundamental.”

– Qual é novidade de seu estudo?

Esta foi a primeira vez que alguém construiu um cromossomo inteiro, de 1,08 milhão de pares de bases, transplantou-o para uma célula receptora e o fez assumir o controle desta célula, convertendo-a em uma nova espécie de bactéria.

Estabelecemos, portanto, um novo paradigma – temos uma célula totalmente controlada por um cromossomo artificial.

– É, então, uma vida artificial?

Nós a definimos assim por ela ser totalmente determinada por um cromossomo artificial. Começamos com uma célula viva, mas o cromossomo que construímos a transformou completamente. Não há qualquer elemento da célula receptora. Nossa célula ar tificial passou por um bilhão de réplicas. O único DNA presente ali é o artificial. Todas as proteínas foram codificadas por ele. Isso é importante ressaltar: não produzimos as proteínas nem as células artificialmente. Tudo foi ditado pelo cromossomo.

– Podemos dizer que uma vida foi criada do zero?

Não considero que tenha acontecido isso. Criamos uma nova vida a partir de outra já existente, usando um DNA artificial que reprogramou as células.

– Por que a bactéria Mycoplasma mycoides foi escolhida para a pesquisa?

Este é o primeiro passo, a forma escolhida para estabelecer um novo paradigma. Faz sentido começar com algo que, sabemos, é biologicamente ativo. Provamos, assim, que nosso estudo poderia ser feito, o que não é pouca coisa. Mudamos para real o estágio de algo que, dois meses atrás, era considerado hipotético.

– Essa nova forma de vida é um organismo de vida livre e capaz de replicar?

Sim, se considerarmos que o conceito de “vida livre” também pode ser atribuído ao que cresce em um laboratório. Fora dele, o experimento não sobreviveria. No laboratório, se dermos os nutrientes corretos, este organismo pode se replicar sem qualquer intervenção.

– Qual foi a maior dificuldade enfrentada por sua equipe?

Em um determinado momento, havia apenas um erro em um milhão de pares de bases do cromossomo (e não conseguíamos prosseguir). Chegamos a interpretar este episódio como um sinal de que seria impossível conseguir dali uma vida. Foi um momento difícil, porque contrariava algo que eu havia previsto três anos atrás. Enormes obstáculos precisavam ser superados. Tivemos de aprender e inventar novos sistemas para tornar tudo isso possível, o que nunca é algo trivial.

– E agora, o que o senhor espera atingir?

Queremos entender a natureza básica da vida, quais são os conjuntos de genes mínimos necessários para ela. Ainda não sabemos todas as funções de genes presentes em uma célula. Não sabemos o que fazem e como trabalham. Há 15 anos tentamos achar estas respostas, mesmo em células simples. Trata-se, portanto, de um enigma fundamental para chegarmos à próxima etapa. Com o passar dos anos, o uso de novas tecnologias torna tudo mais evidente para nós. É só lembrar dos anos 40 e 50, quando a revolução dos eletrônicos ainda não havia decolado.

Os cientistas que se dedicavam à construção de circuitos àquela época tinham muito pouca noção sobre o que viriam a ser os celulares e os computadores. É muito difícil imaginar todas as aplicações de uma tecnologia.

Considera-se que a população mundial, hoje de 6,8 bilhões de pessoas, passará para 9 bilhões em três ou quatro décadas. E atualmente nós sequer conseguimos prover comida, energia, água potável e remédios para todos. Então, precisamos urgentemente de novas técnicas para atingir esse objetivo, e isso deve ser feito sem destruir o planeta.

– O senhor está brincando de Deus?

Esta pergunta tornou-se quase um clichê. É lembrada toda vez que há uma grande descoberta científica, particularmente na biologia. Ciência é a compreensão da vida em seus níveis mais básicos, e a tentativa de usar esse conhecimento para a melhoria da Humanidade.

Acredito, portanto, que somos parte do progresso do conhecimento científico, e que contribuímos para o entendimento do mundo ao nosso redor.

– O senhor está preocupado com o mau uso das técnicas aplicadas em sua pesquisa?

Tenho que estar. É uma tecnologia poderosa. Propus novas regulações para esta área, porque sinto que as atuais não vão longe como seria necessário. Por sermos os inventores, queremos que seja feito tudo o possível para proteger nossa técnica contra o mau uso. Sugeri, por exemplo, uma legislação para as empresas que sintetizam DNA, para que não façam o genoma de DNAs que sejam potencialmente perigosos.

Queremos que essa descoberta seja posta em um contexto que as pessoas saibam o que ela significa. Creio que esta tenha sido a primeira vez, na ciência, em que uma extensa análise bioética foi realizada antes de os experimentos estarem concluídos.

Esta é parte de um processo em andamento que estamos conduzindo, a nossa tentativa de ter certeza do que esses procedimentos significarão no futuro.