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Psi and Science (Psychology Today)

Why do some scientists refuse to consider the evidence for psi phenomena?

Original article

Posted June 17, 2022 | Reviewed by Ekua Hagan

Key points

  • In a 2018 survey, over half of a sample of Americans reported a psi experience; a 2022 Brazilian survey revealed 70% had a precognitive dream.
  • Some scientists will not engage with the evidence for psi due to scientism.
  • The ideology of “scientism” is often associated with science, but leads to a lack of open-mindedness, which is contrary to true science.

Psi phenomena, like telepathy and precognition, are controversial in academia. While a minority of academics (such as me) are open-minded about them, others believe that they are pseudo-scientific and that they can’t possibly exist because they contravene the laws of science.

However, the phenomena are much less controversial to the general public. Surveys show significant levels of belief in psi. A survey of 1200 Americans in 2003 found that over 60% believed in extrasensory perception.1

This high level of belief appears to stem largely from experience. In a 2018 survey, half of a sample of Americans reported they had an experience of feeling “as though you were in touch with someone when they were far away.” Slightly less than half reported an experience of knowing “something about the future that you had no normal way to know” (in other words, precognition). Just over 40% reported that they had received important information through their dreams.2

Interestingly, a 2022 survey of over 1000 Brazilian people found higher levels of such anomalous experiences, with 70% reporting they had a precognitive dream at least once.3 This may imply that such experiences are more likely to be reported in Brazil, perhaps due to a cultural climate of greater openness.

How can we account for the disconnect between the dismissal of psi phenomena by some scientists, and the openness of the general population? Is it that scientists are more educated and rational than other sections of the population, many of whom are gullible to superstition and irrational thinking?

I don’t think it’s as simple as this.

Evidence for Psi

You might be surprised to learn that the evidence for phenomena such as telepathy and precognition is strong. As I point out in my book, Spiritual Science, this evidence has remained significant and robust over a massive range of studies over decades.

In 2018, American Psychologist published an article by Professor Etzel Cardeña which carefully and systemically reviewed the evidence for psi phenomena, examining over 750 discrete studies. Cardeña concluded that there was a very strong case for the existence of psi, writing that the evidence was “comparable to that for established phenomena in psychology and other disciplines.”4

For example, from 1974 to 2018, 117 experiments were reported using the “Ganzfeld” procedure, in which one participant attempts to “send” information about images to another distant person. An overall analysis of the results showed a “hit rate” many millions of times higher than chance. Factors such as selective reporting bias (the so-called “file drawer effect”) and variations in experimental quality could not account for the results. Moreover, independent researchers reported statistically identical results.5

So why do some scientists continue to believe that there is no evidence for psi? In my view, the explanation lies in an ideology that could be called “scientism.”


Scientism is an ideology that is often associated with science. It consists of a number of basic ideas, which are often stated as facts, even though they are just assumptions—e.g., that the world is purely physical in nature, that human consciousness is a product of brain activity, that human beings are biological machines whose behaviour is determined by genes, that anomalous phenomena such as near-death experiences and psi are unreal, and so on.

Adherents to scientism see themselves as defenders of reason. They see themselves as part of a historical “enlightenment project” whose aim is to overcome superstition and irrationality. In particular, they see themselves as opponents of religion.

It’s therefore ironic that scientism has become a quasi-religion in itself. In their desire to spread their ideology, adherents to scientism often behave like religious zealots, demonising unwelcome ideas and disregarding any evidence that doesn’t fit with their worldview. They apply their notion of rationality in an extremist way, dismissing any phenomena outside their belief system as “woo.” Scientifically evidential phenomena such as telepathy and precognition are placed in the same category as creationism and conspiracy theories.

One example was a response to Eztel Cardeña’s American Psychologist article (cited above) by the longstanding skeptics Arthur Reber and James Alcock. Aiming to rebut Cardeña’s claims of the strong evidence for psi, they decided that their best approach was not to actually engage with the evidence, but simply to insist that it couldn’t possibly be valid because psi itself was theoretically impossible. As they wrote, “Claims made by parapsychologists cannot be true … Hence, data that suggest that they can are necessarily flawed and result from weak methodology or improper data analyses.”6

A similar strategy was used by the psychologist Marija Branković in a recent paper in The European Journal of Psychology. After discussing a series of highly successful precognition studies by the researcher Daryl Bem, she dismisses them because three investigators were unable to replicate the findings.7 Branković neglects to mention that there have been 90 other replication attempts with a massively significant overall success rate, exceeding the standard of “decisive evidence” by a factor of 10 million.8

Beyond Scientism

It’s worth considering for a moment whether psi really does contravene the laws of physics (or science), as many adherents to scientism suggest. For me, this is one of the most puzzling claims made by skeptics. Tellingly, the claim is often made by psychologists, whose knowledge of modern science may not be deep.

Anyone with a passing knowledge of some of the theories of modern physics—particularly quantum physics—is aware that reality is much stranger than it appears to common sense. There are many theories that suggest that our common-sense view of linear time may be false. There are many theories that suggest that our world is essentially “non-local,” including phenomena such as “entanglement” and “action at a distance.” I think it would be too much of a stretch to suggest that such theories explain precognition and telepathy, but they certainly allow for their possibility.

A lot of people assume that if you’re a scientist, then you must automatically subscribe to scientism. But in fact, scientism is the opposite of true science. The academics who dismiss psi on the grounds that it “can’t possibly be true” are behaving in the same way as the fundamentalist Christians who refuse to consider the evidence for evolution. Skeptics who refuse to engage with the evidence for telepathy or precognition are acting in the same way as the contemporaries of Galileo who refused to look through his telescope, unwilling to face the possibility that their beliefs may need to be revised.


1. Wahbeh H, Radin D, Mossbridge J, Vieten C, Delorme A. Exceptional experiences reported by scientists and engineers. Explore (NY). 2018 Sep;14(5):329-341. doi: 10.1016/j.explore.2018.05.002. Epub 2018 Aug 2. PMID: 30415782.

2. Rice TW. Believe It Or Not: Religious and Other Paranormal Beliefs in the United States. J Sci Study Relig. 2003;42(1):95-106. doi:10.1111/1468-5906.00163

3. Monteiro de Barros MC, Leão FC, Vallada Filho H, Lucchetti G, Moreira-Almeida A, Prieto Peres MF. Prevalence of spiritual and religious experiences in the general population: A Brazilian nationwide study. Transcultural Psychiatry. April 2022. doi:10.1177/13634615221088701

4. Cardeña, E. (2018). The experimental evidence for parapsychological phenomena: A review. American Psychologist, 73(5), 663–677.

5. Storm L, Tressoldi P. Meta-analysis of free-response studies 2009-2018: Assessing the noise-reduction model ten years on. J Soc Psych Res. 2020;(84):193-219.

6. Reber, A. S., & Alcock, J. E. (2020). Searching for the impossible: Parapsychology’s elusive quest. American Psychologist, 75(3), 391–399.

7. Branković M. Who Believes in ESP: Cognitive and Motivational Determinants of the Belief in Extra-Sensory Perception. Eur J Psychol. 2019;15(1):120-139. doi:10.5964/ejop.v15i1.1689

8. Bem D, Tressoldi P, Rabeyron T, Duggan M. Feeling the future: A meta-analysis of 90 experiments on the anomalous anticipation of random future events. F1000Research. 2015;4:1188. doi:10.12688/f1000research.7177.2

Sobre fenômenos paranormais no apartamento de Millôr Fernandes e no IUPERJ

Opinião – Ruy Castro: Fim do mistério (Folha de S.Paulo)

Ruy Castro, 6 de setembro de 2020

RIO DE JANEIRO”‚Solicitado além da conta pelas mesquinharias do Aquém, tive de me dedicar também nos últimos anos a certas intervenções do Além. Refiro-me aos fenômenos ocorridos recentemente num apartamento de Ipanema onde, por 50 anos, manteve seu estúdio um amado jornalista, escritor, cartunista, dramaturgo e pensador. A listagem dessas categorias e o fato de ser um personagem de Ipanema podiam levar à sua imediata identificação —Millôr Fernandes, claro—, mas mantive seu nome em segredo na primeira vez que escrevi sobre o caso (“Abraçado a este mundo“, 31/5/2017).

Millôr morrera havia cinco anos, em 2012. Seu acervo já tinha sido levado e o apartamento estava passando por reforma para ser alugado. Mas a obra se arrastava porque nenhuma turma de operários durava muito tempo. Móveis, ferramentas e apetrechos pesados anoiteciam num lugar e amanheciam em outro, sem que ninguém entrasse lá de madrugada. Coisas assim. E, a qualquer hora, ouviam-se suspiros vindos de aposentos vazios.

A custo a reforma terminou e um americano alugou o apartamento para morar. Era fã de Millôr, mas nem isso impediu que o inexplicável continuasse a acontecer, como lâmpadas acendendo e apagando como numa coreografia e livros se pondo de cabeça para baixo quando ninguém estava olhando. O americano também deu no pé e, já autorizado a dizer o nome, escrevi que, pelo visto, Millôr não se empolgara com o outro mundo e queria voltar para o nosso (“A volta de quem não foi“, 20/4/2018).

Em fins do ano passado, o apartamento foi alugado de novo. Mas algo benigno deve ter rompido a cadeia de mistério, porque, desde então, ele nunca mais foi palco do insondável. Suas atuais inquilinas vivem lá tranquilamente com seu cachorrinho, a que deram o nome de Millôr.

Trata-se de um shih tzu, originário da China, com mil anos de linhagem e considerado sagrado. Só pode ser isso.

Opinião – Ruy Castro: A volta de quem não foi (Folha de S.Paulo)

Ruy Castro, 20 de abril de 2018

Há tempos escrevi aqui sobre um apartamento, em Ipanema, de certo intelectual morto em 2012 e que, na iminência de ser ocupado por um novo morador, começou a acusar fenômenos estranhos —como se o antigo proprietário ainda estivesse por ali, inconformado por ter morrido e surpreso por constatar que, ao contrário do que sempre acreditara em vida, parecia existir, sim, um “outro mundo”.

Que fenômenos? Eram objetos deixados pelos operários num lugar e que reapareciam em outro, vasos sanitários que davam descarga por conta própria e lâmpadas que se acendiam e se apagavam seguindo uma coreografia. E os suspiros, gemidos e pigarros, que se podiam identificar como sendo do falecido morador. Era como se o homem estivesse tentando se comunicar com o nosso miserável mundo —ele que, por 70 anos, escrevendo e desenhando em jornais, revistas e livros, enriquecera este mundo com seu gênio e rigor implacáveis.

 Pois aconteceu que um jovem americano alugou o apartamento. Sabendo quem morara ali, quis conhecer seus textos e cartuns. Isso pode ter aplacado a situação, mas não por muito tempo. Logo os livros começaram a aparecer ao contrário na estante e os quadros a amanhecer de cabeça para baixo. O americaninho estava disposto a aguentar até que, há poucas semanas, uma parte do teto desabou. O rapaz pegou o boné —largou tudo e voltou para os EUA.

Foi preciso fazer nova obra no apartamento. E terá sido coincidência que, no dia 27 de março último, sexto aniversário da morte de nosso amigo, o chão do apartamento tenha afundado? Não há dúvida —ele quer voltar e, pelas amostras, deve ter muito a dizer.

Até hoje omiti seu nome, mas fui finalmente autorizado a revelá-lo: Millôr Fernandes. Não acredito nessas coisas, mas, se Millôr voltar, você pode me aguardar, de barba, cajado e túnica, pelas ruas do Rio.

Fenômenos paranormais no IUPERJ

Postagem no Facebook de Luiz Eduardo Soares de 7 de setembro de 2020

Meu materialismo radical e meu amor pela ciência não me impedem de reconhecer a realidade do que não sei explicar. Pelo contrário, me obrigam à humildade ante o mistério. A coluna de hoje do Ruy Castro conta a saga inexplicável do apartamento do Millôr, depois de sua morte. Equipamentos pesados de reforma se movendo, livros virando de ponta cabeça, os sons nos aposentos, ao longo de anos. Os enigmas do real e o real dos enigmas desafiaram as mais céticas testemunhas. Foi parecida minha experiência noturna no IUPERJ, onde lecionei por 15 anos. O casarão da rua da Matriz ficava vazio de madrugada. Eu gostava de entrar noite adentro, naquela paz, lendo e escrevendo. Eram meus momentos mais concentrados e produtivos. Minha única companhia era o porteiro, uma noite seu Raimundo, outra, seu Manoel. Minha salinha ficava no segundo andar, longe da entrada, onde um dos dois atravessava a madrugada, atrás da mesinha de madeira, no escuro. Essa foi minha rotina por bastante tempo, até que, certa vez, bateram à porta, batidas claras e distintas, uma, duas, três, quatro. “Pode entrar”, eu disse, virando a cabeça para trás, à espera do sorriso largo de seu Raimundo, ou da circunspecção gentil de seu Manoel, aproveitando a ronda pela casa pra me levar um cafezinho. Nada. Eu insisti: “Entra”. Mesmo com o ar-refrigerado desligado, às vezes não se ouvia. Aumentei o volume: “Pode entrar”. Nada. Levantei e abri a porta. Ninguém. Liguei a luz do corredor, “Oi, estou aqui, quem é?”. Andei de uma ponta a outra. Salas vazias, portas fechadas, nenhum sinal de vida. Gatos não batem à porta. “Seu Raimundo?” Nenhuma resposta. Voltei à minha leitura. Alguns minutos depois, o enredo se repetiu. Dessa vez, liguei para a portaria: “Tem alguém na casa, seu Raimundo?” Só o senhor mesmo. Contei a história. O porteiro não se abalou. Respondeu um “acontece”, que não entendi, nem me esforcei por entender. A informação me bastava. Não havia ninguém e pronto. Voltei ao estudo, mas tive o cuidado de trancar a porta. Felizmente, não houve mais batidas, ou melhor, por cerca de uma hora li sem interrupções, até que a rodada de batidas e procura por quem teria batido recomeçou. Decidi tirar aquilo a limpo. Desci as escadas, depois de dar uma olhada no terceiro andar e deixar as luzes acesas, no segundo. Na portaria, puxei uma cadeira, me servi do café no copinho de plástico: “O que o senhor quis dizer quando me disse acontece?” Ah, isso é comum, seu Raimundo explicou, é normal. E emendou uma fileira de casos daquele tipo, que incluíam derrubada de livros na biblioteca, sem gatos ou vento. Ele tinha suas teorias sobrenaturais. Preferi ficar estacionado na perplexidade. Não compro teorias conspiratórias nem políticas nem metafísicas. Nem por isso nego evidências. Ainda insisti com uma derradeira tentativa de encaixar as batidas na porta com meu código de construção cognitiva da realidade: “Será que eu dormi e sonhei com as batidas, seu Raimundo?” Foi isso não, ele disse. Essa noite, tá muito movimentado no segundo andar, dá pra ouvir daqui gente correndo, feito crianças apostando corrida. Volta e meia é assim. Fui pra casa. No dia seguinte, as cenas se repetiram e minha conversa foi com seu Manuel, que confirmou o testemunho do colega. O senhor não tinha reparado? Eu nunca tinha reparado, mas, a partir daquela noite, passei a ser importunado com frequência, até a noite em que, antes das batidas, ouvi os passos se aproximando. Em vez de dizer “entra”, abri a porta abruptamente. Não havia ninguém. Olhei para um lado e outro. Fechei. Ainda de pé, alerta, pronto para abrir a porta e surpreender o engraçadinho, aguardei. De novo, batidas firmes, fortes, para não deixar nenhum resquício de dúvida. Em um segundo escancarei a porta. Nada. Confesso que o coração bateu mais forte. Desisti de atravessar as madrugadas no casarão da rua da Matriz. Interessante foi perceber, depois de consultar as bibliotecárias, que nada daquilo era novo e que nós, os professores, as professoras, com nossos PHDs, jamais havíamos nos dado conta de que, ao nosso lado, havia todo um universo de crenças, valores, experiências e relatos, universo habitado pelos trabalhadores que nos serviam e que jamais haviam compartilhado conosco suas incríveis aventuras, algumas mais fascinantes do que nossos tratados sociológicos, talvez porque temessem nossa ironia, talvez porque temessem que desdenhássemos de sua “ignorância”. Em nosso senso de realidade não cabia toda a realidade. Nossa acuidade racional longamente apurada nos era muito útil, mas também nos blindava contra o que perturbasse nossas convicções. E no entanto, bastava deixar-se estar por mais tempo na casa e conviver com o outro lado do cotidiano ordenado da instituição. Com o outro lado de nossa classe social. Bastava arriscar-se um pouco além do prazo de validade do dia de trabalho, bastava desligar as formalidades que nos mantinham próximos e distantes desses outros companheiros e dessas outras companheiras de trabalho. A materialidade ultrapassava os domínios da racionalidade que lhe atribuíamos. Enquanto isso, outros modos de saber se mostravam mais flexíveis e capazes de reconhecer a extensão incognoscível e incontrolável dos fatos. Entretanto, disso nunca tratamos com nossos alunos.